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Cómo funcionan las pruebas de Covid-19 y por qué son tan importantes

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Imagen: AP

Seguramente escuchaste en los últimos días que una de las claves para detener la propagación y los contagios por Covid-19 sea realizar el mayor número de tests posibles. También habrás escuchado que hay nuevas pruebas que ofrecen un diagnóstico en cuestión de minutos. ¿Cómo funcionan y cuál es su importancia?

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Actualmente hay tres síntomas comunes que se repiten cuando alguien se contagia del nuevo coronavirus: fiebre, tos (generalmente seca) y cansancio y malestar general. Por supuesto, que tengas estos síntomas no significa que estés contagiado al 100%, y ahí es donde aparecen los diferentes tests de diagnóstico, y de cuya rapidez va a depender rebajar la propagación de esta primera fase de la pandemia.

En España, por ejemplo, han llegado esta semana 640.000 tests o pruebas rápidas desde China y Corea del Sur, y se esperan hasta seis millones que el gobierno ha encargado para ampliar el diagnóstico al mayor número de personas posibles. Hasta la llegada de este cargamento, en el país se estaban realizando test de Reacción en Cadena de la Polimerasa (PCR).

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Las pruebas de PCR funcionan mediante la detección de material genético específico dentro del virus. Dependiendo del tipo de PCR disponible, los médicos pueden tomar muestras de la parte posterior de la garganta, de saliva, recoger una muestra líquida del tracto respiratorio inferior, o asegurar una muestra de heces. 

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La razón es sencilla: la nariz y la parte posterior de la garganta son los dos sitios donde el virus se está replicando (junto con los ojos). Por eso los hisopos están recogiendo esas células donde podría estar el virus. Luego se ponen los hisopos en una solución que libera las células.

Una vez que una muestra llega al laboratorio, se extrae su ácido nucleico, que contiene el genoma del virus. Luego, los investigadores pueden amplificar ciertas regiones del genoma utilizando una técnica conocida como reacción en cadena de la polimerasa de transcripción inversa. Esto ofrece una gran muestra que luego pueden comparar con el nuevo coronavirus, conocido como SARS-CoV-2. 

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El SARS-CoV-2 tiene casi 30.000 nucleótidos, los bloques de construcción que forman el ADN y el ARN. Una prueba PCR desarrollada por la Facultad de Medicina de la Universidad de Washington (UW Medicine) apuntaba a que solo 100 nucleótidos que son específicos del SARS-CoV-2.

Estos 100 nucleótidos incluyen dos genes en el genoma del SARS-CoV-2. Una muestra se considera positiva si la prueba encuentra ambos genes, no es concluyente si se encuentra un solo gen, y negativa si no se detecta ninguno.

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¿El problema de esta prueba? Que como vemos, no es un proceso sencillo y los resultados se muestran tras varias horas de proceso en el laboratorio.

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En contraste a esta prueba estás las denominadas serológicas, que buscan anticuerpos específicos que el cuerpo ha producido para combatir el virus. Si detectan esos anticuerpos, la prueba da un resultado positivo. La ventaja de esta prueba radica en que puede detectar anticuerpos incluso si un paciente se ha recuperado, mientras que una prueba PCR puede detectar el virus solo si la persona está enferma en ese momento.

Dicho esto, ambas pruebas podrían pasar por alto casos si las muestras se toman demasiado temprano, cuando la carga viral es demasiado baja o si el cuerpo de la persona aún no ha producido anticuerpos contra el virus.

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En cambio, los nuevos tests como los que ha adquirido España muestran diagnósticos en apenas unos minutos detectando partes del virus distintas al material genético.

¿Cómo funcionan? Vendrían a ser muy parecidas a un test de embarazo, con unas bandas de color que cambian en función de la cantidad de antígeno (sustancia que al introducirse en el organismo induce en este una respuesta inmunitaria, provocando la formación de anticuerpos).

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Como decía la OMS la semana pasada, la clave para detener la propagación del coronavirus en estos momentos son las pruebas. Cuántas más (y más veloces) sean capaz de llevar a cabo los países, mayor será su capacidad de detectar los casos y aislar a las personas contagiadas para que las medidas de aislamiento en masa tengan el efecto deseado. [El País, The Guardian]

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