Imagen satelital del Cinturón de rocas verdes de Barberton
Foto: NASA

Ge√≥logos franceses e italianos han descubierto lo que parecen ser mol√©culas org√°nicas del espacio exterior en rocas de 3300 millones de a√Īos en Sud√°frica.

Ya sabemos que hay moléculas orgánicas en el espacio, desde el metano hasta los aminoácidos, y que quizá algunas de esas moléculas llegaran a nuestro planeta a través de asteroides que contenían carbono. Los científicos que estudian las rocas de Sudáfrica parecen haber descubierto los ejemplos más antiguos de estas moléculas extraterrestres.

Las Monta√Īas Makhonjwa ‚ÄĒtambi√©n conocidas como el Cintur√≥n de rocas verdes de Barberton, al este de Sud√°frica y Swazilandia‚ÄĒ contienen un dep√≥sito de 7 a 20 metros de espesor de roca volc√°nica de hace 3300 millones de a√Īos llamado Josefdal Chert. De acuerdo con un estudio publicado en la revista Geochimica et Cosmochimica Acta, entre las capas de ceniza volc√°nica hay capas llenas de carbono que fueron depositadas durante los periodos de menor actividad volc√°nica. La regi√≥n entera parece haber sido alterada por la presencia de agua (como en una costa).

Los investigadores analizaron un par de muestras del tama√Īo de un sello postal recolectadas durante su trabajo de campo, las cortaron en varias docenas de piezas y las analizaron con microscopios electr√≥nicos, protones de un acelerador de part√≠culas y resonancia paramagn√©tica electr√≥nica de onda continua (cw-EPR). En esencia, los investigadores midieron c√≥mo respond√≠an los electrones de las muestras a un campo magn√©tico que cambia lentamente. Encontraron diferentes tipos de se√Īales en los cortes, la mayor√≠a de ellos correspondientes con las se√Īales de carbono que se encuentran en otros lugares de la Tierra, pero un corte se parec√≠a m√°s a la se√Īal de los meteoritos que contienen carbono.

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No sorprendi√≥ a los investigadores encontrar material extraterrestre en sus sedimentos. Probablemente, los micrometeoritos que cayeron en la Tierra antigua trajeron mol√©culas de carbono org√°nico. Lo que les sorprendi√≥ es que, de alguna manera, hab√≠a suficiente material presente para que pueda detectarse 3300 millones de a√Īos m√°s tarde. Los investigadores propusieron que tal vez la capa que hab√≠an analizado se form√≥ tras un impacto de meteoros que produjo una capa de polvo en la atm√≥sfera que luego se asent√≥ bajo una capa de ceniza volc√°nica.

Esta es solo una prueba, y no una mol√©cula como tal que se deposit√≥ hace 3300 millones de a√Īos, pero es un hallazgo importante. New Scientist dice que encontrar capas de carbono org√°nico extraterrestre proveniente de asteroides podr√≠a complicar los esfuerzos por encontrar vida en otros planetas, ya que estas biofirmas son similares a las biofirmas de la vida.

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La investigación demuestra una vez más que las rocas de nuestro planeta cuentan una historia increíble. No solo nuestra propia historia, sino la historia de todo el sistema solar.