Imagen: Mustang Wanted 

¬ŅHas so√Īado m√°s de una vez que ca√≠as sin remedio desde un edificio? Si la respuesta es s√≠, entonces esta entrada te va a encantar. Vamos a hablar de algo que todo mundo quiere saber, pero nadie se atreve a preguntar. ¬ŅHasta qu√© altura m√°xima nos podemos lanzar al vac√≠o y sobrevivir al impacto?

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Es curioso, el ser humano puede morir de maneras ciertamente ‚Äútontas‚ÄĚ, en cambio, puede sobrevivir a ca√≠das espantosas. La primera y posiblemente m√°s famosa de todas fue la de Vesna Vulovic en 1972. De hecho, la azafata ostenta el r√©cord de supervivencia -el cual dudamos que alguien lo pueda superar alguna vez- al caer sin paraca√≠das desde m√°s de 10 mil metros.

El caso de Vesna para diferenciarlo de una ca√≠da ‚Äúnormal‚ÄĚ

Vesna Vulovic. Fear of Landing

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¬ŅC√≥mo pudo sobrevivir Vulovic? Aunque existen diferentes teor√≠as sobre el suceso, lo cierto es que la corriente m√°s aceptada habla de un c√ļmulo de situaciones y la gran flor con la que cont√≥ la auxiliar. Entre otras, se cuenta un carrito que la empotr√≥ y no permiti√≥ su descenso a solas, la forma en la que impact√≥ el avi√≥n, la fricci√≥n del aire contra el fuselaje o el hecho de que la superficie final fuera nieve.

En caídas muy altas, los cuerpos pueden alcanzar lo que llamamos velocidad terminal, es decir, la velocidad a la que la resistencia del aire llega a ser tan alta que anula la aceleración debido a la gravedad. Una vez en la velocidad terminal, un cuerpo puede caer de la forma que sea, que no alcanzará más velocidad.

Vulovic probablemente alcanz√≥ la velocidad terminal antes de golpear el suelo, aunque es dif√≠cil de lograr si de donde caemos es desde un edificio. Seg√ļn explica el profesor de matem√°ticas en la Universidad de Penn, Howie Weiss:

Una mujer de 54 kilos en caída libre tendría una velocidad terminal de unos 38 metros por segundo. Y lograría el 95% de esta velocidad en unos siete segundos. Eso equivale a una caída de alrededor de 167 metros, más o menos 55 pisos de altura.

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El problema con Vesna es que tuvo ‚Äúayuda‚ÄĚ, o incluso el problema con el legendario Felix Baumgartner y su ca√≠da supers√≥nica, es que ten√≠a un equipo para ello. As√≠ que vamos a sacar de la ecuaci√≥n todo aquello que no implique a una sola persona sin equipo, premeditaci√≥n o ayuda ‚Äúdivina‚ÄĚ en forma de carritos empotrados. Siendo as√≠, ¬Ņcu√°l ser√≠a esa altura m√°xima?

Sobrevivir a una ca√≠da si no eres Vesna, seg√ļn la ciencia

Decíamos al comienzo lo curioso que es el cuerpo humano. El caso de Vesna es probablemente la gran excepción, pero sirve como ejemplo de lo que somos capaces de llegar a lograr.

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De hecho y aunque parezca mentira, sabemos que nuestro organismo puede caer desde una altura m√°xima de 6 mil metros de altura y sobrevivir al impacto. El ejemplo, √ļnico en la historia, se llama Alan Magee.

Ocurrió el 3 de febrero de 1943. Magee era sargento del Ejército de Estados Unidos en el contexto de la Segunda Guerra Mundial. Ese día su avión fue alcanzado por los alemanes y su paracaídas quedó inservible. Sin más opciones, el sargento decidió saltar desde 6 mil metros de altura antes de que el aparato se estrellara.

Durante el salto, perdi√≥ el conocimiento en varias ocasiones y finalmente atraves√≥ los cristales de una estaci√≥n e impact√≥ contra el suelo del vest√≠bulo. Obviamente, Magee acab√≥ en urgencias con m√ļltiples huesos rotos e importantes da√Īos en los ri√Īones y los pulmones, pero hab√≠a sobrevivido a la terrible ca√≠da.

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Imagen: Michael Bednarek

Es muy posible que en el caso del sargento, los cristales ayudaran a esparcir el impacto. De hecho y como explica James K., profesor de física en la Universidad de Minnesota, cómo y dónde aterrizamos es uno de los factores principales a la hora de salvar la vida:

Si puedes hacer que el tiempo de aterrizaje sea más largo, la fuerza necesaria para detenerte es menor. Piensa en perforar una pared o un colchón. La pared es rígida y el tiempo de interacción es corto para que la fuerza sea grande. Las personas que han sobrevivido a una caída han logrado aumentar ese tiempo, aunque sea en milisegundos.

De un milisegundo a tres, ya es tres veces más largo, es decir, tres veces menos de fuerza necesaria para el mismo cambio en el momento. El aterrizaje en los cristales de Magee redujo probablemente el impacto; Otros supervivientes han caído en la nieve, los árboles o algo que puede absorber mejor su aterrizaje.

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Adem√°s, como explica el profesor, hay otro factor importante: la reducci√≥n de la velocidad en el descenso. El aumento de una superficie significa que se necesita m√°s energ√≠a para empujar el aire fuera de nuestro camino, ralentiz√°ndolo. Los paracaidistas saben muy bien esto. De hecho, esta es la raz√≥n para emplear la t√≠pica posici√≥n de la ardilla voladora (Pteomys volans) en un descenso, es decir, con el cuerpo extendido hacia fuera. Seg√ļn explica el profesor:

Incrementar esa resistencia es el factor m√°s importante para mantenerte vivo. Piensen que si sueltas una pluma desde el Empire State hacia abajo, es posible matar a alguien. Pero si cae de lado, girando de un extremo a otro, probablemente no.

Y la altura límite es...

Imagen: Mustang Wanted 

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Magee fue capaz a 6 mil metros de altura de resistir los continuos desmayos por la falta de ox√≠geno a gran altitud pero, ¬Ņqu√© ocurre si nos lanzamos desde una altura a√ļn mayor?

La física dice que en una caída entran muchísimas variables, incluso la ropa que llevamos puesta, pero a determinadas alturas, hay poco que hacer. Tal y como explica el doctor y físico P. Doherty:

A medida que subes, el aire se hace más y más fino. De hecho, puedes girar tan rápido que la sangre puede precipitarte en tu cabeza y matarte. O la fricción con la elevación te quemará. Es por eso que los transbordadores espaciales tienen aislantes del calor.

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Lo cierto es que una vez que alcanzamos la velocidad terminal, no vamos a caer m√°s r√°pido. Pero comenzar la ca√≠da a demasiada altitud y con una presi√≥n atmosf√©rica m√°s baja significa que nuestra sangre podr√≠a comenzar a ‚Äúhervir‚ÄĚ. Se cree que esto sucede a alrededor de 19 mil metros, aunque obviamente, los datos son ‚Äúalgo‚ÄĚ limitados teniendo en cuenta que no existen casos.

Sea como fuere, la propia NASA exige que los trajes de presi√≥n comiencen a unos 15 mil metros ‚Äúpor seguridad‚ÄĚ. As√≠ que, si por alguna maldita casualidad nos encontramos en alg√ļn tipo de nave a 19 mil metros de altura y debemos saltar para salvar nuestra vida, que sepas que estas en el l√≠mite de ‚Äúlo posible‚ÄĚ para que puedas sobrevivir.

Siendo así, te recomendamos que no hagas caso y te mantengas en el avión. A Vesna no le fue tan mal. [Quora, BusinessInsider, The Guardian, Popular Mechanics, NASA]