¬ŅQu√© son esas extra√Īas "bolas amarillas" en nuestra galaxia? Esto mismo es lo que se preguntaban una y otra vez miles de voluntarios aficionados a la astronom√≠a y colaboradores de la p√°gina web Milky Way Project. Su insistencia llev√≥ a los astr√≥nomos de la NASA a analizarlas y descubrir algo sorprendente.

La página Milky Way Project es un proyecto web colaborativo en el que miles de voluntarios en todo el mundo analizan por su cuenta imágenes tomadas por el telescopio espacial Spitzer de la NASA. Una de las imágenes más recurrentes era algo parecido a la de arriba: una especie de "bolas amarillas" que hasta ahora nadie sabía exactamente lo que eran.

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Su color real no es amarillo, es el color que asigna el telescopio Spitzer en diferentes bandas de longitud de onda para analizar mejor las im√°genes. Y tampoco son tan peque√Īas como parecen. En realidad son gigantescas. Cada una de esas "bolas amarillas" es decenas y hasta cientos de veces m√°s grande que nuestro Sistema Solar. ¬ŅQu√© son entonces realmente?

Los voluntarios del Milky Way Project no paraban de hablar de este fen√≥meno por lo que los astr√≥nomos de la NASA comenzaron a analizarlo. Su conclusi√≥n: se trata de una fase de formaci√≥n de las estrellas masivas antes desconocida. "La simple pregunta de "mmm, ¬Ņqu√© es eso? promovida por los voluntarios nos llev√≥ al descubrimiento", reconoce Charles Kerton, de la Iowa State University y principal autor del informe con las conclusiones que se publica ahora en la revista cient√≠fica Astrophysical Journal.

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Tras analizar el fenómeno, los astrónomos concluyeron que las bolas amarillas son una fase intermedia de formación de estrellas masivas que ocurre antes de que estas creen espacio en el que establecerse entre el gas y polvo cósmico colindante. Este espacio se puede identificar en la imagen de arriba como los huecos de color rojo rodeados de un halo verde. El interior de esas burbujas verdes y rojas son moléculas orgánicas conocidas como hidrocarburos aromáticos policíclicos (HAP, o PAH en sus siglas en inglés). Es decir, el espacio que queda tras las pulsos de radiación emitidos por las estrellas en formación.

En la imagen debajo se puede apreciar mejor el proceso de formaci√≥n de una estrella masiva. Esas luces o "bolas" amarillas ahora identificadas corresponden a una fase intermedia hasta que se forman las burbujas verdes y rojas que dar√°n lugar, en millones de a√Īos, a una estrella masiva:

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Foto: NASA

En definitiva, si no fuera por la colaboración de miles de voluntarios y aficionados, los astrónomos no tendrían ahora una nueva forma de descubrir estrellas masivas en proceso de formación. ¡Gracias, Internet! [vía NASA]

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