La respuesta rápida a esta pregunta es 500.000. Según fuentes de la NASA, hay más medio millón de objetos clasificados como basura espacial orbitando alrededor de nuestro planeta. Este gráfico creado por Good y Column Five muestra algunos datos interesantes sobre esta basura espacial.

Un primer dato es que es imposible apreciar la mayor parte de estos objetos a simple vista. Por precauci├│n, se considera basura espacial cualquier part├şcula de m├ís de un cent├şmetro de di├ímetro, pero solo 21.000 tienen un tama├▒o superior a cuatro cent├şmetros. Si se catalogan tan escrupulosamente es porque, aunque sean peque├▒os, la velocidad a la que circulan es incre├şblemente elevada. Dependiendo del fragmento y la ├│rbita, esta basura viaja a velocidades de entre 1.235 y 28.968 km/h. Suficiente como para atravesar cualquier sat├ęlite o estaci├│n espacial.

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Adem├ís de estos fragmentos, hay millones de part├şculas demasiado peque├▒as como para ser rastreadas. La mayor parte son peque├▒as escamas de pintura o restos de la combusti├│n de los cohetes.

Una primera medida de protecci├│n contra esta basura espacial es el sentido en el que gira. Cada ├│rbita suele tener un sentido de giro para todos los objetos que se mueven en ella. El objetivo de esa medida es minimizar las colisiones por objetos en sentido contrario. Las agencias espaciales suelen considerar tambi├ęn un ├írea segura de unos 48 kil├│metros para los veh├şculos espaciales. Si se prev├ę que una part├şcula de basura espacial va a pasar a menor distancia, se ponen en marcha maniobras de evasi├│n para aumentar la distancia de seguridad. La ISS realiz├│ una de estas maniobras hace poco.

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El mayor problema de la basura espacial es que, aunque las colisiones no son frecuentes, cada incidente aumenta de forma dram├ítica la cantidad de estos objetos. En febrero de 2009, la colisi├│n entre un sat├ęlite Iridium 33 y un sat├ęlite militar chino cosmos 2251 gener├│ una nube de m├ís de 2.000 nuevos fragmentos. Este es el gr├ífico con los ├║ltimos datos de este problema creciente para la carrera espacial. [v├şa Imgur y NASA]

Imagen: Representaci├│n de la basura en ├│rbitas bajas alrededor de la Tierra. V├şa: NASA

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