Imagen: Getty

Durante d√©cadas, la posici√≥n p√ļblica del gobierno de Estados Unidos ha sido que √ļnicamente el presidente puede ordenar un ataque nuclear. La realidad es algo m√°s complicada. Hubo un tiempo donde si el presidente mor√≠a a manos de una lista de pa√≠ses, las consecuencias hubiesen sido apocal√≠pticas.

Desde el comienzo de la era at√≥mica, los presidentes estadounidenses han tenido que lidiar con la cuesti√≥n sobre qui√©n deber√≠a controlar las armas nucleares del pa√≠s: el militar o el gobierno civil. Tras el bombardeo de las ciudades japonesas de Hiroshima y Nagasaki en los √ļltimos d√≠as de la Segunda Guerra Mundial, muchas de las fuerzas armadas argumentaron que, dado que las bombas eran herramientas de guerra, los militares, no el presidente, deber√≠an decidir cu√°ndo, d√≥nde y c√≥mo deber√≠an ser usadas.

Hiroshima y Nagasaki. Wikimedia Commons

Sin embargo, el presidente Harry Truman lo vio de manera diferente. El hombre pensó que solo el presidente debía tener el poder para ordenar un ataque nuclear. De hecho, en 1948 dijo lo siguiente en un comunicado:

Una bomba at√≥mica no es un arma militar, es algo mucho m√°s grande que se usa para eliminar mujeres y ni√Īos y personas desarmadas, y no para usos militares. As√≠ que tenemos que tratar esto de manera diferente a los rifles y ca√Īones.

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Truman tem√≠a que si el ej√©rcito ten√≠a control ilimitado sobre las bombas at√≥micas, alg√ļn coronel podr√≠a decidir por s√≠ mismo cu√°ndo ser√≠a el momento adecuado para lanzar una. Bajo esa suposici√≥n, pens√≥ que un presidente deb√≠a ser la √ļnica persona capacitada.

Stalin, Harry S. Truman (centro) y Churchill en 1945. Wikimedia Commons

De esta forma, todos los que estaban fuera de los niveles m√°s altos del gobierno creyeron durante 40 a√Īos que el presidente de Estados Unidos era el √ļnico que pod√≠a ordenar un ataque nuclear. Sin embargo, el pensamiento dentro del gobierno cambi√≥ tan pronto como la Uni√≥n Sovi√©tica prob√≥ su primera bomba at√≥mica en el verano de 1949, y luego sigui√≥ con una bomba mucho m√°s poderosa de hidr√≥geno en 1955.

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Una vez que los soviéticos comenzaron a acumular sus propias armas nucleares y desarrollar bombarderos de largo alcance para un hipotético enfrentamiento con Estados Unidos, la posibilidad de que se produjese un primer asalto imprevisto apareció en la mente de los militares estadounidenses.

Bomba nuclear soviética. WC

Fue en ese momento de la historia cuando alguien hizo la pregunta que todos estaban pensando: si los sovi√©ticos lanzaban una bomba at√≥mica sobre Washington, ¬Ņqu√© pasar√≠a si el presidente fuera asesinado en el ataque o no pudiera ser localizado?

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Incluso si el alto mandatario todav√≠a estaba al cargo, podr√≠a no ser capaz de contactar con el ej√©rcito si las comunicaciones se anulaban en el ataque. Bajo este escenario, ¬Ņqui√©n ordenar√≠a el contraataque nuclear? Si nadie m√°s fuera capaz de hacerlo, los bombarderos estadounidenses cargados con armas nucleares podr√≠an ser destruidos a la espera de √≥rdenes para tomar represalias, √≥rdenes que nunca llegar√≠an.

Un contraataque apocalíptico

Franco junto a Eisenhower en la visita de este √ļltimo a Espa√Īa en 1959. Wikimedia Commons

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El sucesor de Truman, Eisenhower, ten√≠a la misma idea a la hora de delegar sus poderes de guerra. Al igual que Truman, a Eisenhower le preocupaba que hacerlo pudiera dar la posibilidad de que alguien ‚Äúhiciera algo tonto en la cadena de mando‚ÄĚ, como √©l mismo lleg√≥ a decir, iniciando una guerra nuclear por su cuenta.

As√≠ todo, Eisenhower decidi√≥ que los riesgos asociados con no hacer nada eran a√ļn mayores, y a finales de la d√©cada de 1950, emiti√≥ una serie de √≥rdenes secretas en c√≥digo llamadas Furtherance, las cuales daban a los comandantes militares una ‚Äúpreautorizaci√≥n‚ÄĚ para ordenar ataques nucleares, pero solo bajo ciertas condiciones de emergencia. Dichas √≥rdenes preve√≠an dos conjuntos de circunstancias en las cuales el presidente no podr√≠a ordenar el uso de armas nucleares:

Código Furtherance. NSA

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En primer lugar, cuando el tiempo era esencial. Si, por ejemplo, los sovi√©ticos atacaban repentinamente a las fuerzas estadounidenses y de la OTAN en Europa occidental y ‚Äúla urgencia del tiempo y las circunstancias claramente no permit√≠a una decisi√≥n espec√≠fica del presidente‚ÄĚ, entonces el comandante de esas fuerzas podr√≠a usar armas nucleares contra las fuerzas atacantes sin consultar al presidente.

En tal caso, el tama√Īo de la respuesta estar√≠a ‚Äúlimitado a un n√ļmero de armas y objetivos que sean necesarios‚ÄĚ, y la autorizaci√≥n para usar armas nucleares permanecer√≠a en vigor ‚Äúsolo hasta que sea posible ... comunicarse con el presidente‚ÄĚ.

En segundo lugar, si Estados Unidos fuera atacado y el presidente fuera asesinado. En este caso, las órdenes fueron activar el Plan Operativo Integrado Único (SIOP), un plan militar para una guerra nuclear a gran escala contra la Unión Soviética, China y los países del bloque soviético en Europa del Este.

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Armamento nuclear estadounidense. Wikimedia Commons

El SIOP debía activarse incluso si el ataque a Estados Unidos se realizaba con fuerzas convencionales, no con armas nucleares. Y tanto la Unión Soviética como China serían atacados en el contraataque, incluso si no estaba claro si eran responsables del mismo.

De hecho, ambos serían el blanco incluso si no se puede aclarar que ninguno de ellos tuvo algo que ver . E incluso si el ataque inicial parecía ser una especie de accidente, lo que estaba en juego era tan alto que las órdenes de Furtherance exigían de todos modos un ataque de represalia nuclear completo.

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¬ŅEn qu√© consist√≠a? B√°sicamente, en atacar ‚Äúcon todo‚ÄĚ. Durante un per√≠odo de 30 horas, ola tras ola de bombarderos B-52 y misiles nucleares Jupiter, Atlas y Trident atacar√≠an a casi 4.000 objetivos en la Uni√≥n Sovi√©tica, China, Corea del Norte y Europa del Este. La SIOP exig√≠a que los objetivos m√°s valiosos fueran alcanzados por hasta seis armas nucleares cada uno, para asegurarse de que realmente eran destruidos.

El MGR-1 Honest John, primer misil nuclear desarrollado por USA. Wikimedia Commons

Los militares que planificaban el plan estimaron que más de 200 millones de personas, incluida más de la mitad de la población soviética, serían asesinadas inmediatamente, y decenas o quizás cientos de millones más, morirían más tarde por quemaduras, enfermedades por radiación, exposición y causas derivadas.

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¬ŅPor qu√© atacar tan duro? La Comisi√≥n de Energ√≠a At√≥mica calcul√≥ que casi 40 millones de estadounidenses morir√≠an en las primeras horas de una guerra nuclear a gran escala con la Uni√≥n Sovi√©tica, raz√≥n por la cual se puso tanto √©nfasis en golpear a los sovi√©ticos lo m√°s fuerte posible. Los militares estadounidenses quer√≠an que la guerra resultante fuera unilateral a favor de ellos.

Lo cierto es que la idea de delegar los poderes de guerra de un presidente fue tan controvertida que Eisenhower admiti√≥ que ten√≠a ‚Äúmucho miedo de escribir documentos dados estrictamente sobre el asunto‚ÄĚ. Incluso despu√©s de que las √≥rdenes se pusieran en papel, solo se les mostr√≥ a un pu√Īado de altos oficiales militares, los que ordenar√≠an los ataques nucleares si el presidente no pod√≠a (o mor√≠a).

Operación Crossroads, la primera explosión nuclear bajo el mar. Wikimedia Commons

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Estos oficiales ten√≠an √≥rdenes de no compartir la informaci√≥n con absolutamente nadie, y por lo que se sabe, no lo hicieron. Las √≥rdenes siguieron siendo uno de los secretos mejor guardados de la Guerra Fr√≠a, y solo se revelaron al p√ļblico en la d√©cada de 1980.

La historia cuenta que este posible escenario apocalíptico se mantuvo vigente durante el resto de la presidencia de Eisenhower, y por la de su sucesor, John E Kennedy. Pero a mediados de la década de los 60, la idea de lanzar una guerra nuclear a gran escala en respuesta a un ataque convencional o incluso accidental se veía como un exceso.

De esta forma, durante la presidencia de Johnson, las órdenes se revisaron para darles a los militares más flexibilidad. Si los soviéticos atacaran solo con armas convencionales, Estados Unidos respondería de la misma manera, inaugurando por primera vez una política de no usar las armas nucleares, y en lugar de un ataque a gran escala tanto contra la Unión Soviética como contra China, los militares podrían lanzar una respuesta limitada contra cualquiera que fuera el caso.

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Dichos cambios entraron en vigor en 1968, alejando a Estados Unidos un paso o quiz√°s dos del borde de la guerra nuclear hasta la fecha.

O al menos eso es lo que nos dicen oficialmente. [The Atlantic, NSArchive, Gawker]