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Estos huevos de tortuga falsos inspirados en Breaking Bad y The Wire están combatiendo el crimen en Costa Rica

Ilustración para el artículo titulado
Imagen: Paso Pacifico

Los investigadores han encontrado una solución tan simple como eficaz para evitar la captura de huevos de tortugas marinas en Costa Rica por parte de cazadores furtivos que luego trafican en las ciudades. ¿La solución? Huevos falsos.

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Cuentan en una investigación recientemente publicada que en Centroamérica muchos huevos de tortugas marinas, más del 90 por ciento en algunas playas, ni siquiera llegan a eclosionar. Los huevos forman parte de un mercado negro que luego sirve como manjar.

Sin embargo, una nueva herramienta podría ayudar a detener esta práctica que daña a las especies vulnerables. Para ello, los investigadores escondieron dispositivos GPS en huevos de tortuga falsos para rastrear el viaje desde el cazador furtivo a la mesa. La primera prueba de la tecnología ha sido un éxito, y según explica a bióloga Helen Pheasey de la Universidad de Kent en el Reino Unido:

Demostramos que era posible rastrear los huevos extraídos ilegalmente desde la playa hasta el consumidor final, como lo muestra nuestro rastreo más largo, que identificó toda la cadena comercial que cubre 137 kilómetros.

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Los huevos falsos, llamados InvestEGGator, forman parte de un trabajo anterior en Estados Unidos para detectar rutas de tránsito de tráfico de vida silvestre. De hecho, fue la científica Kim Williams-Guillen la que acabó cristalizando la idea de estos huevos inspirada en dos series muy famosas. Según la investigadora:

En Breaking Bad, la DEA coloca un dispositivo de rastreo GPS en un tanque de productos químicos para ver quién recibe los productos químicos. En un episodio de The Wire, dos agentes de policía colocan un dispositivo de audio en una pelota de tenis para grabar subrepticiamente a un presunto traficante de drogas. Los huevos de tortuga básicamente parecen pelotas de ping pong, y queríamos saber a dónde iban. Pon esas dos ideas juntas y tienes el InvestEGGator.

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Imagen: Pheasey et al., Current Biology, 2020

Para llevar a cabo las pruebas, el equipo colocó 101 señuelos realistas en nidos de tortugas marinas en cuatro playas de Costa Rica: globos impresos en 3D con forma de huevos de tortuga, pintados para que parezcan realistas y equipados con dispositivos GPS, configurados para emitir una señal una vez por hora. Se colocó un huevo por nido, ya que los cazadores furtivos suelen llevarse todos.

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Finalmente, alrededor del 25 por ciento se robaron de la playa junto al resto de huevos reales de cada nido. Cuando los investigadores comprobaron los nidos de los señuelos restantes observaron que los otros huevos habían eclosionado normalmente, lo que indica que los señuelos no suponen ningún daño para los reales.

De los robados, pudieron rastrear cinco nidadas traficadas: tres de la tortuga golfina (Lepidochelys olivacea) y dos de la tortuga verde en peligro de extinción (Chelonia mydas).

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No solo eso. El objetivo, como explicaban los investigadores, era seguir la cadena de suministro para averiguar dónde terminan y cómo. Según Pheasey:

Como el tráfico es un delito más grave, esos puntos de traspaso son mucho más valiosos desde la perspectiva de las fuerzas del orden que atrapar a alguien tomando un nido.

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La ruta más corta que recorrió uno de los huevos fue a unos dos kilómetros desde la playa hasta un bar local. La distancia más larga fue de 137 kilómetros: el huevo se rastreó durante dos días hasta la bahía de carga de un supermercado en el Valle Central de Costa Rica. Desde allí, se dirigió a un hogar.

Finalmente, los investigadores cuentan que, dado que los huevos de tortuga marina no se venden en los supermercados, sino de puerta en puerta, asumen que el muelle de carga era solo el punto de transferencia entre el traficante y el vendedor. [Current Biology vía ScienceAlert]

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