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Estéreo paralelo de Próxima Centauri. La imagen de New Horizons está a la izquierda.
Estéreo paralelo de Próxima Centauri. La imagen de New Horizons está a la izquierda.
Imagen: NASA.

Un experimento de paralaje de la NASA con New Horizons muestra que la sonda ahora ve algunas estrellas en posiciones ligeramente diferentes a como las vemos en la Tierra, revelando cuán lejos está la nave espacial de su hogar.

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En realidad, es posible replicar este efecto desde tu casa, niños. Extiende completamente el brazo lejos de tu cara y levanta un dedo (el que quieras). Notarás que, al alternar entre tus ojos izquierdo y derecho, tu dedo cambiará de posición. Ese es el efecto de paralaje, y se aplica tanto a estrellas distantes como a un dedo en tu brazo extendido. La diferencia, por supuesto, es la variación entre las escalas involucradas.

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En el caso de la NASA, la longitud del brazo completamente extendido se mide en años luz, en lugar de unos pocos centímetros. Las dos estrellas utilizadas en el experimento que la agencia espacial realizó recientemente, Proxima Centauri y Wolf 359, están bastante cerca de la Tierra en lo que respecta a objetos en el espacio. Proxima Centauri está a 4,2 años luz de distancia y Wolf 359 está a 7,8 años luz de la Tierra.

Una animación de dos cuadros de Wolf 359, vista desde New Horizons y la Tierra.
Gif: NASA.
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En cuanto a la distancia entre los ojos izquierdo y derecho, por así decirlo, esa es la distancia entre la Tierra y la sonda New Horizons, que ahora se encuentra a 6.900 millones de kilómetros de distancia. New Horizons, como recordarán, visitó Plutón en 2015 y ese asteroide de forma extraña llamado Arrokoth a principios de 2019. La nave espacial ahora se está aventurando hacia el espacio interestelar a 50.700 kilómetros por hora.

La NASA realizó este experimento a fines de abril, durante el cual New Horizons, utilizando su cámara telescópica de largo alcance, tomó imágenes de estas dos estrellas cercanas. Por otro lado, aquí en la Tierra, telescopios en Australia y Arizona (Estados Unidos) capturaron imágenes de estas estrellas al mismo tiempo.

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“El experimento New Horizons proporciona el paralaje más grande jamás realizado, más de 6.400 millones de kilómetros, y es la primera demostración de un paralaje estelar fácilmente observable”, dijo Tod Lauer, miembro del equipo científico de New Horizons, en un comunicado de prensa de la NASA.

La vista de paralaje de Wolf 359. La imagen de New Horizons está a la izquierda.
La vista de paralaje de Wolf 359. La imagen de New Horizons está a la izquierda.
Imagen: NASA.
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Al combinarlas, estas imágenes muestran a Proxima Centauri y Wolf 359 en diferentes puntos del cielo nocturno, mostrando el efecto de paralaje en acción. Las estrellas en el fondo todavía se pueden ver en sus lugares habituales debido a sus distancias más extremas a la Tierra y a New Horizons.

“Es posible decir que New Horizons está mirando un cielo alienígena, a diferencia de lo que vemos desde la Tierra”, dijo Alan Stern, investigador principal del proyecto New Horizons. “Y eso nos ha permitido hacer algo que nunca antes se había logrado: ver las estrellas más cercanas visiblemente desplazadas en el cielo desde las posiciones que las vemos en la Tierra”.

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Un aspecto interesante de este experimento es que estas dos imágenes proporcionan una perspectiva 3D, o vista estereoscópica, de Proxima Centauri y Wolf 359. Aquí puedes descargar más imágenes de paralaje de New Horizons, incluyendo las vistas en 3D.

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