Un equipo de físicos del Instituto Nacional de Estándares y Tecnología (NIST) de los Estados Unidos ha conseguido enfriar un objeto por debajo del límite de temperatura predicho por la física cuántica, rozando el cero absoluto de Kelvin.

La temperatura de las cosas está relacionada con el movimiento de sus átomos. Cuanto más movimiento, mayor es la temperatura. El cero absoluto (0 K) es la temperatura a la que las partículas carecen de movimiento. O, en los términos de la mecánica cuántica, cuando la materia está en su estado fundamental: el punto en el que el nivel de energía interna del sistema es el más bajo posible.

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Ahora los cient√≠ficos han demostrado que es posible ‚Äúenfriar‚ÄĚ un objeto a menos de la quinta parte de un cuanto (la menor cantidad de energ√≠a que se puede transmitir en cualquier longitud de onda). Es menos del l√≠mite cu√°ntico que predice normalmente la f√≠sica: un tercio de un cuanto.

La manera habitual de llegar hasta una temperatura tan extraordinariamente baja es mediante enfriamiento l√°ser, pero los investigadores del NIST desarrollaron una nueva t√©cnica que utiliza luz comprimida para enfriar a√ļn m√°s los √°tomos de los objetos. En la luz comprimida, los fotones se encuentran ‚Äúestrujados‚ÄĚ por un √°tomo construido de forma artificial; as√≠ se obtiene una luz m√°s organizada en una orientaci√≥n particular que en otras.

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El experimento del NIST es el primero que utiliza luz comprimida para el enfriamiento. Los investigadores enfriaron un tambor mec√°nico de tama√Īo microsc√≥pico que consiste en una membrana de aluminio capaz de vibrar. Al encender la luz en la membrana consiguieron enfriarla a una temperatura muy cercana al cero absoluto: 0,00036 K, el equivalente a -273,1496 ¬ļC (10.000 veces menos que la temperatura en el vac√≠o del espacio).

Hasta ahora, el r√©cord de enfriamiento en un s√≥lido estaba en 273,144 ¬ļC. El hallazgo podr√≠a tener aplicaciones en la computaci√≥n cu√°ntica, como la posibilidad de realizar c√°lculos sin distorsi√≥n. Tambi√©n podr√≠a servir para dise√Īar sensores m√°s sensibles o almacenar informaci√≥n durante m√°s tiempo. [Nature v√≠a EurekAlert]