La basura espacial es un problema mayor de lo que parece. Según un informe reciente de la NASA, se calcula que hay más de 500.000 fragmentos de basura espacial orbitando alrededor de la Tierra. ¿Cómo solucionarlo? Una opción que baraja la ESA es lo más parecido a la pesca espacial: atrapándola con redes.

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Ingenieros de la Agencia Espacial Europea, ESA, probaron recientemente cómo se comportan las redes en gravedad cero para entender si serían efectivas a la hora de atrapar satélites fuera de servicio y otra basura espacial. Para ello, realizaron un total de 21 vuelos parabólicos durante dos días a bordo de un avión Falcon 20. Dentro, dispararon 20 redes a diferentes velocidades utilizando una especie de pistola de aire comprimido. Las redes se disparaban sobre un objeto que simulaba ser un mini satélite justo en el momento del vuelo en el que el interior se quedaba en gravedad cero por efecto del vuelo parabólico. ¿Qué ocurrió?

El sistema de disparo de redes funcionó casi a la perfección. Lo puedes ver en el vídeo de la prueba debajo: las redes tienen unos pesos en los extremos que se enrollan alrededor del satélite y listo, atrapado. "Se quedaron tan bien enrolladas que tuvimos que cortarlas con un cuchillo antes de poder volver a filmar", explica Kjetil Wormnes, ingeniero de la ESA que participó en la prueba.

El método que se empleará en una de estas primeras misiones de recogida de basura espacial está aún por decidir, pero bien podría ser este (debajo en una ilustración). Se considera basura espacial cualquier partícula de más de un centímetro de diámetro. Solo 21.000 de las 500.000 catalogadas tienen un tamaño superior a cuatro centímetros. Si se catalogan tan escrupulosamente es porque, aunque sean pequeños, la velocidad a la que circulan es increíblemente elevada. Dependiendo del fragmento y la órbita, esta basura viaja a velocidades de entre 1.235 y 28.968 km/h. Suficiente como para atravesar cualquier satélite o estación espacial y crear serios problemas. Tal vez no tan peliculeros como en Gravity, pero parecidos. Mejor evitar un escenario así. [vía ESA]

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