Caronte vista desde New Horizons. Imagen: NASA

En enero de 2006, la sonda New Horizons parti√≥ hacia lo desconocido. En julio de 2015 lleg√≥ a Plut√≥n y envi√≥ unas fotos alucinantes del planeta enano y sus sat√©lites. Caronte, la luna m√°s grande, nos sorprendi√≥ por sus enormes cr√°teres y ca√Īones, y nos intrig√≥ por esa misteriosa mancha roja que tiene ah√≠ arriba.

El misterio ya no es tal. Un estudio publicado en Nature desvela que el característico color rojo de los polos de Caronte proviene del metano de Plutón. Sí, gas metano que escapa de nuestro explaneta favorito y se queda atrapado en la atmósfera de su satélite más cercano. Pero la aventura no acaba ahí.

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Debido a la prolongada √≥rbita de Caronte, sus polos van alternando entre un siglo de penumbra y cien a√Īos de luz. Las temperaturas extremadamente bajas del periodo oscuro congelan el gas metano hasta que llega de nuevo la temporada de sol y se descongela. Al descongelarse, los subproductos dejan atr√°s un residuo rojizo que se va acumulando lentamente en los polos.

El hallazgo no solo explica el origen de la extra√Īa mancha roja de las fotos, tambi√©n nos ense√Īa la estrecha relaci√≥n que tiene Plut√≥n con Caronte. Un planeta enano y un sat√©lite que, de alguna forma, comparten atm√≥sfera.

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