Image: CC

El 6 de agosto de 1945 Estados Unidos lanzó la bomba atómica Little Boy. Menos de un minuto después explotó expandiéndose sobre gran parte de Hiroshima. Cerca de 350.000 personas estaban en la ciudad japonesa ese día, y la mayoría eran civiles. Ahora se ha descubierto la radiación que absorbieron.

Varias d√©cadas despu√©s, un cient√≠fico de Harvard lleg√≥ a Jap√≥n con una idea innovadora. El f√≠sico Sergio Mascarenhas dec√≠a que la exposici√≥n a la radiaci√≥n hace que el hueso humano sea magn√©tico, y que la ‚Äúmemoria magn√©tica‚ÄĚ exist√≠a en los huesos de las v√≠ctimas del bombardeo at√≥mico a√Īos despu√©s de la explosi√≥n. De esta forma, podr√≠an medir la exposici√≥n a la radiaci√≥n examinando los huesos de las v√≠ctimas.

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Mascarenhas obtuvo varias muestras, incluida una mand√≠bula que pertenec√≠a a una persona que estaba a menos de un kil√≥metro de distancia de la Zona Cero. En 1973 se publicaba un art√≠culo del f√≠sico donde estimaba la cantidad de radiaci√≥n presente en los huesos, aunque no se pudieron lograr c√°lculos espec√≠ficos con la tecnolog√≠a de los a√Īos setenta.

Mascarenhas acab√≥ regresando a Brasil, su pa√≠s natal, y guard√≥ las muestras durante las siguientes cuatro d√©cadas, hasta que otros dos investigadores brasile√Īos continuaron su investigaci√≥n utilizando tecnolog√≠a m√°s avanzada. El resultado fue asombroso.¬†

Image: Mandíbula analizada (Public Library of Science)

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A trav√©s de la t√©cnica llamada resonancia electr√≥nica de esp√≠n, midieron que la mand√≠bula hab√≠a absorbido 9,46 grays de radiaci√≥n del ataque a Hiroshima. En este punto vale la pena pararse un segundo. ¬ŅPor qu√© midieron en grays y no en sievert?

Un gray es la unidad utilizada para medir la cantidad bruta de radiaci√≥n absorbida por el tejido vivo (equivalente a julios de energ√≠a por kilogramo). El sievert, por el contrario es la unidad que mide la dosis de radiaci√≥n equivalente corregida por los posibles efectos biol√≥gicos producidos. ¬ŅDiferencias? El Sievert mide el riesgo para la salud modificado por el tipo de radiaci√≥n y el tipo de tejido que la recibe. El gray mide la radiaci√≥n f√≠sica absorbida. No se puede hacer una conversi√≥n directa universal entre ambos.

Para situar el nivel de radiación que encontraron en contexto pensemos que un paciente con cáncer que recibe tratamiento de radioterapia está expuesto a alrededor de 2 a 3 grays en una parte muy localizada del cuerpo donde se encuentra un tumor. La radiación de todo el cuerpo con unos 5 grays, casi la mitad de la cantidad calculada en la mandíbula, es suficiente para matar a una persona.

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Image: Hiroshima tras la bomba (Wikimedia Commons)

Cuentan los investigadores brasile√Īos que esta es la primera vez que los huesos se utilizan para medir con precisi√≥n la cantidad de radiaci√≥n absorbida por las v√≠ctimas del bombardeo at√≥mico. Seg√ļn su trabajo:

Muchos documentos se han ocupado de la reconstrucci√≥n de la dosis de radiaci√≥n recibida durante los accidentes radiol√≥gicos. Sin embargo, las muestras analizadas en este trabajo tienen un importante valor hist√≥rico porque pertenecen a v√≠ctimas mortales del primer y √ļnico momento de la historia en que se utilizaron armas nucleares contra objetivos civiles.¬†

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Para la investigación, basada en los hallazgos anteriores de Mascarenhas, utilizaron la muestra que se había almacenado en una caja en un laboratorio. Primero se lavó y se secó, y una parte de la muestra se trituró con un mortero. Los investigadores expusieron varias porciones de la misma a ciertas cantidades de radiación.

Image: Wikimedia Commons

A trav√©s de un espectr√≥metro y una combinaci√≥n de diferentes t√©cnicas, calcularon la cantidad de radiaci√≥n a la que estuvo expuesta la v√≠ctima de Hiroshima. Seg√ļn los investigadores:

Cuando uno se imagina todos los procesos involucrados en un episodio como este, había muchas dudas sobre la posibilidad de usar esta metodología para determinar la dosis de radiación depositada en estas muestras. El estudio demuestra que se puede y que permite abrir varias posibilidades para el trabajo futuro que pueda analizar detalles de este ataque nuclear que se pueden aclarar con la determinación de estas dosis.

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Por cierto, el trabajo no ha terminado. Seg√ļn explic√≥ Angela Kinoshita, la investigadora principal, el equipo est√° avaluando otra metodolog√≠a que es aproximadamente mil veces m√°s sensible que la resonancia de esp√≠n, una que podr√≠a ofrecer unos resultados todav√≠a m√°s ajustados a la terrible y devastadora realidad de 1945. [The Washington Post]