Sabemos que el oro viene del espacio, y que podemos encontrarlo en lugares tan raros como las hojas de los árboles. Sin embargo, el origen del mayor yacimiento de este metal precioso era un misterio hasta hace poco. Un investigador tiene una nueva teoría, y tiene con ver con los microbios.

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El lugar del que hablamos es el fil√≥n de Witwatersrand en Sud√°frica. La incre√≠ble abundancia de este dep√≥sito de oro lo ha llevado a ser conocido como El Dorado Africano. Se calcula que el 40% de todo el oro del planeta procede de esta √ļnica veta de 100 kil√≥metros de largo y m√°s de 3,6 kil√≥metros de profundidad en algunos puntos. El fil√≥n de Witwatersrand se descubri√≥ en 1886, y dio lugar a una fiebre del oro de la que naci√≥ la ciudad de Johannesburgo. A d√≠a de hoy, y aunque ya se han extra√≠do m√°s de 40.000 toneladas m√©tricas de oro, el yacimiento a√ļn se sigue explotando mediante t√©cnicas de miner√≠a a profundidades extremas.

Se sabe que el dep√≥sito de oro se form√≥ hace entre 2300 y 2800 millones de a√Īos en una zona que en aquel entonces era un delta marino. La hip√≥tesis m√°s extendida es que el oro se fue erosionando de unas monta√Īas de granito cercanas que exist√≠an en la √©poca hasta depositarse en el mar. Sin embargo, esa es solo una teor√≠a y no se conoce a ciencia cierta qu√© provoc√≥ una acumulaci√≥n tan colosal del precioso metal en un mismo lugar.

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Christoph Heinrich, del Centro Tecnol√≥gico de Zurich, no est√° de acuerdo con esta hip√≥tesis. Este ge√≥logo, por el contrario explica que el oro de esa zona se form√≥ debido a la labor de microorganismos primitivos que separaron el elemento presente en compuestos de sulfuro expulsados al aire por la actividad volc√°nica, y depositados en el el agua por la lluvia √°cida. Heinrich explica a New Scientist que hace 3.000 millones de a√Īos, la Tierra no ten√≠a apenas ox√≠geno en la atm√≥sfera y, de hecho, si lo hubiera tenido, estas bacterias anaerobias nunca hubieran sintetizado tanto oro.

La hip√≥tesis de Heinrich a√ļn no est√° probada al 100%, pero tiene visos de resultar cierta. Si es as√≠, abre la puerta a nuevas pistas de buscar otros yacimientos de metales preciosos en base a la presencia de carbono o de formas de vida primitivas. En otras palabras, la teor√≠a apunta a nuevas zonas que se hab√≠an descartado hasta ahora, pero que podr√≠an ocultar yacimientos de oro quiz√° tan incre√≠bles como el de Witwatersrand. [v√≠a New Scientist]

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Foto: optimarc/ Shutterstock

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