Mediodía en el Sahara. La arena del desierto puede alcanzar temperaturas de hasta 70 grados. A esa hora solo hay un animal que se aventura a salir al sol. Se trata de un hormiga de aspecto metálico. El pelo plateado que recubre su armadura guarda el secreto para una nueva generación de nanomateriales capaces de resistir altísimas temperaturas.

Las hormigas plateadas del Sahara (Cataglyphis bombycina) solo salen a buscar comida a mediod√≠a, cuando el calor es insoportable y ning√ļn depredador puede acecharlas. Incluso a pesar de su adaptaci√≥n al calor, el insecto solo puede resistir 10 minutos al sol.

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El hábitat y la ecología de estas hormigas ya se conoce, pero nadie se había detenido a tratar de averiguar desde el punto de vista de la física cómo logra exactamente este animalito resistir semejantes temperaturas. Intrigado por su apariencia metalizada, el profesor Nanfang Yu, del departamento de física aplicada en la Universidad de Columbia, ha descubierto la clave para una nueva generación de materiales. La clave está en los pelos.

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La parte superior del cuerpo de estas hormigas est√° recubierta de una densa capa de vello plateado. El microscopio electr√≥nico ha revelado que cada uno de estos pelos tiene una secci√≥n de corte triangular. Esa estructura tiene una propiedad muy poco com√ļn en la naturaleza: refleja tanto la radiaci√≥n electromagn√©tica en el rango visible para el ser humano, como una porci√≥n bastante amplia de radiaci√≥n infrarroja. El resultado es un aut√©ntico ‚Äútraje de astronauta‚ÄĚ con el que las hormigas pueden mantener una temperatura corporal inferior a 53 grados, que es el l√≠mite que pueden soportar sin morir.

La analogía del traje de astronauta no es casual. Nanfang Yu y su colega Norman Nan Shi están trabajando con investigadores de las Universidades de Zurich y Washington con un objetivo: desarrollar una versión sintética (probablemente a escala nanométrica) de la cobertura de la hormiga plateada.

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Entre las entidades que financian su trabajo est√° la fuerza a√©rea estadounidense. Si logran crear este material, sus aplicaciones ser√≠an m√ļltiples, desde aeron√°utica a trajes protectores, o aislantes para reducir el consumo de aire acondicionado en verano. Bajo estas l√≠neas ten√©is un v√≠deo con estas hormigas en acci√≥n. [Universidad de Columbia v√≠a New Scientist]

Fotos: BBC y Norman Nan Shi / Nanfang Yu, Columbia Engineering

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