Ya es oficial. España y Chile serán las sedes de la Red de Telescopios Cherenkov (Cherenkov Telescope Array o CTA), una instalación científica de primer orden cuyo objetivo será la detección de partículas de alta energía en el universo. La red estará formada por 120 telescopios de los que 100 se construirán en La isla de La Palma, en las Canarias.

La Palma, de hecho, ya acoge dos de estos telescopios de rayos gamma, pero nada de las dimensiones de los que se van a instalar para el proyecto Cherenkov. La red de La Palma constará de telescopios de varios tamaños. Los más grandes tendrán 23 metros de diámetro.

Los dos telescopios de rayos Gamma que ya funcionan en La Palma. Foto: Daniel Lopez/IAC

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En el caso de la sede del hemisferio norte, los telescopios se construirán en la llanura del Observatorio del Roque de los Muchachos, a 2.200 metros de altura. Los telescopios del hemisferio estarán a solo 10 kilómetros del Observatorio Paranal, en el desierto chileno de Atacama.

Telescopios de rayos Gamma de la red Hess, en Namibia. Foto: Wikimedia Commons.

La victoria de las candidaturas española y chilena se ha dado a conocer hoy en un comunicado de los 14 países que impulsan el proyecto. En el camino se quedan las candidaturas de Namibia, que competía con Chile por el telescopio del sur, y México, que competía con España por la plaza en el hemisferio norte. Ambos países quedan como opciones en caso de que las negociaciones con España y Chile sufrieran algún contratiempo.

El nuevo observatorio de La Palma supondrá una inversión de más de 90 millones de euros. El diseño de los telescopios corre a cargo de un equipo de investigadores de Japón, Italia, Francia, Alemania, Brasil, India, Suecia y Croacia. En el equipo también trabajan expertos españoles de la Universitat de Barcelona, el IFAE, el CIEMAT y la Universidad Complutense de Madrid.

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La observación mediante rayos gamma que ofrecerá la Red Cherenkov es hasta diez veces más precisa y potente que la de las redes actuales. Según la delegación española de la CTA:

En los últimos años, la astronomía de rayos gamma desde tierra se ha desarrollado enormemente gracias a los resultados obtenidos con la generación actual de telescopios Cherenkov, principalmente con H.E.S.S. (en Namibia), MAGIC (en La Palma) y VERITAS (en Estados Unidos). Con las alrededor de cien fuentes detectadas a estas energías, estos telescopios están arrojando luz sobre los procesos de aceleración de los rayos cósmicos tanto en fuentes de nuestra galaxia (remanentes de supernova, pulsares, sistemas binarios...) como en fuentes extragalácticas (galaxias de núcleo activo).

[vía CTA]

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