Imagen: Gatwick ayer (AP)

Durante m√°s de 24 horas, el segundo aeropuerto m√°s grande de Reino Unido, Gatwick, ha estado cerrado debido a la presencia de drones. Se trata, por decirlo de alguna forma, del primer ‚Äúgran problema‚ÄĚ de este tipo. ¬ŅC√≥mo ha podido pasar y qu√© riesgos reales plantean los drones?

Probablemente, para entender por qué se tomó la decisión de cerrar la zona aérea de Gatwick durante más de un día, aunque fuera por un par de drones, haya que mirar atrás. De acuerdo con la Junta de Airprox del Reino Unido, hubo 92 casos de aviones y drones que estuvieron a punto de colisionar solo en 2017.

Y es que no es la primera vez que ocurren incidentes con drones, aunque nunca de esta envergadura. Hace tan solo una semana, el vuelo 773 de Guadalajara se aproximaba al aeropuerto en Tijuana, México. Entonces los pasajeros a bordo del Boeing 737 escucharon un golpe fuerte. El avión comercial había impactado con un dron.

Imagen: Gatwick ayer (AP)

El a√Īo pasado los pasajeros de un Boeing 737-700 perteneciente a L√≠neas a√©reas de Mozambique se llevaron un buen susto despu√©s de que el avi√≥n en el que viajaban chocara contra un dron en plena maniobra de aterrizaje en el aeropuerto de Tete Matunda, en el pa√≠s africano.

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En octubre de 2017, un dron choc√≥ con un avi√≥n comercial en Canad√°, golpeando una de las alas del avi√≥n. El avi√≥n sufri√≥ da√Īos menores, pero pudo aterrizar con seguridad.

En el 2015, un avi√≥n de la aerol√≠nea Lufthansa, que llevaba a bordo a nada menos que 108 pasajeros y viajaba de la ciudad de M√ļnich a Varsovia, casi se estrella con un dron cuando se acercaba al aeropuerto de la capital polaca. Afortunadamente no ocurri√≥ ning√ļn accidente, y el avi√≥n aterriz√≥ a salvo.

Imagen: Avión con el impacto de un dron

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Son s√≥lo algunos de los cada vez m√°s habituales ‚Äúencuentros‚ÄĚ entre aeronaves y estos aviones no tripulados que est√°n generando un serio dolor de cabeza. Por eso se han puesto en marcha una serie de investigaciones con el fin de averiguar qu√© tipo de da√Īo podr√≠a llegar a causar un dron bajo diferentes escenarios.

Por ejemplo, las pruebas realizadas en la Universidad de Dayton en Estados Unidos imitaron una colisi√≥n en el aire entre un dron de 1 kilogramo y un avi√≥n comercial que viajaba a 383 km/h. Los resultados mostraban da√Īo serio en el fuselaje.

Otra investigaci√≥n de la Autoridad Federal de Aviaci√≥n de Estados Unidos sugiri√≥ que los drones podr√≠an causar m√°s da√Īo que una colisi√≥n de aves y que las bater√≠as de i√≥n litio no se rompen con el impacto, sino que en lugar de ello, se alojan en estructuras del avi√≥n y presentan un riesgo potencial de incendio.

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Para Martin Lanni, director ejecutivo de la compa√Ī√≠a de seguridad del espacio a√©reo Quantum Aviation:

Un avión no tripulado parece bastante frágil, pero la batería es considerable y si se compara un dron con un ave, entonces podría ser potencialmente más peligroso si pasa por el motor o golpea el fuselaje.

Ocurre que, aunque la probabilidad de una colisi√≥n es peque√Īa, un dron podr√≠a ser arrastrado a una turbina. En ese caso, ¬Ņqu√© ocurrir√≠a? Por la autonom√≠a y caracter√≠sticas de los drones, los encontronazos entre aviones comerciales y estos dispositivos ocurrir√≠an en la misma zona de peligro que con los p√°jaros: las inmediaciones de los aeropuertos, que es cuando los aviones vuelan bajo para aterrizar o despegar. Por esta raz√≥n nadie en Gatwick pod√≠a poner en peligro alguna aeronave.

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En el caso de un impacto, George Morse, fundador de Failure Analysis Service Technology, compa√Ī√≠a que se dedica a analizar colisiones de objetos contra aviones y a asesorar a las compa√Ī√≠as a√©reas en materia de seguridad, contaba lo siguiente:

En un caso as√≠, el dron golpear√≠a el borde las aspas de la turbina y probablemente quedar√≠a reducido a peque√Īas piezas. La turbina o h√©lice en s√≠ no resultar√≠a da√Īada. Hay posibilidades de que el motor resultase da√Īado de forma irreversible, pero no tiene por qu√© ocurrir. Es sencillamente asombroso lo resistentes que son esos motores. Lo que m√°s me preocupa son los componentes de las bater√≠as. Si esos materiales alcanzan la c√°mara de combusti√≥n, probablemente quemar√≠an el motor.

Por todo ello han surgido nuevas regulaciones. En Reino Unido, la legislaci√≥n entr√≥ en vigor en julio, por lo que es ilegal volar un dron dentro de 1 kil√≥metro de un aeropuerto. Tambi√©n es ilegal volar un dron a m√°s de 120 metros. El problema es que un avi√≥n aterrizando puede volar por debajo de esos 120 metros. Y, por supuesto, no estamos contando en la ecuaci√≥n a aquellos con intenciones ‚Äúdudosas‚ÄĚ o con poco respeto por la legislaci√≥n.

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Imagen: Gatwick ayer (AP)

Para los aeropuertos que desean protegerse a sí mismos de los ataques con drones también existe la opción de un sistema más sofisticado, aunque costoso, como el que ofrece Quantum Aviation, que emplea radares, detectores de radio frecuencia y cámaras para detectar cuándo hay drones cerca y ubicar desde dónde vinieron.

Este sistema de Quantum Aviation puede ‚Äúbloquear‚ÄĚ un dron deteni√©ndolo de manera efectiva, ya que, en teor√≠a, deber√≠a tener un modo predeterminado que lo haga regresar al lugar de origen o aterrizar de manera segura. En el caso de que este sistema de bloqueo no funcione, hay algunos instrumentos m√°s contundentes para derribar los dispositivos.

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Imagen: AP

Por ejemplo, las autoridades francesas han demostrado cómo se puede usar un dron equipado con una red para atrapar a otro, y hay varias empresas, incluidas DroneDefence y OpenWorks que ofrecen disparar una red para atrapar un dron.

Por √ļltimo, en Estados Unidos y China cuentan con l√°seres anti dron capaces de derribar uno en cuesti√≥n de segundos. En este caso, el arma funciona fijando un l√°ser el tiempo suficiente para quemarlo.

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El problema es que estamos hablando de tecnología que casi nadie dispone, entre ellos el aeropuerto de Gatwick, el segundo aeropuerto más grande de Reino Unido y uno de los más grandes de Europa. Por todo ello, situaciones como la vivida ayer probablemente se repetirán en el tiempo, creando un caos inicial muy difícil de manejar. [The Guardian, IEEE Spectrum, The Atlantic]