Imagen: ESA/Rosetta/MPS for OSIRIS Team MPS/UPD/LAM/IAA/SSO/INTA/UPM/DASP/IDA

El 30 de septiembre de 2016, la nave espacial Rosetta inici√≥ una maniobra de descenso que la llevar√≠a a descansar para siempre sobre la superficie del cometa 67P/Churyumov‚ÄďGerasimenko junto a su m√≥dulo Philae. Un a√Īo despu√©s, la Agencia Espacial Europea se ha encontrado por sorpresa con esta imagen.

Es una de las √ļltimas fotograf√≠as que intent√≥ enviar Rosetta a la Tierra antes de estrellarse contra el cometa que llevaba 12 a√Īos persiguiendo. Fue tomada a unos 17 metros del suelo, sobre una fosa de 130 metros de ancho que hab√≠a sido elegida como lugar de impacto de la nave por su actividad geol√≥gica. La imagen ha sido recuperada ahora por los investigadores de la ESA gracias a un repaso de las √ļltimas transmisiones de Rosetta antes de entrar en silencio de radio.

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Justo antes de transmitir las √ļltimas se√Īales a la Tierra, la computadora a bordo de Rosetta dividi√≥ las im√°genes en paquetes de telemetr√≠a. Se supon√≠a que la √ļltima imagen estaba dividida en seis paquetes de 23.048 bytes cada uno, pero los cient√≠ficos de la ESA solo recibieron tres paquetes de datos, y el software que procesaba las fotos no fue capaz de reconstruir la cabeza ni la cola.

Lejos de rendirse, los ingenieros del Instituto Max Planck decidieron intentarlo manualmente. Para su sorpresa, descubrieron que se podía reconstruir una imagen coherente con los fragmentos de datos de los que disponían, ya que Rosetta no había empaquetado la foto píxel por píxel sino capa por capa. Con la mitad de los datos, los investigadores consiguieron rehacer la imagen con una relación de compresión de 1:38 en lugar del 1:20 esperado.

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S√≠, el resultado final es una foto borrosa, pero es que Rosetta estaba muy cerca de la superficie de 67P/Churyumov‚ÄďGerasimenko y la lente gran angular de su c√°mara OSIRIS no estaba pensada para operar a esas distancias. Lo que vemos es el lugar exacto donde impact√≥ la nave, bautizado como Sais en honor a la ciudad donde fue encontrada la piedra Rosetta hace m√°s de 200 a√Īos. [ESA]