Si crees que tu c√°mara digital es un tocho, puedes consolarte admirando las orondas formas de la primera c√°mara digital de la historia. El ingeniero de Eastman Kodak que la cre√≥ lo hizo juntando lo que ten√≠a m√°s a mano. Este mes de diciembre se cumplen 40 a√Īos de la creaci√≥n de aquel dispositivo.

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El origen de la primera c√°mara digital se remonta a 1973. Ese a√Īo, la compa√Ī√≠a Fairchild Semiconductors hab√≠a creado el primer sensor CCD comercialmente viable. Su objetivo era sustituir al Vidicon, un sistema de captura de imagen mediante tubo de rayos cat√≥dicos, pero las aplicaciones del CCD en este campo a√ļn no estaban claras.

Un Tubo de vídeo Vidicon. Foto: Wikimedia Commons.

A finales de 1974, el supervisor de la división de hardware de Kodak, Gareth A. Lloyd, propuso un experimento a un ingeniero llamado Steven J. Sasson. El experimento consistía simplemente en jugar con el nuevo chip fotosensible de Fairchild a ver lo que daba de sí, y para qué podía ser de utilidad a Kodak.

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Sasson decidi√≥ tratar de construir un dispositivo que fuera capaz de funcionar de una manera similar a una c√°mara de fotos convencional, registrando im√°genes fijas, pero en formato digital. Dos a√Īos antes, Texas Instruments hab√≠a dise√Īado un prototipo de c√°mara electr√≥nica, pero era electr√≥nica-anal√≥gica, no completamente digital.

Para su tarea, Sasson no hab√≠a recibido ning√ļn presupuesto m√°s all√° de los 100 d√≥lares que le asignaron para encargar el CCD, as√≠ que el ingeniero jug√≥ con los componentes que ten√≠a m√°s a mano. Tard√≥ un a√Īo en adaptar el circuito a partir del de un osciloscopio, y combin√≥ el CCD con la √≥ptica de una c√°mara de cine de Kodak. El sistema de grabaci√≥n de datos utilizaba casettes como los de los Walkman. Todo el prototipo pesaba 3,6 kilos y ten√≠a este singular aspecto.

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La primera foto digital

Llegamos a diciembre de 1975. Sasson y Lloyd convencieron a una asistente de laboratorio para que posara para el dispositivo. La primera fotografía digital tenía 0,01 megapíxeles, era en blanco y negro, y tardó exactamente 23 segundos en grabarse en la cinta.

Para rematar la faena, la cámara no tenía pantalla alguna. El sistema de reproducción de la imagen consistía en un lector de casettes unido a una computadora Mototola modificada y conectada a un televisor en blanco y negro. Todo el tinglado tenía este insólito aspecto y tardaba otros 23 segundos en reproducir la imagen.

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Para m√°s inri, una mala conexi√≥n de los cables hizo que aquella primera foto solo mostrara una silueta oscura del pelo. Afortunadamente, Sasson se dio cuenta del error y prob√≥ otra vez tras cambiar las conexiones. La nueva imagen ya mostraba la cara de la compa√Īera de trabajo en Kodak. Hab√≠a nacido la fotograf√≠a digital.

La c√°mara pronto se convirti√≥ en el objeto de un inusitado inter√©s por parte de la compa√Ī√≠a, pero a√ļn tendr√≠an que pasar muchos a√Īos para que el mercado conociera la primera c√°mara digital comercial. Se considera que ese honor es para la FUJIX DS-1P, que se present√≥ en la feria Photokina de 1988 y solo se puso a la venta en Jap√≥n.

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La FUJIX DS-1P. Foto: Fuji

En realidad, el auge de la fotograf√≠a digital a√ļn tard√≥ otros cuatro a√Īos en producirse. El propio Steven J. Sasson vaticin√≥ que su invento no llegar√≠a a comercializarse hasta pasados 15 o 20 a√Īos. En una entravista a Megapixel, el ingeniero explica que esa predicci√≥n se basa en la la propia ley de Moore y en la asunci√≥n de que los sensores de fotograf√≠a digital deb√≠an alcanzar al menos 2 megap√≠xeles para que resultaran atractivos para el gran p√ļblico.

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Se equivoc√≥ por muy poco, pero sigue conservando el m√©rito de ser el padre de cientos de miles de dispositivos que hoy todos llevamos en el bolsillo. La c√°mara original de Sasson a√ļn se conserva en el cuartel general de Kodak.

Fotos: Steve Kelly y Steve Sasson / Kodak

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