La experiencia en la vida es un grado, y en las cat√°strofes probablemente lo es a√ļn m√°s. Saber lo que ocurri√≥ hace mucho tiempo en eventos tan devastadores como la erupci√≥n del volc√°n Kilaeua en 1959, ofrece pistas y posibles soluciones a lo que acontecer√° a partir de ahora en zonas como Haw√°i o Guatemala.

Ocurri√≥ en 1959, la tierra de Haw√°i tembl√≥ como nunca y durante un mes la lava de Kilaeua brot√≥ y corri√≥ por la monta√Īa en r√≠os al rojo vivo. Unos meses despu√©s, dos bot√°nicos se subieron a la zona devastada y marcaron peque√Īas parcelas de terreno. Durante los siguientes cuatro a√Īos, y de nuevo en 1966 y 1968, volvieron a identificar y contar las plantas que crecieron desde la erupci√≥n.

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Los bot√°nicos quer√≠an saber qu√© tipo de plantas colonizar√≠an la lava primero y qu√© tipo de lava encontrar√≠an m√°s f√°cil. Sin embargo, su pregunta principal era otra: tras una erupci√≥n volc√°nica, ¬Ņcu√°nto tiempo tarda un bosque en desarrollarse otra vez?

Image: Kilaeua (USGS)

Muchos a√Īos despu√©s nos encontramos con el mismo escenario, de hecho, la lava todav√≠a fluye por la monta√Īa de Haw√°i con pocas se√Īales de detenerse a corto plazo. Hasta ahora, una gran extensi√≥n de la isla ha quedado enterrada en material volc√°nico, y muchas personas han perdido sus hogares. Kilaeua callar√° alg√ļn d√≠a, y entonces el proceso de recuperaci√≥n comenzar√° para los habitantes (y las plantas). Seg√ļn explica Bruce Clarkson en AtlasObscura, ec√≥logo de plantas de la Universidad de Waikato en Nueva Zelanda:

Ser√° un proceso largo y lento, y no hay una respuesta sobre cu√°nto tiempo llevar√°. Lo m√°s importante que hemos aprendido en los √ļltimos tiempos -en los √ļltimos 50 a√Īos o m√°s- es que todo depende de factores. La naturaleza de la lava o la ceniza, el clima y la cantidad de agua disponible determinan el futuro de un lugar que la actividad volc√°nica ha hecho est√©ril.

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En Haw√°i, los flujos de lava son caracter√≠sticas lineales: comienzan en la cima de una monta√Īa alta y gotean directamente hacia el mar. El clima en la parte superior del flujo puede ser completamente distinto del clima a mitad de camino o en el borde de la isla.

Image: Kilaeua (USGS)

Cuentan los investigadores que si una erupción volcánica arroja ceniza rica en minerales en el área que la rodea, las plantas pueden volver a crecer con relativa rapidez. Ocurrió en 1980, cuando la erupción del Monte Santa Helena en Washington dejó atrás un páramo de ceniza… donde hoy hay campos de altramuces. Sin embargo, en los flujos de lava, donde la vida de las plantas tiene que comenzar de nuevo desde cero, el proceso es mucho más lento.

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Cualquier rinc√≥n o grieta puede acumular suciedad, agua y semillas. En alg√ļn momento, de ah√≠ saldr√°n helechos y otras plantas que podr√°n comenzar a crecer, aunque para ello deben esperar a que la roca del suelo de lava comience a erosionarse.

Por ejemplo, en Haw√°i la calidad del suelo depende de cu√°nto tiempo hace que se formaron y lo silenciosos que han estado sus volcanes. Seg√ļn la investigadora Darlene Zabowski:

En la isla más antigua de Hawái tienes un suelo realmente profundo y rojo. Puedes ir de una isla a la siguiente y ver grandes cambios en los ecosistemas a medida que envejecen. Es posible, aunque complicado, invertir la edad de un flujo de lava de la vegetación que crece en la parte superior.

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Image: Kilauea (Courtesy of U.S. Geological Survey)

Volviendo a los botánicos que observaron las plantas en Kilaeua en la década de 1960, ambos tenían alguna idea de lo que podrían encontrar, ya que en trabajos anteriores habían establecido que generalmente las algas son los primeros colonizadores de lava y los líquenes son los segundos. Fue exactamente lo que ocurrió en el área del lago de lava, donde la devastación había sido completa.

Sin embargo, las plantas con flores nativas llegar√≠an m√°s tarde, en un proceso muy lento, de hecho, 9 a√Īos despu√©s todav√≠a no se percib√≠an grandes cambios. No obstante, hab√≠a progreso en un patr√≥n distinto: a medida que la lava se enfriaba, las plantas avanzaban en c√≠rculos conc√©ntricos hacia el centro del cr√°ter, el √ļltimo lugar para enfriarse.

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De su estudio sobre c√≥mo funcionan los ecosistema en √°reas devastadas hoy sabemos m√°s sobre c√≥mo las plantas podr√≠an haber colonizado la tierra millones de a√Īos en el pasado, y como volver√°n a hacerlo despu√©s de las im√°genes que est√°n haciendo historia en la actualidad.

‚ÄúSe cecesitaran cientos, incluso cientos de miles de a√Īos, para que los bosques ocupen por completo los lugares donde la lava arras√≥ una monta√Īa. Pero tengan por seguro que siempre volver√°n‚ÄĚ, finaliza Clarkson. [AtlasObscura]