Poco más de 24 horas. Es el tiempo que queda para que la sonda New Horizons llegue al punto más cercano en su encuentro con Plutón, a solo 12.500 kilómetros. En su camino ha enviado esta nueva foto de la luna más grande del planeta enano, Caronte. Por primera vez sabemos que cuenta con lo que parecen ser cañones y grandes cráteres de impactos.

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La foto de arriba la tomó la sonda New Horizons el pasado sábado día 11 de julio. Publicada ahora por la NASA, la imagen muestra de forma detallada la superficie de Caronte. Destaca la zona más oscura del polo norte, de unos 320 kilómetros de extensión (el satélite tiene unos 1.200 kilómetros de diámetro, la mitad que Plutón) pero sobre todo dos depresiones que parecen ser enormes cañones, una de ellas más grande y profunda que el Gran Cañón del Colorado, y dos cráteres que parecen haber sido provocados por impactos de meteoritos.

En la imagen anotada debajo puedes localizar todos estos elementos:

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El cráter más grande de los fotografiados, el más cercano al polo sur de Caronte, tiene unos 97 kilómetros de diámetro. Según los científicos, el brillo de los materiales alrededor del borde del cráter indica que probablemente se ha formado de forma reciente en términos geológicos (es decir, hace unos pocos miles de millones de años).

La nueva foto de Caronte se una a la última de Plutón tomada por la sonda News Horizons (debajo), captada también el pasado 11 de julio:

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¿Qué ocurrirá cuando la New Horizons haya pasado Plutón mañana día 14 a las 7:49 am ET (Nueva York) / 6:49 México / 13:49 om CET (España)? El aparato seguirá su viaje hasta el conocido como Cinturón de Kuiper, un conjunto de cuerpos de cometa que orbitan alrededor del Sol a una distancia de entre 30 y 100 unidades astronómicas (ua, 1 ua = 149,6 millones de kilómetros, es decir, la distancia entre la Tierra y el Sol). Si todo marcha bien, llegará allí en 2020, momento en el que podría enviarnos imágenes de una región nunca explorada por el ser humano. [vía NASA]

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