El paso de la sonda New Horizons no solo nos ha dejado (y nos sigue dejando) unas imágenes preciosas. Los científicos de la misión están entusiasmados con los descubrimientos que están haciendo. El último es que Plutón ha sido un planeta geológicamente activo con corrientes de hielo similares a nuestros glaciares.

Los indicios de corrientes se han localizado en una región conocida ya como Planicie de Sputnik, al noroeste de la gran zona en forma de corazón conocida como región Tombaugh. La cámara LORRI de la New Horizons revela signos inequivocos de actividad geológica. Concretamente se trata de una llanura en la que el nitrógeno helado ha fluido cubriendo los accidentes geográficos.

La NASA no esperaba encontrar indicios tan claros de actividad geológica, pero el hallazgo pone a Plutón en la misma liga que Marte o La Tierra, planetas que cuentan con este tipo de fenómenos internos. La cuestión que queda en el aire ahora es averiguar si estos fenómenos sobre la superficie de Plutón son antiguos o si, como los glaciares en nuestro planeta, siguen estando activos. El descubrimiento viene acompañado de un nuevo vídeo recreado a partir de imágenes tomadas por la New Horizons en las que simulan un vuelo sobre las regiones recién descubiertas.

Por si esto fuera poco, la New Horizons nos regala nuevas imágenes del planeta enano. La primera es la que ya conocemos, pero coloreada artificialmente para distinguir mejor las diferencias en la composición química sobre la superficie de Plutón. Aunque no sea una foto 100% real, es una preciosidad.

La imagen no solo es bonita, también nos permite interpretar la composición química del planeta. Resulta que el corazón de Plutón (La región Tombaugh en color más claro) es un corazón helado. Lo forman vastas planicies de hielo formadas por nitrógeno, monóxido de carbono y metano. A la temperatura de Plutón, estos elementos helados pueden perfectamente fluir como si fueran glaciares.

La zona oscura y llena de cráteres al oeste de la región Tombaugh ya ha sido bautizada informalmente, se trata nada menos que de la región C’Thulhu. Es mucho más antigua y ha sido paulatinamente invadida por los hielos de Tombaugh. Esta última imagen ofrece una panorámica más detallada de la zona. [vía NASA]

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