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Ilustración para el artículo titulado
Imagen: Orbit Fab

Los satélites no flotan por arte de magia. La gravedad de nuestro planeta los atrae irremisiblemente, y necesitan impulsarse cada cierto tiempo para mantener su órbita. Para eso necesitan combustible, y una empresa llamada Orbit Fab ha decidido proporcionárselo creando una gasolinera espacial.

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La idea no es en absoluto mala. Añadir combustible supone añadir peso, y cuanto más pesa el objeto más caro es ponerlo en órbita. Es por esa razón que las agencias espaciales y las compañías que trabajan con dispositivos en órbita calculan una vida útil limitada para sus satélites. Normalmente tras esa vida útil, el dispositivo va perdiendo altura hasta desintegrarse al entrar en la atmósfera.

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Una instalación en órbita capaz de “llenar el depósito” de los satélites cuando se quedan sin combustible permitiría ampliar enormemente su vida útil.

Esa es la idea de Orbit Fab, pero para hacerla realidad necesitan antes resolver unas cuantas cuestiones. La primera es diseñar un sistema capaz de mover de manera eficiente líquidos en microgravedad. Para ello la compañía ha enviado a la Estación Espacial Internacional un módulo experimental destinado precisamente a analizar el comportamiento de los fluidos en el espacio. El dispositivo funciona con agua, pero servirá para que la compañía diseñe un sistema de transferencia de combustible eficiente.

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Aún quedan otros retos por delante, como desarrollar un sistema de conexión para los satélites y valorar cuánto combustible hace falta para mantener en órbita la propia gasolinera. El sistema funcionaría de manera completamente remota, así que por el momento no harán falta especialistas en combustible. [vía MIT Technology Review]

Editor en Gizmodo, fotógrafo y guardián de la gran biblioteca de artículos. A veces llevo una espada.

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