La respuesta r√°pida a esta pregunta es 500.000. Seg√ļn fuentes de la NASA, hay m√°s medio mill√≥n de objetos clasificados como basura espacial orbitando alrededor de nuestro planeta. Este gr√°fico creado por Good y Column Five muestra algunos datos interesantes sobre esta basura espacial.

Un primer dato es que es imposible apreciar la mayor parte de estos objetos a simple vista. Por precauci√≥n, se considera basura espacial cualquier part√≠cula de m√°s de un cent√≠metro de di√°metro, pero solo 21.000 tienen un tama√Īo superior a cuatro cent√≠metros. Si se catalogan tan escrupulosamente es porque, aunque sean peque√Īos, la velocidad a la que circulan es incre√≠blemente elevada. Dependiendo del fragmento y la √≥rbita, esta basura viaja a velocidades de entre 1.235 y 28.968 km/h. Suficiente como para atravesar cualquier sat√©lite o estaci√≥n espacial.

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Adem√°s de estos fragmentos, hay millones de part√≠culas demasiado peque√Īas como para ser rastreadas. La mayor parte son peque√Īas escamas de pintura o restos de la combusti√≥n de los cohetes.

Una primera medida de protección contra esta basura espacial es el sentido en el que gira. Cada órbita suele tener un sentido de giro para todos los objetos que se mueven en ella. El objetivo de esa medida es minimizar las colisiones por objetos en sentido contrario. Las agencias espaciales suelen considerar también un área segura de unos 48 kilómetros para los vehículos espaciales. Si se prevé que una partícula de basura espacial va a pasar a menor distancia, se ponen en marcha maniobras de evasión para aumentar la distancia de seguridad. La ISS realizó una de estas maniobras hace poco.

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El mayor problema de la basura espacial es que, aunque las colisiones no son frecuentes, cada incidente aumenta de forma dram√°tica la cantidad de estos objetos. En febrero de 2009, la colisi√≥n entre un sat√©lite Iridium 33 y un sat√©lite militar chino cosmos 2251 gener√≥ una nube de m√°s de 2.000 nuevos fragmentos. Este es el gr√°fico con los √ļltimos datos de este problema creciente para la carrera espacial. [v√≠a Imgur y NASA]

Imagen: Representación de la basura en órbitas bajas alrededor de la Tierra. Vía: NASA

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