Imagen tomada en el evento del 2015. Royal Veterinary College

Mayo de 2015, m√°s de 200 mil ant√≠lopes saiga caen fulminados en Kazajst√°n en el transcurso de unas pocas semanas, el 60% de la poblaci√≥n del planeta. Los investigadores no entienden qu√© ha podido ocurrir y se inicia una profunda investigaci√≥n. Tres a√Īos despu√©s, el enigma parece resuelto.

En realidad, no era la primera vez que sucedía algo parecido. En mayo de 1998, 270.000 antílopes saiga, los Saiga tatarica, murieron en circunstancias similares, y en mayo de 2010, 12.000 animales murieron de una manada de 26.000. En ambos casos, los investigadores no pudieron alcanzar el hábitat remoto y accidentado de los antílopes para descubrir la razón que los llevó a la muerte.

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Sin embargo, en aquel momento ya se pensó que el culpable era una infección bacteriana llamada pasteurelosis. Poco después, un equipo internacional de investigadores confirmaba que esa fue la causa, como mínimo, del incidente de 2015. Al parecer, los animales murieron de septicemia hemorrágica (envenenamiento de la sangre), causada por la bacteria Pasteurella multocida tipo B. 

Un salga recién nacido en la zona de Kazajistán. Royal Veterinary College

Dicho esto, hab√≠a un detalle que no cuadraba: hasta mayo de 2015, esas bacterias hab√≠an estado viviendo en el interior de los ant√≠lopes de manera bastante inofensiva. ¬ŅC√≥mo pod√≠a ser?

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La soluci√≥n ha llegado tres a√Īos despu√©s de los eventos. El estudio del equipo cuenta que se dieron una mezcla de circunstancias, individualmente inofensivas, pero juntas letales para los animales.

Los investigadores pudieron rastrear el comienzo del evento, un clima inusualmente c√°lido y h√ļmedo. Esto, a su vez, desencaden√≥ una invasi√≥n oportunista en el torrente sangu√≠neo por parte de la bacteria, la misma que hasta entonces se hab√≠a mostrado inofensiva.

Resulta que mayo es la √©poca del a√Īo en la que los ant√≠lopes saiga tienen a sus beb√©s, y adem√°s hay que pensar que tienen a las cr√≠as m√°s grande de toda las especies de ungulados, lo que significa que las madres ya est√°n fisiol√≥gicamente estresadas, y todos los reci√©n nacidos son m√°s vulnerables.

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Al observar los datos meteorológicos históricos, encontraron el mismo patrón en dos eventos previos de mortalidad en masa: el de 1988 mencionado anteriormente, y otro en 1981 en el que murieron 70.000 animales. Una vez extendida sobre la estepa de Eurasia, la población de antílopes saiga ha disminuido a solo un lugar en Rusia y tres en Kazajstán.

Cuentan los investigadores que estos eventos de mortalidad en masa podr√≠an seguir ocurriendo, amenazando la supervivencia a largo plazo de una especie que ha estado en la Tierra desde el Pleistoceno tard√≠o, hace casi 100.000 a√Īos. Aunque no est√° del todo claro de qu√© forma el aumento de la temperatura y la humedad desencaden√≥ la bacteria, no tienen dudas de que lo origin√≥.

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Sin embargo, el estudio finaliza de forma preocupante, ya que ‚Äúincluso si pudi√©ramos predecir cu√°ndo ocurrir√≠an estos fen√≥menos meteorol√≥gicos, ser√≠a imposible prevenirlos, o administrar penicilina a reba√Īos enteros de ant√≠lopes en las remotas estepas de Kazajist√°n‚ÄĚ, sentencia el estudio. [NPR]