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Descubren un agujero negro tan masivo que ni siquiera podemos concebir su tamaño

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Holm 15A en el centro de Abell 85
Imagen: Matthias Kluge/USM/MPE

Acaban de descubrir un agujero negro realmente grande. ¿Cómo de grande? Entre los agujeros negros cuyas masas podemos inferir directamente en función del movimiento de las estrellas de sus galaxias anfitrionas, es el más grande. Tiene 40.000 millones de veces la masa del Sol. Es decir, alrededor del 2,5% de la masa de toda la Vía Láctea.

Eso son unos 40.000.000.000.000.000.000.000.000.000.000.000.000.000.000 clips, por compararlo con algo que tengas encima de la mesa.

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¿Pero es el mayor agujero negro posible?

“En realidad no sabemos cuán grandes pueden ser los agujeros negros”, explicó a Gizmodo Jens Thomas, uno de los autores del estudio del Instituto Max Planck de Física Extraterrestre.

El agujero negro se encuentra en el centro de Holm 15A, la galaxia más brillante de un grupo de cientos de galaxias llamado Abell 85, a 700 millones de años luz de distancia. Es una galaxia brillante con una región central tenue: el centro más tenue de cualquier galaxia conocida, prueba de que podría haber un gran agujero negro presente. Los investigadores estudiaron esta galaxia utilizando el telescopio Fraunhofer del Observatorio Wendelstein en Alemania, así como el Instrumento Explorador Espectroscópico de Unidades Múltiples (MUSE) del Very Large Telescope en Chile.

Al observar los movimientos de las estrellas, los científicos pudieron relacionar la velocidad estelar con la masa del objeto que esas estrellas están orbitando, revelando un agujero negro de 40.000 millones de masas solares en el centro. Es el agujero negro más masivo que se ha estudiado con este método hasta ahora, según un artículo publicado en The Astrophysical Journal. Es dos veces más masivo que los últimos poseedores del récord y 10.000 veces más masivo que el agujero negro del centro de la Vía Láctea. También es de cuatro a nueve veces más grande de lo esperado según la cantidad de estrellas de la galaxia, según la investigación.

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¿Cómo se forma un gigante así? No existe una regla que limite el tamaño de un agujero negro, y las simulaciones de los investigadores sugieren que si dos galaxias grandes y sus agujeros negros se fusionaran en un cúmulo como Abell 85, podrían producir un agujero negro como el de Holm 15A. De hecho, existen dos galaxias cercanas con agujeros negros de la mitad de la masa que el de Holm 15A dentro de un grupo de galaxias llamado el grupo Coma. La debilidad del centro de esta galaxia podría provenir de una fusión, que podría haber arrojado a las estrellas estrellas fuera del grupo.

Tal vez, dice Thomas, el brillo del centro de una galaxia en comparación con su masa será útil como medida indirecta del tamaño de su agujero negro supermasivo. Y tal vez el movimiento de las estrellas centrales de la galaxia podría contener información sobre la historia de las fusiones de una galaxia, ofreciendo algo así como un árbol genealógico galáctico.

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El descubrimiento de los agujeros negros ultrapesados ​​todavía está limitado por las capacidades de observación actuales, ya que los científicos deben ser capaces de resolver el movimiento de los objetos en las galaxias anfitrionas. Los agujeros negros más masivos probablemente residen más allá del ámbito de los telescopios de hoy. Tal vez una futura iteración del Event Horizon Telescope pueda producir una imagen real de este gigante.

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