El embrión conseguido. Imagen: Juan Carlos Izpisua Belmonte

Cient√≠ficos han logrado lo que hasta hace poco parec√≠a una aut√©ntica quimera: el primer h√≠brido de embriones oveja-humanos. ¬ŅPara qu√©? Lo conseguido supone el primer e hipot√©tico paso al cultivo de √≥rganos de trasplantes dentro de los animales o de la capacidad de adaptar gen√©ticamente √≥rganos compatibles.

Con ese objetivo final en mente, los investigadores de la Universidad de Stanford crearon el primer h√≠brido en laboratorio entre especies, introduciendo c√©lulas madre humanas en embriones de oveja, y obteniendo como resultado una criatura que es m√°s del 99% oveja, pero tambi√©n una peque√Īa parte humana.

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La porci√≥n humana de los embriones creados en el experimento (antes de que fueran destruidos despu√©s de 28 d√≠as) fue extremadamente peque√Īa, pero el simple hecho de que exista es lo que genera un debate y controversia en este campo de investigaci√≥n. Seg√ļn ha explicado el bi√≥logo de c√©lulas madre Hiro Nakauchi:

Hasta ahora, la contribuci√≥n de las c√©lulas humanas es muy peque√Īa. No se parece en nada a un cerdo con rostro humano o un cerebro humano, pero es un primer paso.

La investigación se basa en experimentos previos realizados por algunos miembros del mismo equipo de Nakauchi, quienes lograron cultivar células humanas dentro de embriones de cerdo en una etapa temprana en el laboratorio, creando híbridos de cerdo y humanos que los investigadores describieron como quimeras interespecies.

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Obviamente, es muy posible que muchos de los que est√°n leyendo la noticia piensen en el t√≠pico ‚Äúcient√≠fico loco‚ÄĚ de la literatura o el cine, pero como explican los investigadores, estos experimentos alg√ļn d√≠a podr√≠an proporcionar una soluci√≥n √ļnica para las miles de personas en listas de espera de donaciones de √≥rganos que salvan vidas, la mayor√≠a de los cuales mueren antes de obtener √≥rganos compatibles. Seg√ļn el equipo de investigaci√≥n:

Incluso hoy en día los mejores órganos combinados, excepto si provienen de gemelos idénticos, no duran mucho porque con el tiempo el sistema inmune los ataca continuamente.

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Aunque muy lejana, la idea es que los √≥rganos producidos en estos h√≠bridos podr√≠a ser una forma de producir suficiente suministro para satisfacer la demanda, trasplantando, por ejemplo, un p√°ncreas h√≠brido de un cerdo o una oveja, a un paciente a punto de morir. Para que el trasplante funcione los investigadores piensan que al menos el 1% de las c√©lulas del embri√≥n necesitar√≠a ser humano, lo que significa que estos primeros pasos demostrados en las ovejas son a√ļn muy preliminares.

Por supuesto, todo esto lleva a un mismo lugar com√ļn en el debate: la √©tica del trabajo. Aumentar la proporci√≥n humana en la mezcla de h√≠bridos tambi√©n aumenta inevitablemente las dudas √©ticas sobre el tipo de criatura que se est√° creando, aparentemente, con el √ļnico prop√≥sito de cosechar sus √≥rganos esenciales.

¬ŅLa respuesta? Los mismos investigadores no se ponen de acuerdo, pero creen que no se debe descartar dado que, s√≥lo en Estados Unidos, cada 10 minutos alguien se agrega a una lista de espera de trasplantes. [National Geographic, The Guardian]