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Descubren estructuras no identificadas en el interior de la Tierra

Ilustración para el artículo titulado
Imagen: Marquesas Islands (Pixabay)

Descrita como una “vasta estructura hecha de material denso”, un equipo de científicos dirigidos por Doyeon Kim, sismólogo en la Universidad de Maryland, ha dado con un hallazgo alucinante: nuevas estructuras desconocidas en el interior de la Tierra.

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Para ello y como explican, el equipo utilizó un algoritmo de machine learning que se había desarrollado originalmente para analizar galaxias distantes e investigar fenómenos que ocurren en lo profundo de nuestro planeta, según un artículo publicado ayer jueves en Science.

La estructura descubierta está ubicada en las profundidades del Océano Pacífico, entre el núcleo y el manto de la Tierra. Los investigadores cuentan que no se sabe de qué se compone dicha estructura junto a otras que se encuentran cerca de ella, pero señalan que el hallazgo “brinda la oportunidad de comprender mejor los intrincados procesos que han permitido que nuestro planeta evolucione y cambie con el tiempo”.

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¿Cómo dieron con la estructura? A través de los terremotos. Cuando se produce uno se generan ondas sísmicas debajo de la superficie de la Tierra capaces de viajar miles de kilómetros. A medida que estas ondas encuentran cambios en la temperatura, la composición o la densidad de las rocas, su velocidad puede cambiar, doblarse o incluso dispersarse de manera que crean ecos que pueden ser detectados por sismógrafos ubicados estratégicamente en lugares de todo el mundo.

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Imagen: Los terremotos envían ondas de sonido a través de la Tierra. Los sismogramas registran los ecos a medida que esas ondas viajan a lo largo del límite núcleo-manto (Doyeon Kim/University of Maryland)
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La medición del tiempo y la amplitud de estos ecos puede revelar las propiedades físicas del subsuelo y estructuras, aunque como apuntan, la investigación ha sido en gran medida limitada y solo ha sido capaz de “ilustrar este paisaje de manera fragmentaria”.

El equipo de geofísicos de la Universidad de Maryland cuenta que para superar estas limitaciones analizaron miles de grabaciones de ondas sísmicas mientras viajaban por debajo de la cuenca del Océano Pacífico observando un tipo específico de onda llamada onda de corte. Estas pueden ser difíciles de diferenciar del ruido aleatorio, pero gracias al análisis de múltiples grabadoras pudieron identificar similitudes y patrones en los ecos desde el límite entre el núcleo fundido y la capa de manto sólida por encima. Según el estudio: 

Al observar miles de ecos del límite del manto central al mismo tiempo, en lugar de centrarnos en unos pocos a la vez, como suele hacerse, hemos obtenido una perspectiva totalmente nueva. Esto nos muestra que la región límite núcleo-manto tiene muchas estructuras que pueden producir estos ecos, y eso era algo de lo que no nos habíamos dado cuenta antes porque solo teníamos una visión estrecha.

Encontramos ecos en aproximadamente el 40 por ciento de todas las rutas de ondas sísmicas. Eso fue sorprendente porque esperábamos que fueran más raros, y lo que eso significa es que las estructuras anómalas en el límite núcleo-manto están mucho más extendidas de lo que se pensaba.

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Habían descubierto una “nueva” estructura hecha de material denso que ocupa el límite entre el núcleo externo líquido de la Tierra y el manto inferior, una zona a unos 3.000 kilómetros debajo de nuestros pies. [Science, Vice]

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