Las hormigas forman una de las sociedades m├ís complejas del reino animal, pero el hecho de que sus colonias tengan miles de miembros no significa que uno de ellos sea prescindible. Un equipo de cient├şficos ha hecho un sorprendente descubrimiento sobre estos insectos: cuidan de sus compa├▒eros heridos.

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Los investigadores han estudiado a fondo el comportamiento de una especie de hormiga africana, la hormiga Matabele (Megaponera analis). Esta especie a menudo entra en conflicto con termitas por disputas sobre el territorio o la comida. Esas disputas se traducen en cruentas batallas en las que las muchas hormigas pierden uno o varios miembros.

Cuando esto ocurre, la hormiga herida se mueve m├ís lentamente y comienza a hacer se├▒ales al resto. Una de las otras hormigas se acerca y se dedica a limpiarle la pata herida con las mand├şbulas. Los ÔÇťprimeros auxilios duran entre tres y cuatro minutos, y los investigadores no est├ín seguros de qu├ę es lo hace la hormiga exactamente. Lo que s├ş saben es que el tratamiento aumenta de manera espectacular la esperanza de vida del insecto herido. Una hormiga tratada de esta forma por una compa├▒era tiene unas posibilidades del 20% de morir. Si el tratamiento se impide de alguna forma, la mortalidad del insecto herido se dispara hasta un 90%.

Los investigadores creen que el tratamiento limpia la herida y no descartan que incluso apliquen alguna sustancia cicatrizante o desinfectante presente en su saliva. Se sabe que algunas especies de hormigas llegan a usar agua oxigenada natural para tratarse infecciones por hongos.

El auxilio entre las hormigas no termina ah├ş. Si la hormiga puede valerse por s├ş misma regresa ella sola al nido, pero si tiene dificultades para caminar, otra hormiga la sujeta con las mand├şbulas y la transporta hasta casa. La hormiga herida se hace un ovillo para facilitar a su compa├▒era la evacuaci├│n. Hay una excepci├│n a este comportamiento. Si la hormiga ha perdido tantas patas que no sobrevivir├í, se retuerce y pugna para impedir que sus compa├▒eras la traten o intenten transportarla. [Proceedings of the Royal Society B v├şa Sciencemag]