Una foto gloriosa del coemta 67P/Churyumov-Gerasimenko. (Imagen: ESA/Rosetta/NAVCAM).

La hist√≥rica misi√≥n Rosetta ha llegado a su fin. Durante los √ļltimos dos a√Īos los instrumentos de la sonda han escaneado virtualmente toda la superficie de esta roca espacial de forma extra√Īa, revelando una enorme cantidad de informaci√≥n tanto de los cometas en general como del 67P/Churyumov-Gerasimenko en particular.

Advertisement

Cuando el cometa Halley nos visit√≥ en el a√Īo 1986 la Agencia Espacial de Europa envi√≥ la nave Giotto para explorar esa bola de hielo y polvo. Pero al final de la misi√≥n pudimos confirmar que si quer√≠amos conocer algo de los cometas tendr√≠amos que acercarnos much√≠simo m√°s.

Imagen conceptual de Rosetta y Philae (ESA).

Y desde entonces la ESA comenzó a idear conceptos para ello, hasta que finalmente uno de ellos se convirtió en lo que hoy en día conocemos como la Misión Rosetta. Entre las muchas metas del proyecto se encontraba colocar una sonda espacial en la órbita del cometa 67P/Churyumov-Gerasimenko (que desde ahora llamaremos simplemente 67P) y estudiarlo mientras viajaba alrededor del sol.

Advertisement

Adem√°s de estar equipado con una serie de instrumentos de medici√≥n y c√°maras, en Rosetta tambi√©n viajaba un peque√Īo m√≥dulo de aterrizaje llamado Philae. Una sonda dentro de otra sonda que se dedicar√≠a a aterrizar en el cometa.

La primera imagen de Rosetta que revelaba un cometa con forma de patito de goma (ESA).

Comenz√≥ su viaje el 2 de marzo de 2004, pasando Marte y varios asteroides de gran tama√Īo en su camino. Varias semanas despu√©s de su lanzamiento Rosetta us√≥ una de sus c√°maras para obtener la primera fotograf√≠a del cometa.

Advertisement

A medida que la sonda se acercaba al cometa los cient√≠ficos de la misi√≥n se sorprend√≠an que el cometa era, bueno, era particularmente extra√Īo. Conocido como un cometa doble, ten√≠a un parecido bastante peculiar a un patito de goma. Estudios que realizaron a√Īos m√°s tardes revelaron que el cometa era el resultado de la fusi√≥n de dos objetos separados.

La primera imagen cercana del cometa revela dunas y acantilados. (Imagen: ESA/Rosetta).

Rosetta llegó al cometa 67P el 6 de agosto de 2014 y comenzó a bombardearnos de fotos impresionantes. Estas eran tomadas a una distancia de apenas unos 130 kilómetros de la superficie, y la primera imagen cercana reveló una serie de dunas, cráteres y acantilados.

Advertisement

El 12 de noviembre de 2014 el módulo Philae comenzó su lento descenso hacia la superficie del cometa, pero las cosas no sucedieron como habían sido planeadas. En lugar de asegurarse a la superficie con su arpón el módulo rebotó varias veces y terminó en una zona con sombra.

Esto sí que es un acantilado. (Imagen: ESA/Rosetta/NAVCAM).

Al no poder obtener energ√≠a mediante la luz solar el m√≥dulo Philae entr√≥ en modo de Hibernaci√≥n. Despert√≥ por poco tiempo algunos meses m√°s tarde, pero finalmente fue declarado ‚Äúmuerto‚ÄĚ por la ESA. El m√≥dulo finalmente fue descubierto el 5 de septiembre de 2016.

Advertisement

Este no era el plan ideal de la misión, pero de cualquier forma gracias a esta experiencia lograron obtener datos bastante significativos.

A medida que Philae realizaba su viaje sobre la superficie del cometa sus sensores recolectaron información y datos muy importantes. Los investigadores lograron descubrir que la zona del aterrizaje estaba compuesta por una capa suave de aproximadamente 30 centímetros de grosor.

Imagen que muestra el recorrido de Philae por la superficie del cometa. (ESA/Rosetta).

Advertisement

Debajo de esta capa granular se encuentra otra capa de roca sorprendentemente sólida. La dureza de esta capa podría explicar por qué solo uno de los arpones de Philae fue capaz de anclarse a la superficie. Los datos de Philae también sugieren que las capas superficiales de la superficie del cometa consiste de un polvo con un grosor de entre 10 y 20 centímetros.

Y el 67P no es s√≥lido por completo. Est√° lleno de una incre√≠ble cantidad de polvo. Los estudios de la gravedad del cometa sugieren que su interior no consiste de cavernas y t√ļneles.

A medida que llegaban los datos de Rosetta y Philae los científicos eran capaces de entender cada vez más la formación del cometa. En enero de 2015 fueron publicados una serie de descubrimientos en la publicación Science. Entre los sorprendentes hallazgos los científicos mencionaban la presencia de ondulaciones y dunas en la superficie del cometa, lo cual era algo completamente inesperado debido a que el 67P no cuenta con una atmósfera (y, por tanto, no hay viento) y además experimenta muy poca gravedad.

Advertisement

Una roca de forma extra√Īa compuesta de hielo, roca y mucho polvo. (Imagen: ESA/Rosetta/NAVCAM).

Para explicar este fenómeno los científicos especularon que el gas y el polvo eran el reemplazo del viento, y las partículas se unían gracias a las fuerzas de van der Waals (fuerzas electrostáticas débiles y de corto alcance que atraen moléculas) y no por la gravedad.

Advertisement

Los científicos de la misión también comenzaron a entender la composición química del cometa. Usando uno de los sensores de Rosetta (llamado ROSINA) los científicos detectaron la presencia de agua, monóxido de carbono, dióxido de carbono, amoníaco, metano y metanol. Pero el cóctel químico no terminaba allí. ROSINA también detectó formaldehído, sulfuro de hidrógeno, cianuro de hidrógeno, dióxido de azufre y disulfuro de carbono.

Esto a su vez nos dio una buena idea de que el cometa realmente tiene un olor apestoso. Los científicos de la misión describieron su hedor:

‚ÄúEl perfume del 67P/C-G es bastante fuerte gracias al olor de huevos podridos (sulfuro de hidr√≥geno), excremento de caballo (amon√≠aco) y el olor sofocante del formaldeh√≠do. Todo esto se mezcla con el aroma nauseabundo y amargo del cianuro de hidr√≥geno. Adem√°s tambi√©n se a√Īade un poco de alcohol a la mezcla (metanol), el aroma vinagroso del sulfuro de di√≥xido y una pizca del aroma dulce del disulfuro de carbono. Todo esto es lo que compone el ‚Äúperfume‚ÄĚ de nuestro apreciado cometa‚ÄĚ.

Advertisement

Y el cometa no solo tiene este olor sino que parece que también tiene un ruido característico. Aquí puedes encontrar cómo suena el cometa.

Por otro lado tambi√©n encontraron estas rocas extra√Īas balance√°ndose:

Imagen: ESA/Rosetta.

Advertisement

Usando la c√°mara OSIRIS a bordo de la sonda los cient√≠ficos capturaron en una imagen lo que parec√≠an ser tres extra√Īos pe√Īascos balanceados en una posici√≥n bastante precaria sobre la superficie del cometa. Objetos similares han aparecido en la Tierra pero son el producto de la erosi√≥n, por lo que ‚Äúno est√° claro c√≥mo estos pe√Īascos se formaron en la superficie del cometa 67P‚ÄĚ, seg√ļn mencion√≥ Holger Sierks, investigador principal de OSIRIS.

Una teor√≠a dice que la actividad del cometa caus√≥ que los pe√Īascos se movieran de un lugar a otro, lo que indicar√≠a que en el cometa existe un proceso exo-geol√≥gico que va evolucionando con el tiempo. Otra posibilidad es que las rocas en realidad no se est√°n balanceando sino que las sombras han ocasionado este efecto visual.

Gracias a Philae también aprendimos que en el cometa existen moléculas orgánicas (aunque no exactamente las necesarias para la vida). Estas moléculas abundan en el cosmos, por lo que el descubrimiento no fue tan significativo. Dicho esto, un estudio publicado a inicios de este mes asegura que en el polvo alrededor del cometa han encontrado moléculas orgánicas complejas, lo que dio fuerza a ese argumento de que los bloques más básicos para formar la vida podrían haber llegado a la Tierra mediante rocas espaciales.

Advertisement

Cometas como el 67P podr√≠an haber salpicado a la Tierra con los compuestos qu√≠micos necesarios para que se formara la vida, aunque es muy poco probable que hayan tra√≠do agua a nuestro planeta, seg√ļn un grupo de cient√≠ficos que analiz√≥ la cantidad y calidad del vapor de agua que se encuentra en el cometa. Dicho de otro modo, el tipo de agua que se encuentra en el 67P no es igual al tipo de agua que tenemos en la Tierra. El agua del cometa cuenta con una composici√≥n qu√≠mica diferente, lo que sugiere que fueron los asteroides (y no cometas) los que trajeron agua a nuestro planeta.

Fotos capturadas en el mismo sitio desde el 24 de mayo al 11 de julio de 2015. (ESA).

En los meses que siguieron a la llegada de Rosetta la superficie se mantuvo estática en su mayoría, pero las cosas cambiaron para mediados de 2015. Algunas marcas en la superficie desaparecieron mientras que otras aparecieron en otras partes de la nada. Los científicos no estaban seguros de lo que ocasionaba esto, aunque creen que podría tratarse de algunos materiales débiles en la superficie que se erosionaron de forma rápida.

Advertisement

A medida que el cometa se acercaba lo m√°s posible al Sol, la actividad en su superficie comenzaba a ser mucho mayor.

Imágenes capturadas en agosto de 2015 mostraron chorros disparados desde la superficie del cometa, arrojando desde 60 a 260 toneladas de polvo en un solo tiro. Por primera vez en la historia los científicos tuvieron la oportunidad de presenciar hielo a medida que explotaba en la forma de estos chorros cargados de polvo. Mientras tanto trozos de hielo con un diámetro de entre 1 y 40 metros fueron expulsados hacia el espacio. A medida que la radiación del Sol bombardeaba el cometa aparecían fracturas sobre su superficie.

Chorros siendo disparados de la superficie del cometa a mediados del a√Īo 2015. (Imagen: ESA/Rosetta).

Advertisement

Otro descubrimiento fascinante fue el de la presencia de clima en el cometa, un fenómeno que era completamente inesperado debido a que esta roca no tiene atmósfera. El clima es generado por el intenso ciclo de día y noche en el 67P. Los parches de hielo en la superficie se transforman en una nube de vapor de agua cuando sale el Sol y se vuelven a formar cuando el cometa rota hacia la oscuridad. Este vapor se pierde en el espacio pero el descubrimiento también sugiere que el hielo en la superficie del cometa proviene del hielo que se encuentra bajo la superficie, el cual surgiría a través de fisuras que se expanden durante el día.

El lado oscuro del cometa. (Imagen ESA/Rosetta/NASA/JPL).

Otro gran descubrimiento lleg√≥ en octubre de 2015 cuando los cient√≠ficos detectaron la presencia de ox√≠geno molecular, algo que jam√°s hab√≠amos descubierto en el coma de un cometa (esa nube de polvo y gas que lo rodea). Este ox√≠geno no deber√≠a estar all√≠, pero su presencia hizo que los cient√≠ficos especularan acerca de la posible existencia de ox√≠geno molecular en el interior del cometa que estar√≠a brotando a la superficie. De hecho, este cometa podr√≠a estar ‚Äúsangrando‚ÄĚ ox√≠geno m√°s antiguo que el Sol.

Advertisement

Incluso a medida que Rosetta hac√≠a su viaje final (y mortal) hacia la superficie del 67P los cient√≠ficos de la misi√≥n recopilaban m√°s y m√°s datos. Su sitio final de descanso (llamado Ma‚Äôat, como la diosa egipcia de la armon√≠a y el orden) es una regi√≥n llena de pe√Īascos y sumideros. Al explorar esta zona al detalle los cient√≠ficos esperan entender mejor c√≥mo se forman los cometas.

Rosetta puede que haya muerto y la parte de exploración de la misión ha finalizado, pero todavía hay mucho trabajo por hacer y, sobre todo, muchos misterios por resolver.


Síguenos también en Twitter, Facebook y Flipboard.