Las sorprendentes propiedades de algunos materiales suelen estar acompa√Īadas de un alto precio, bien porque es un material muy raro, o muy complicado de obtener. El titanio entra en este grupo, pero un grupo de cient√≠ficos ha encontrado una alternativa igual de ligera y resistente, pero a un 10% de su precio.

El nuevo material, cuyo descubrimiento se acaba de publicar en la revista Nature, está compuesto de una aleación de dos elementos abundantes y de sobra conocidos: Hierro y aluminio. La clave está en la manera en que el equipo de investigadores de la Universidad de Ciencia y Tecnología Pohang, en Corea del Sur, los han combinado.

Hasta ahora, el hierro y el aluminio se han combinado con frecuencia para obtener una aleaci√≥n casi tan resistente como el hierro, y casi tan ligera como el aluminio. Desgraciadamente, esta mezcla tambi√©n es un poco quebradiza. A veces se le a√Īade manganeso para mejorar ese problema, pero el material resultante sigue siendo poco apto para sectores como la automoci√≥n o la aeron√°utica.

En vez de manganeso, lo que han hecho en Pohang ha sido a√Īadirle n√≠quel. La diferencia se produce a escala nanom√©trica. El n√≠quel reacciona con las mol√©culas de aluminio y hierro formando unos cristales de apenas unos nan√≥metros denominados cristales B2. Las estructuras aumentan de forma dram√°tica la resistencia mec√°nica de la aleaci√≥n hasta el punto de ponerla a la altura del titanio en cuanto a durabilidad y densidad.

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Seg√ļn explican en The Economist, la proporci√≥n de materias primas utilizada tambi√©n supone un coste de una d√©cima parte de lo que cuesta actualmente producir titanio. ¬ŅEl problema? En realidad es uno peque√Īo. El material se ha creado y testado en laboratorio, Ahora toca dise√Īar un proceso para fabricarlo en grandes cantidades. Posco, que es una de las grandes multinacionales de producci√≥n de acero, comenzar√° este mismo a√Īo las pruebas para su producci√≥n. [Nature v√≠a The Economist]

Foto: Cristales de titanio vistos al microscopio. Tomatito / Shutterstock

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