El monte Sharp fotografiado por Curiosity
Photo: NASA/JPL-Caltech

Los cient√≠ficos que trabajan con el rover Curiosity usaron con √©xito un componente de su equipo de navegaci√≥n ‚ÄĒun aceler√≥metro como el que trae tu tel√©fono‚ÄĒ para realizar una medici√≥n importante sobre la geolog√≠a de Marte.

Curiosity recorre actualmente el monte Sharp, una monta√Īa de 5 kil√≥metros de altura en el centro del cr√°ter Gale. No est√° claro si la monta√Īa se form√≥ tras la p√©rdida de materia del relleno del cr√°ter por la erosi√≥n o si es m√°s bien una gran duna de material depositado. Curiosity no posee un instrumento cient√≠fico para determinar la naturaleza de la monta√Īa, pero tiene un equipo de navegaci√≥n que mide la fuerza. As√≠ que los cient√≠ficos se pusieron creativos.

‚ÄúMe di cuenta de que puedes descargar una aplicaci√≥n en tu tel√©fono y, no con mucha precisi√≥n, medir [la fuerza de la gravedad de la Tierra] mediante los aceler√≥metros del tel√©fono‚ÄĚ, dijo a Gizmodo el autor principal del estudio, Kevin Lewis, profesor asistente en la Universidad Johns Hopkins. Lewis pens√≥ que podr√≠a hacer lo mismo con los aceler√≥metros de Curiosity y conseguir resultados cient√≠ficos interesantes.

La gravimetr√≠a, o la medici√≥n precisa de cambios en el campo gravitatorio local, es una forma √ļtil de entender las rocas debajo de la superficie, ya que la fuerza de gravedad de un objeto aumenta con su masa. Por ejemplo, la misi√≥n Apolo 17 realiz√≥ un experimento de gravimetr√≠a para estudiar la Luna. Pero Curiosity no tiene un grav√≠metro. Sin embargo, tiene un sistema de navegaci√≥n que incluye giroscopios y un aceler√≥metro para medir los cambios en la velocidad, la aceleraci√≥n y la orientaci√≥n.

El sistema de navegación no es tan sensible como lo sería un gravímetro, pero los científicos lo intentaron. Adquirieron los datos de las aceleraciones experimentadas por el rover, luego las ajustaron para tener en cuenta aspectos como la ubicación de Curiosity en Marte, los efectos potenciales de la temperatura y la elevación del equipo.

Advertisement

Su análisis reveló una sorpresa: la densidad media de las rocas bajo Curiosity era menor de lo esperado. Esto implica que el suelo es más poroso, lo que significa que tiene más agujeros de lo que los científicos esperaban. Además, los científicos pudieron inferir que los sedimentos no son muy profundos, ya que de lo contrario serían más compactos o estarían más rellenos.

Todos estos puntos parecen implicar que el monte Sharp no es el resultado de una erosi√≥n que cre√≥ un pico alto, sino que se form√≥ a trav√©s del sedimento que el viento soplaba en el cr√°ter ya formado, lo que result√≥ en un enorme dep√≥sito, seg√ļn el estudio publicado en Science.

Advertisement

‚ÄúMi primera impresi√≥n fue que es un ingenioso truco de ingenier√≠a usar instrumentos a bordo del rover que no fueron dise√Īados como instrumentos cient√≠ficos para hacer ciencia‚ÄĚ, dijo a Gizmodo Kirsten Siebach, ge√≥loga marciana y profesora asistente de la Universidad Rice. Se√Īal√≥ que la porosidad de las rocas era sorprendentemente alto. Dijo que el trabajo parec√≠a confirmar algunas observaciones previas del cr√°ter Gale, pero contradice otras.

‚ÄúEsto nos empuja a comprender mejor c√≥mo se comportan las rocas de baja porosidad en Marte‚ÄĚ, dijo.

Mediciones como estas vienen con limitaciones inherentes, como la introducci√≥n de sesgos potenciales al elegir qu√© datos usar e incertidumbres al usar un instrumento para una tarea para la que no se dise√Ī√≥.

Advertisement

Pero es ciencia, y el estudio revela nueva información que nos acerca a saber lo que realmente está sucediendo dentro del cráter, y debe considerarse junto con otros experimentos, simulaciones y datos. Y pronto habrá más experimentos para construir un cuerpo de evidencia: Mars InSight estudiará la geología del planeta en general, basándose en cómo fluye el calor a través de él, mientras que Mars 2020 podrá un radar de penetración en el suelo para recopilar información del subsuelo en su lugar de aterrizaje, el cráter Jezero.

No es la primera vez que hablamos de científicos que reutilizan equipos de navegación para hacer ciencia, pero esta es particularmente ingeniosa.

Lewis dijo: ‚ÄúUna de las cosas que realmente amo de este estudio es que es mi tipo de ciencia: encontrar nuevas formas de usar los datos existentes y crear un nuevo instrumento cient√≠fico al estilo MacGyver‚ÄĚ.