Ma√Īana mi√©rcoles 12 de noviembre, en torno a las 17:00 CET (las 11 de la ma√Īana en la costa este estadounidense y las 10 en M√©xico) la sonda Philae aterrizar√° contacto con el cometa 67P/Churyumov-Gerasimenko. Ser√° uno de los eventos astron√≥micos m√°s importantes de la presente generaci√≥n y nos permitir√° obtener fotograf√≠as por primera vez en la historia directamente desde la superficie de un cometa, as√≠ como averiguar mas acerca de su composici√≥n y formaci√≥n. Tambi√©n ser√° importante para la validaci√≥n de teor√≠as sobre el origen de la vida en la Tierra.

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¬ŅPor qu√© el 67P/Churyumov-Gerasimenko?

El cometa se form√≥ hace 5.000 millones de a√Īos. Su particularidad m√°s importante es que nunca se ha acercado al Sol y por tanto no ha experimentado cambios significativos desde su formaci√≥n. Dicho de otro modo: es una reliquia llegada directamente desde los inicios de nuestro Sistema Solar.

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Un viaje de una década

El largo viaje de Rosetta hasta llegar a su destino comenz√≥ a fraguarse hace m√°s de veinte a√Īos y no fue hasta hace diez, un 2 de marzo de 2004, cuando la nave abandon√≥ la tierra. Desde entonces, las cifras que ha generado su viaje son de v√©rtigo: 6,200 millones de kil√≥metros, cinco vueltas completas al Sol y varias m√°s en torno a la Tierra y Marte con el fin de coger impulso. Durante ese tiempo, la velocidad crucero de Rosetta ha sido de unos 55.000 kil√≥metros por hora. En estos momentos se encuentra entre las √≥rbitas de Marte y J√ļpiter.

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957 d√≠as (casi dos a√Īos y medio) de esa d√©cada que Rosetta ha pasado viajando por el espacio lo ha hecho en estado de hibernaci√≥n con el fin de ahorrar energ√≠a. Desde el pasado mes de mayo, la ESA lleva haciendo diversas maniobras con el fin de ajustar la velocidad y la trayectoria de Rosetta a la del cometa.

La complejidad del anclaje de Philae no reside √ļnicamente en el movimiento del cometa alrededor del sol (lo que se conoce como traslaci√≥n) sino que tambi√©n rota sobre un eje (exactamente c√≥mo lo hace nuestro querido planeta Tierra). Para explicar un poco la precisi√≥n requerida para que Philae aterrice sano y salvo el astronauta Alexander Gerst recrea en v√≠deo desde la Estaci√≥n Especial Internacional c√≥mo ser√° el anclaje sobre el cometa.

Cómo será el anclaje de Philae al 67P/Churyumov-Gerasimenko

Gran parte de la dificultad reside en que el 67P/Churyumov-Gerasimenko es relativamente peque√Īo, de aproximadamente unos 4 kil√≥metros, y por tanto su fuerza gravitatoria es m√≠nima. Esto aumenta potencialmente el riesgo de que Philae rebote contra su superficie tras tomar contacto.

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La zona de aterrizaje se fijó el pasado 15 de septiembre y ha recibido el nombre de Agilkia. Se escogió por sus condiciones de visibilidad y porque parece estar razonablemente lejos de grietas y otros desniveles del terreno.

Es decir, y poniendo las cosas en perspectiva: la verdadera haza√Īa de la misi√≥n ser√° colocar una sonda (Philae) cuyas dimensiones se acercan a las de un refrigerador peque√Īo en un cometa que se mueve a toda velocidad alrededor del sol y que adem√°s rota sobre si mismo. Para conseguirlo, nada m√°s roce la superficie del 67P/Churyumov-Gerasimenko unos arpones se lanzar√°n sobre la misma y asegurar√°n a Philae al terreno.

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Cronología

Rosetta se encuentra ahora mismo dando vueltas al cometa, a ocho kilómetros de su superficie y dando una vuelta completa cada 4 días. Phileas abandonará Rosetta a una velocidad de 18 centímetros por segundo, que habrá aumentado hasta los 95 centímetros por segundo en el momento del contacto. El orden de los suceso será el siguiente:

- 10:03 CET/4:03 EST/3:03 MX: 7 horas antes del momento del anclaje Philae se separará de Rosetta y comenzará la aproximación final al cometa. Durante la misma tomará imágenes de Rosetta, del cometa y de sus campos magnéticos así como medidas del polvo y el plasma que lo rodean.

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- 17:00 CET/11:00 EST/10:00 MX: En torno a las cinco de la tarde, horario europeo, y con un margen que la ESA cifra en torno a los 40 minutos de variabilidad, Philae tomar√° contacto con el 67P/Churyumov-Gerasimenko y se fijar√° a su superficie.

Una vez allí, las baterías de la sonda se calcula que durarán unas 64 horas (aproximadamente dos días y medio), en las cuales se realizarán todo tipo de mediciones. Por supuesto también servirán para obtener imágenes tomadas desde la superficie de un cometa por primera vez en la historia de la humanidad. Debajo puedes ver un gráfico cronológico de los eventos, elaborado por la ESA:

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Qué esperamos encontrar

A trav√©s de las mediciones de Philae los cient√≠ficos esperan sacar informaci√≥n que puede ser crucial para la validaci√≥n de algunas teor√≠as como la de la aparici√≥n de la vida en la tierra. Algunas de esas teor√≠as se√Īalan que las primeras mol√©culas org√°nicas, amino√°cidos, habr√≠an llegado a nuestro planeta gracias a cometas.

Aunque la duración de las baterías de Philae es limitada, Rosetta seguirá orbitando en torno al 67PChuryumov-Gerasimenko en su camino hacia el sol. Llegará a estar muy cerca del astro rey antes de que perdamos definitivamente contacto con ella, y los científicos también esperan sacar información valiosa conforme el hielo del cometa va sublimándose por el calor.

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