Hasta hace unos a√Īos, el R√≠o Celeste, un ‚Äúestanque‚ÄĚ de 14 kil√≥metros situado en la provincia de Alajuela (Costa Rica), era un completo misterio para los investigadores. No pod√≠an entender por qu√© sus aguas ten√≠an un color turquesa tan inusual. ¬ŅQu√© tipo de ‚Äúmagia‚ÄĚ produc√≠a esta ilusi√≥n √≥ptica?

Lo cierto es que las teor√≠as sobre el color turquesa del r√≠o hab√≠an circulado en la comunidad cient√≠fica durante a√Īos, aunque nadie hab√≠a conseguido aportar suficientes evidencias para resolver este enigma natural. Algunos afirmaban que la coloraci√≥n inusual se deb√≠a a los altos niveles de cobre, pero las pruebas revelaron que no hab√≠a cobre en el agua.

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Otros dijeron que era debido a qu√≠micos como el carbonato de calcio y el azufre, o incluso algunos lo relacionaban con la proximidad del r√≠o del Volc√°n Tenorio. En general, la mayor√≠a estaban tan convencidos de que alg√ļn tipo de reacci√≥n qu√≠mica misteriosa estaba convirtiendo el agua turquesa, que ni siquiera valoraron la posibilidad de una ilusi√≥n √≥ptica.

Fuera de ‚Äúlo cient√≠fico‚ÄĚ, tampoco faltaron las creencias basadas en mitos y leyendas. La que m√°s se repet√≠a era la leyenda local que dec√≠a que las aguas del r√≠o ten√≠an ese color porque cuando Dios termin√≥ de pintar el cielo, lav√≥ los pinceles en el agua de Celeste.

Hasta el a√Īo 2013. Entonces llegaron un grupo de investigadores de la Universidad de Costa Rica y Nacional para tomar una serie de muestras de agua, tanto del R√≠o Celeste como de sus dos afluentes, Quebrada Agria y R√≠o Buena Vista.

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Aqu√≠ encontraron las primeras diferencias. Mientras que las aguas de R√≠o Celeste eran de un color turquesa vibrante, las muestras que recogieron en sus tubos de ensayo eran completamente transparentes. ¬ŅC√≥mo?

Para comprender plenamente el misterio de R√≠o Celeste, es importante saber que Sour Creek y R√≠o Buena Vista, los dos r√≠os que convergen para crear esta fascinante masa de agua, son completamente transparentes, y el an√°lisis no revelaba reacciones qu√≠micas inusuales. Lo que es a√ļn m√°s interesante es que R√≠o Celeste s√≥lo es turquesa durante un tramo de 14 kil√≥metros, despu√©s sus aguas se vuelven transparentes. De hecho, la secci√≥n inusualmente coloreada del r√≠o se conoce como El Te√Īidero.

Río Celeste. Wikimedia Commons

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Como las pruebas no revelaron productos químicos inusuales, y teniendo en cuenta que el agua sólo apareció turquesa en el lecho del río, los científicos costarricenses comenzaron a considerar la posibilidad de que estaban ante una ilusión óptica.

Entonces se dieron cuenta de una capa de sustancia blanquecina que cubr√≠a todas las rocas en el fondo del r√≠o, y tambi√©n comprobaron sus dos afluentes. Sour Creek ten√≠a cantidades muy peque√Īas, casi insignificantes, sin embargo, esta capa abundaba en el agua de R√≠o Buena Vista.

Imagen: Wikimedia Commons

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Al analizar la sustancia en los laboratorios determinaron que era un tipo de mineral compuesto de aluminio, silicio y ox√≠geno, llamado aluminosilicato, uno que cuando se suspend√≠a en el agua reflejaba la luz solar y enga√Īaba al ojo humano para ver el agua turquesa. Seg√ļn los investigadores:

La luz solar contiene todo el espectro de colores, similar a la forma en que los vemos todos en un arco iris. En cualquier otro r√≠o, la luz del sol penetra hasta una cierta profundidad y ning√ļn color particular es desviado o reflejado de nuevo a la superficie, por lo que parece transparente. Sin embargo, en el R√≠o Celeste el agua pasa algunos de los rayos del Sol, aunque refleja el grupo de tono azulado. As√≠ que el agua aparece azul para el ojo humano.

Con todo, quedaba un misterio por resolver. Si el Rio Buena Vista tambi√©n ten√≠a una gran cantidad de aluminosilicato, ¬Ņpor qu√© sus aguas parec√≠an completamente transparentes, mientras que en Celeste parec√≠an ser turquesa?

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Un segundo estudio hall√≥ que todo era una cuesti√≥n del tama√Īo de las part√≠culas. Al analizar muestras de ambos cuerpos en el agua, descubrieron que las part√≠culas de aluminosilicato en Rio Buena Vista med√≠an 184 nan√≥metros, mientras que las de Rio Celeste eran mucho m√°s grandes, a 566 nan√≥metros. [PLOS ONE via BoingBoing]