Ellen Stofan, científica jefe de la NASA, hizo ayer una predicción sobre la que hasta ahora la agencia espacial no se había atrevido a poner fecha. Stofan está convencida de que en los próximos 20 a 30 años encontraremos pruebas definitivas de la existencia de vida fuera de la Tierra. Es decir, antes de 2045.

Stofan hizo esta predicción ayer durante un panel en el que se debatía sobre los planes de la NASA para buscar por planetas potencialmente habitables y vida extraterrestre. En sus propias palabras, recogidas por Space.com:

Creo que vamos a tener fuertes indicaciones de vida más allá de la Tierra dentro de una década, y creo que encontraremos pruebas definitivas dentro de 20 a 30 años. Sabemos dónde mirar. Sabemos cómo mirar. En muchos casos tenemos la tecnología, y estamos en proceso de implementarla. Creo que estamos definitivamente en el buen camino.

En ese mismo panel, el ex-astronauta John Grunsfeld, uno de los responsables del proyecto Science Mission Directorate de la NASA, compartió la predicción de Stofan, aunque sin dar fecha concreta. "Creo que estamos a una generación [de encontrar vida] en nuestro Sistema Solar, sea en un satélite helado, o en Marte", dijo.

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Una de las indicaciones que lleva a Stofan y otros científicos al optimismo es que cada vez hay más pruebas de la abundante existencia de agua en el Sistema Solar. Investigadores han visto el rastro de hidrógeno y oxígeno, los elementos químicos del agua, en nubes gigantes entre las estrellas, en discos de materiales alrededor de nuevos sistemas planetarios o en la atmósfera de planetas gigantes orbitando alrededor de otras estrellas. Se cree que las atmósferas de Júpiter, Saturno, Urano o Neptuno contienen grandes cantidades de hidrógeno y oxígeno, los satélites helados de Jupiter y Saturno también albergan enormes océanos subterráneos.

La NASA ha elaborado de hecho esta infografía debajo en la que muestra cuáles serían los mejores candidatos para encontrar vida en el Sistema Solar, principalmente porque se cree que albergan océanos y abundante agua. El planeta enano Ceres, las lunas de Júpiter Europa, Ganímedes y Calisto, las de Saturno Encélado, Titán y Mimas, la luna de Netptuno Tritón y el planeta enano Pluton son nuestras mejores apuestas. Ahora solo falta encontrar vida en ellos. [vía Space.com y NASA]

Ilustración de portada: Tiago Campante/Peter Devine

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