Una simulation de la InSight aproximándose a Marte. Ilustración: NASA/JPL

La nueva sonda marciana de la NASA se ha dise√Īado para realizar una investigaci√≥n geol√≥gica puntera en el planeta rojo. Para ello, primero tiene que conseguir aterrizar en su superficie el pr√≥ximo lunes. Y aterrizar en Marte no es tarea f√°cil.

A pesar de los √©xitos recientes de la NASA, la tasa general de √©xito de los aterrizajes sobre la superficie de Marte es alrededor del 40%. La sonda InSight se enfrentar√° una vez m√°s a la peligrosa atm√≥sfera marciana para tratar de estudiar el suelo debajo de la superficie marciana y, con suerte, detectar ‚ÄúMarsquakes‚ÄĚ o ‚Äúterremotos marcianos‚ÄĚ.

‚ÄúCada vez que intentas aterrizar en otro planeta, es muy emocionante‚ÄĚ, le dijo a Gizmodo Tom Hoffman, Project Manager de InSight en la NASA. ‚ÄúEsto no ser√° menos para InSight. Hay muchos desaf√≠os diferentes que debemos superar para aterrizar con √©xito‚ÄĚ.

InSight, acr√≥nimo de ‚ÄúInterior Exploration using Seismic Investigations, Geodesy and Heat Transport‚ÄĚ, fue lanzada el pasado mes de mayo desde la costa oeste y est√° programado para aterrizar el lunes a las 3 PM, hora este de Estados Unidos. Est√° equipada con tres herramientas para estudiar el planeta: un sism√≥grafo para medir las ondas de sonido que viajan a trav√©s del suelo (las famosas ‚ÄėMarsquakes‚Äô), un sensor de calor que mide c√≥mo fluye el calor debajo de la superficie de Marte y una antena de radio para medir la ubicaci√≥n variable del Polo Norte del planeta, para estudiar indirectamente su n√ļcleo. Esos instrumentos aterrizar√°n en una plataforma casi id√©ntica a la que utiliz√≥ la sonda Phoenix para aterrizar sobre la superficie marciana.

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La sonda InSight tendr√° que reducir su velocidad varios cientos de kil√≥metros por hora para poder aterrizar con suavidad. Marte tiene una atm√≥sfera m√°s delgada que la Tierra y, por lo tanto, menos resistencia atmosf√©rica para que el paraca√≠das pueda disminuir la velocidad, y el planeta tambi√©n tiene r√°fagas de viento con las que la sonda tiene que lidiar. Incluso si todo va seg√ļn lo planeado, un brazo rob√≥tico debe depositar el sensor de calor y el sism√≥grafo en el suelo, algo que nunca antes se hab√≠a hecho.

Los cient√≠ficos esperan que InSight llegue sin problemas a la ubicaci√≥n plana que hab√≠an pensado como ‚Äúaparcamiento‚ÄĚ, y no caiga en una pendiente o sobre una roca grande. ‚ÄúPara m√≠, seguir√° siendo emocionante aunque sea realmente plano y aburrido‚ÄĚ, dijo a Gizmodo Suzanne Smrekar, investigadora principal adjunta de InSight en la NASA. ‚ÄúTodo esto es para que podamos implementar nuestros instrumentos de manera segura y comenzar r√°pidamente‚ÄĚ. El sensor de flujo de calor puede ser depositado en el suelo con mayor facilidad cuando la sonda se encuentra nivelada, y los cient√≠ficos no quieren que el sism√≥grafo se pueda tambalear si lo dejan sobre una roca.

Una imagen del banco de pruebas del InSight. Foto: NASA/JPL

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El equipo de InSight ha trabajado duro para preparar la sonda para diversos desaf√≠os. InSight aterrizar√° en un lugar m√°s alto que Phoenix y, por lo tanto, tendr√° menos tiempo para reducir su velocidad, por lo que el equipo ha fortalecido su paraca√≠das; Hoffman le dijo a Gizmodo que su equipo no pudo romper el paraca√≠das en un t√ļnel de viento, lo cual es una buena se√Īal. A continuaci√≥n, encender√° sus cohetes con el fin de aterrizar suavemente sobre la superficie. Una vez que haya aterrizado, InSight tomar√° inmediatamente una imagen de la superficie marciana y los cient√≠ficos se pondr√°n a trabajar para decidir d√≥nde colocar los instrumentos. Sin embargo, todav√≠a pasar√°n entre dos y tres meses hasta que los instrumentos se hayan podido desplegar por completo. Los cient√≠ficos tienen un banco de pruebas con una r√©plica de la sonda InSight expuesta sobre rocas falsas y grava, para as√≠ practicar y colocar los instrumentos con el brazo rob√≥tico en funci√≥n de las condiciones existentes.

A lo mejor sabes que la √ļltima sonda en volar a Marte ‚ÄďSchiaparelli, de la Agencia Espacial Europea‚Äď se estrell√≥ debido a un error de c√°lculo. El equipo de InSight revis√≥ lo que hab√≠a ocurrido con Schiaparelli e hizo algunos ajustes al software de la sonda para mejorar sus respuestas, dijo Hoffman. Los ingenieros de la NASA escuchar√°n las se√Īales de radio de la sonda y las monitorizar√°n con el Mars Reconnaissance Orbiter y con Odyssey, dos sondas m√°s peque√Īas que ir√°n detr√°s de la InSight e intentar√°n tambi√©n monitorizar su progreso de InSight y transmitir esas se√Īales a la Tierra.

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Pero una vez que aterrice InSight, los descubrimientos que podr√° hacer son asombrosos.

‚ÄúQueremos entender c√≥mo fue el nacimiento de los planetas rocosos durante las primeras decenas de millones de a√Īos, mientras se formaban a partir de una masa fundida‚ÄĚ, dijo Smrekar a Gizmodo. ‚ÄúEsto determina la evoluci√≥n del resto del planeta‚ÄĚ.

La NASA emitirá el aterrizaje el lunes desde aquí.