Configuración molecular del hielo hexagonal. Imagen: Yingying Huang y Chongqin Zhu

El agua es la sustancia más abundante de la Tierra, y aún así seguimos sin comprender del todo su funcionamiento. Un equipo de la Universidad de Nebraska cree haber encontrado uno de los santos griales del agua. Se trata de un estado líquido en el que el agua presenta una densidad inferior a la normal.

Ese estado se viene sospechando desde los años 90, pero hasta ahora no se había dado con un método que pudiera demostrarlo. Lo que ha logrado este grupo de químicos de Nebraska es precisamente desarrollar una simulación que, en teoría, permitiría convertir el agua a ese estado.

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El descubrimiento tiene que ver con el equilibrio entre temperatura y presión, y se ha llegado a él por accidente. El objetivo original de los científicos era tratar de determinar a qué temperatura el agua se congela formando nanotubos de hielo.

En su lugar han encontrado que el agua se comporta de manera nunca vista. Si encerramos moléculas de agua en un nanotubo de carbono y reducimos la temperatura a -42 grados celsius constantes, el agua se congela. Sin embargo, poco después cambia de estado y se convierte en un líquido de baja densidad antes de congelarse de nuevo para formar un nanotubo hexagonal de hielo. “El hielo se funde y se reforma de nuevo. Era algo que no esperábamos ver”, explica el profesor de química Yet Zeng, uno de los autores del estudio.

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Por supuesto, hablamos de una simulación computerizada. El siguiente paso es confirmar este nuevo estado de la materia del agua llevando la simulación a la práctica. Algo que es posible en los laboratorios actuales. [vía Phys.org]