Las hormigas forman una de las sociedades más complejas del reino animal, pero el hecho de que sus colonias tengan miles de miembros no significa que uno de ellos sea prescindible. Un equipo de científicos ha hecho un sorprendente descubrimiento sobre estos insectos: cuidan de sus compañeros heridos.

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Los investigadores han estudiado a fondo el comportamiento de una especie de hormiga africana, la hormiga Matabele (Megaponera analis). Esta especie a menudo entra en conflicto con termitas por disputas sobre el territorio o la comida. Esas disputas se traducen en cruentas batallas en las que las muchas hormigas pierden uno o varios miembros.

Cuando esto ocurre, la hormiga herida se mueve más lentamente y comienza a hacer señales al resto. Una de las otras hormigas se acerca y se dedica a limpiarle la pata herida con las mandíbulas. Los “primeros auxilios duran entre tres y cuatro minutos, y los investigadores no están seguros de qué es lo hace la hormiga exactamente. Lo que sí saben es que el tratamiento aumenta de manera espectacular la esperanza de vida del insecto herido. Una hormiga tratada de esta forma por una compañera tiene unas posibilidades del 20% de morir. Si el tratamiento se impide de alguna forma, la mortalidad del insecto herido se dispara hasta un 90%.

Los investigadores creen que el tratamiento limpia la herida y no descartan que incluso apliquen alguna sustancia cicatrizante o desinfectante presente en su saliva. Se sabe que algunas especies de hormigas llegan a usar agua oxigenada natural para tratarse infecciones por hongos.

El auxilio entre las hormigas no termina ahí. Si la hormiga puede valerse por sí misma regresa ella sola al nido, pero si tiene dificultades para caminar, otra hormiga la sujeta con las mandíbulas y la transporta hasta casa. La hormiga herida se hace un ovillo para facilitar a su compañera la evacuación. Hay una excepción a este comportamiento. Si la hormiga ha perdido tantas patas que no sobrevivirá, se retuerce y pugna para impedir que sus compañeras la traten o intenten transportarla. [Proceedings of the Royal Society B vía Sciencemag]