Illustration: Ilustración del satélite muerto, GOCE (ESA /AOES Medialab)

Publicado en Scientific Reports, un nueva investigaci√≥n arroja luz sobre la todav√≠a difusa historia geol√≥gica de la Ant√°rtida en los √ļltimos 200 millones de a√Īos. Los investigadores han detectado continentes perdidos escondidos bajo las capas de hielo¬†utilizando datos de un sat√©lite muerto.

El siguiente vídeo de apenas 24 segundos muestra de forma condensada parte del hallazgo, reconstruyendo las consecuencias tectónicas de la separación de la Antártida de la antigua tierra de Gondwana, una subsección del supercontinente Pangea.

All√≠, hace unos 180 millones de a√Īos, las masas terrestres principales de la Ant√°rtida, India y Australia se separaron de Gondwana y se trasladaron lentamente a sus ubicaciones actuales:

Como dec√≠amos al comienzo, curiosamente el hallazgo ha sido posible gracias al Gravity and Ocean Circulation Explorer (GOCE), un sat√©lite de la Agencia Espacial Europea que oper√≥ en √≥rbita desde 2009 hasta 2013. Durante esos cuatro a√Īos, el sat√©lite traz√≥ un mapa del campo de gravedad de la Tierra con una precisi√≥n sin precedentes‚Ķ para finalmente destruirse deliberadamente en la reentrada atmosf√©rica.

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Desde entonces, los científicos han revisado sus medidas para crear mapas de la litosfera de la Tierra, la capa tectónicamente activa que incluye la corteza del planeta y el manto exterior. Dichos mapas muestran los restos de masas de tierra perdidas durante mucho tiempo atrapadas en las placas continentales a la deriva, los llamados cratones.

Y aunque muchos de estos cratones son bien conocidos, la estructura litosf√©rica de la Ant√°rtida sigue siendo extremadamente dif√≠cil de examinar, principalmente debido a su ubicaci√≥n remota y las enormes capas de hielo que ocultan su geolog√≠a subyacente. Seg√ļn ha explicado en un comunicado Fausto Ferraccioli, coautor del estudio y cient√≠fico en el British Antarctic Survey:

Estas im√°genes de la gravedad est√°n revolucionando nuestra capacidad para estudiar el continente menos comprendido en la Tierra: la Ant√°rtida. En el este de la Ant√°rtida, vemos un emocionante mosaico de caracter√≠sticas geol√≥gicas que revelan similitudes y diferencias fundamentales entre la corteza debajo de la Ant√°rtida y otros continentes a los que se uni√≥ hasta hace 160 millones de a√Īos.

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Image: Mapa físico de Pangea (Wikimedia Commons)

Lo que quiere decir Ferraccioli es que gracias a las observaciones del satélite el equipo pudo detectar cratones antiguos debajo de los campos de hielo de la Antártida Oriental y vincularlos con los vecinos de la región, India y Australia. La Antártida occidental, en contraste, tiene una litosfera más delgada que carece de estos cratones enormes.

Las comparaciones demostraban que, combinando im√°genes sismol√≥gicas y gradientes satelitales de gravedad, se puede obtener un mapa de lo que hab√≠a hace millones de a√Īos. ‚ÄúSe puede mejorar nuestro conocimiento de la estructura de la Tierra, sobre fronteras remotas como el continente ant√°rtico, donde incluso el conocimiento b√°sico de las caracter√≠sticas de la escala litosf√©rica sigue siendo incompleto‚ÄĚ, concluye el estudio. [Scientific Reports v√≠a Motherboard]