Endeavour pasando por Nueva Zelanda. Getty

√Āfrica, Asia, Ant√°rtida, Australia, Europa, Am√©rica del Norte y Am√©rica del Sur hacen 7 continentes. En cambio, para muchos ge√≥logos se quedan en seis agrupando a Europa y Asia. Ahora y seg√ļn un nuevo estudio de la corteza terrestre habr√≠a que a√Īadir un nuevo continente geol√≥gico: Nueva Zelanda.

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Existen muchos modelos para enumerar la cantidad de continentes que habitan el planeta. En realidad no existe una √ļnica forma de fijarlos y depende de cada √°rea cultural determinar si dos masas de tierra unidas forman uno o dos continentes. De ah√≠ que exista quien delimita (y qui√©n no) Europa y Asia o las dos Am√©ricas.

El modelo geológico, el que estudian los científicos sin tener en cuenta a las personas, se basa en la corteza terrestre. Se trata de un modelo que guarda una estrecha relación con las placas tectónicas continentales, es decir, que Europa y Asia forman un solo continente (Eurasia) y América está dividida en 2 continentes.

El trabajo que han anunciado esta semana un grupo de cient√≠ficos viene a decirnos que exist√≠a un s√©ptimo continente geol√≥gico oculto delante de nuestras narices: el Continente de Nueva Zelanda (tambi√©n llamado Zealandia o Tasmantis). ¬ŅC√≥mo? Los investigadores sostienen que Nueva Zelanda y Nueva Caledonia no son meramente una cadena de islas. En realidad ambos forman parte de una sola losa de 4,9 millones de kil√≥metros cuadrados de corteza continental, es decir, separada y distinta de Australia. Seg√ļn han declarado:

Esto no es un descubrimiento repentino sino una realizaci√≥n gradual; Hace 10 a√Īos no habr√≠amos tenido los datos acumulados o la confianza en la interpretaci√≥n para escribir este estudio.

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En realidad estamos ante una idea que no es del todo nueva. Zealandia lo hab√≠a propuesto en 1995 Bruce Luyendyk, un geof√≠sico de la universidad de California. La diferencia es que entonces el hombre no trataba de describir un nuevo continente, m√°s bien buscaba una definici√≥n del conjunto que formaban Nueva Zelanda, Nueva Caledonia y una colecci√≥n de piezas de masa sumergidas. Luyendyk hablaba de un supercontinente sumergido hace 200 millones de a√Īos.

Placa tectónica de Zealandia. Wikimedia Commons

Los investigadores detrás del nuevo estudio tomaron la idea del hombre y la han llevado más allá, reexaminando las evidencias conocidas bajo cuatro criterios que los geólogos suelen utilizar para considerar una losa de roca como un posible continente. Estos serían:

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  • La tierra que se asoma desde el fondo del oc√©ano.
  • La diversidad de tres tipos de rocas: √≠gneas (arrojadas de los volcanes), metam√≥rficas (alteradas por el calor o la presi√≥n) y sedimentarias (por la erosi√≥n).
  • Una secci√≥n m√°s gruesa y menos densa de corteza en comparaci√≥n con el suelo oce√°nico circundante.
  • Que tenga los l√≠mites bien definidos en torno a un √°rea lo suficientemente grande como para ser considerado un continente (y no un microcontinente).

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Tal y como describen los cient√≠ficos, en los √ļltimo 10 a√Īos la propuesta de Continente de Nueva Zelanda cumpl√≠a los primeros tres criterios. Se trataba de grandes islas que se asomaban desde el fondo del mar, geol√≥gicamente diversas y con una corteza m√°s gruesa y menos densa.

Mapa del su de Zelandia. Wikimedia Commons

Faltaba el √ļltimo punto, quiz√°s el m√°s subjetivo teniendo en cuenta que hab√≠a que definir qu√© es tan grande como para denominarlo un continente. Los investigadores llevaron a cao un exhaustivo estudio de los mapas del pasado y los fondos marinos para demostrar que Zealandia es parte de una regi√≥n unificada. El resultado fue que el ‚Äúel nuevo continente‚ÄĚ era m√°s grande que Madagascar, Nueva Guinea, Groenlandia y otros microcontinentes. Seg√ļn los cient√≠ficos:

Si la elevación de la superficie sólida de la Tierra se hubiera cartografiado de la misma manera que las de Marte y Venus (que carecen de océanos líquidos opacos), estamos seguros de que Zelandia habría sido investigada mucho antes e identificada como uno de los continentes del Planeta.

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El estudio afirma que las muestras y los datos de los satélites muestran que Zealandia no está dividida en una colección de microcontinentes, sino en una losa unificada. En cambio hoy, tan sólo un 5% de ella es visible (Nueva Zelanda y Nueva Caledonia), razón por la que ha tomado tanto tiempo descubrirla como un continente.

¬ŅPodemos afirmar que estamos ante un nuevo continente geol√≥gico? Para los investigadores no hay duda, aunque de oficializarse tendr√≠a implicaciones econ√≥micas. De darse por v√°lido a Zealandia, ¬Ņqu√© es parte de Nueva Zelanda y qu√© no? Entrar√≠an en juego las fronteras y las delimitaciones sobre los l√≠mites donde se pueden explotar los recursos. Aunque eso ya es otra historia.[BusinessInsider]