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Así es como descargan los trenes de carbón

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Nunca me había parado a pensar en cómo se usa el carbón. Sale del suelo, se mete en una central eléctrica, se convierte en hollín y listo. Vale, esto significa que en algún momento ha tenido que hacer un viaje en tren, y si crees que luego lo descargaban a palazos como hace un siglo, estás muy equivocado.

Esto es lo que se conoce como “sistema de volcado rotatorio” y es un mecanismo que lleva existiendo más de un siglo, y que ya reemplazó a un sistema aún más antiguo. No, no se trataba de huérfanos con manchas de hollín en la cara como si se tratase de una novela de Dickens, sino un sistema de tolva en el que se abría la parte inferior del vagón:

Y aunque ya de por si es un proceso simple y eficiente, “dar la vuelta a todo el vagón” ofrece algunas ventajas más, como explica el fabricante de sistemas rotativos Heyl & Patterson en su página web:

La descarga de carbón en una central eléctrica es mucho más eficiente con un sistema rotativo de volcado que con otros tipos de volquetes. El vagón se mantiene en su sitio dentro del volquete con una serie de abrazaderas, y todo el mecanismo gira de modo que el carro queda casi del revés. Esta característica de diseño elimina los residuos que aparecen en los vagones de descarga inferior por varias razones. La primera es que los fondos inclinados de las tolvas tradicionales pueden dejar algo de carbón dentro del vagón, incluso después de la descarga, debido a que el material se encuentra aglomerado o congelado. En segundo lugar, los vagones de descarga inferior tienen el potencial de derramar su contenido en las vías, especialmente si hay imperfecciones en el sellado de las puertas. En tercer lugar, los vagones de descarga inferior a menudo tardan más en descargarse por las dos razones anteriores.

Con los carros de acoplamiento giratorio, las cargas se pueden volcar sin desconectar los vagones. Si los carros están equipados con enganches herméticos de eje giratorio, entonces el volquete gira los carros sobre el eje de los enganches. De esta manera, dos vagones pueden ser volcados a la vez. Los carros rotativos de Heyl & Patterson pueden descargar hasta 5.000 toneladas por hora, o hasta 10.000 toneladas si utilizan carros dobles. Esta máquina es sencilla y fácil de usar, y solo requiere un operador para controlar todo el proceso.

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Heyl & Patterson continúa diciendo que los problemas con el típico sistema de tolva pueden empeorar si el carbón se moja y luego se acaba congelando, en cuyo caso el carbón debe precalentarse.

Y otra ventaja de la que no habla Heyl & Patterson es que es un espectáculo completamente hipnótico.

Pronto, toda esta industria estará muerta y será completamente reemplazada por la energía eólica, solar y mareomotriz. Así que cuando llegue ese día, espero que al menos podamos llevar estas máquinas en un parque de atracciones.

[h/t to r/videos]

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