Hace poco os hablamos por aquí del nuevo prototipo de la NASA para construir una nave warp, capaz de viajar a más velocidad que la luz. El proyecto, liderado por el físico de la NASA Harold White, haría realidad los sueños húmedos de la ciencia-ficción: llevarnos a otras galaxias. Salvo por un pequeño detalle: es casi imposible. Así lo cree uno de los físicos más respetados en este campo.

Sean Carroll es físico en el Instituto de Tecnología de California (Caltech). Parte de su trabajo se especializa en investigar las leyes físicas de la energía oscura. Es una de las personas más relevantes a la hora de hablar científicamente de cosas como viajes a mayor velocidad que la luz. Nuestro compañero de Jalopnik Jason Torchinsky contactó con Carroll para preguntarle sobre la viabilidad de los diseños de la NASA, y esto es lo que tiene que decir (pista: malas noticias):

El motor warp de Alcubierre es un terreno muy interesante para experimentos intelectuales que nos ayudan a comprender la relatividad general y el campo de la teoría cuántica. Sin embargo, debería dar cero esperanza para construir una nave de este tipo algún día. Algunos de los problemas de hecho se explican muy bien en la Wikipedia.

Resumidos: se requerirían densidades negativas de energía. Estrictamente no se puede descartar que esto sea imposible, pero es algo probablemente irreal; la cantidad total de energía necesaria sería similar a la masa-energía equivalente de un cuerpo astrofísico; y los campos gravitacionales que se producirían romperían en pedazos cualquier nave. Mi estimación personal de la probabilidad de que algún día seamos capaces de construir un motor warp es bastante inferior a un 1%. Y las posibilidades de que esto ocurra en los próximos 100 años las pondría en menos de 0,01%.

¡Pero son fotos muy bonitas! Quedarían muy bien en una película.

Habría que ver cómo el propio Harold White, en la NASA, responde a estos puntos, sobre todo teniendo en cuenta que en sus últimos trabajos White ha logrado reducir teóricamente la cantidad de energía requerida para el motor warp de Alcubierre. Según White, la masa-energía equivalente necesaria sería de 700 kilogramos o menos. Sobre esto, Carroll dice lo siguiente:

La masa-energía equivalente de 700 kilogramos (dato que no me creo, sospecho que necesitarías mucho más) significa básicamente que necesitarías combinar 350 kilos de antimateria con 350 kilos de materia (más sobre esto aquí).

Aseguran que producir un gramo de antimateria podría costar 100 billones de dólares (100 trillones anglosajones). Pero, utilizando estimaciones completamente injustificadas, dicen que se podría llegar a 10.000 millones de dólares por gramo. Así que, incluso con los cálculos más optimistas, solo el combustible de una nave así costaría 3,5 trillones de dólares (cuatrillones anglosajones) - es decir, aproximadamente el valor de la producción económica mundial total durante 40 años. ¡Buena suerte en Kickstarter!

Sí, el valor del PIB mundial durante 40 años es mucho. Pero, por si alguien quiere consolarse, Carroll no dice en ningún momento que construir un motor warp sea imposible. Sino, "casi" imposible: mientras exista una probabilidad, aunque sea inferior al 1%, pensarán muchos, existe esperanza. De momento, solo lo podremos ver en las películas.

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