GIF: HR 8799 con sus planetas orbitando (Jason Wang Data analysis)

Un equipo de astr√≥nomos en el Observatorio Keck ha detectado agua en la atm√≥sfera de un planeta a 179 a√Īos luz de distancia del nuestro. Su nombre: HR 8799 c.

En realidad, a esa distancia se encuentra un sistema solar junto a la estrella HR 8799 y sus planetas HR 8799 b, c, d, y e. Hace varios a√Īos, en el 2008, los cient√≠ficos anunciaron que hab√≠an observado directamente tres exoplanetas alrededor de la estrella: HR 8799 b, c y d, utilizando los telescopios Keck y Gemini. Luego, en 2010 anunciaron el descubrimiento de un cuarto planeta, HR 8799 e.

Sin embargo, el estudio ahora presentado se basa en el trabajo anterior de 2008. Las nuevas observaciones son de HR 8799 c, observadas por primera vez ese a√Īo. Un joven planeta gaseoso gigante, aproximadamente 7 veces la masa de J√ļpiter, que orbita a su estrella cada 200 a√Īos.

Las nuevas observaciones con imágenes directas han confirmado la presencia de agua en la atmósfera y la falta de metano. Para ello, el equipo de astrónomos utilizó una potente combinación de dos tecnologías del telescopio en Beck.

Image: El sistema HR 8799 contiene el primer exoplaneta en el que se tomar√°n im√°genes directamente (NRC-HIA/C. MAROIS/W. M. KECK OBSERVATORY)

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La primera es la denominada √≥ptica adaptativa, la cual contrarresta los efectos difusos de la atm√≥sfera terrestre. La segunda es un espectr√≥metro en el telescopio Keck 2 llamado Espectr√≥grafo Echelle Criog√©nico de Infrarrojo Cercano (NIRSPEC), un espectr√≥metro de alta resoluci√≥n que funciona con luz infrarroja. Seg√ļn ha explicado Dimitri Mawet, profesor en Caltech:

Este tipo de tecnolog√≠a es exactamente lo que queremos usar en el futuro para buscar signos de vida en un planeta similar a la Tierra. A√ļn no estamos all√≠, pero estamos avanzando.

Hasta ahora, los astr√≥nomos han fotografiado directamente m√°s de una docena de exoplanetas. El sistema HR 8799 es el primer sistema de m√ļltiples planetas en obtener im√°genes directamente. Sin embargo, estas im√°genes son solo el primer paso en este estudio. Una vez tomadas pueden ser analizadas para la composici√≥n qu√≠mica en sus atm√≥sferas. Y es aqu√≠ donde entra la espectroscopia. En este caso, las habilidades de NIRSPEC fueron clave.

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Image: El exoplaneta HR 8799c es aproximadamente 7 veces el tama√Īo de J√ļpiter (W. M. KECK OBSERVATORY/ADAM MAKARENKO/C. ALVAREZ)

NIRSPEC es un instrumento que opera en la banda L infrarroja. Se trata de un tipo de luz infrarroja con una longitud de onda de aproximadamente 3,5 micr√≥metros y una regi√≥n del espectro con amplias huellas qu√≠micas detalladas. Seg√ļn Mawet:

La banda L se ha pasado por alto anteriormente porque el cielo es más brillante en esta longitud de onda. Si fueras un extraterrestre con los ojos en sintonía con la banda L, verías un cielo extremadamente brillante. Es difícil ver exoplanetas a través de este velo.

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Al combinar la banda con la óptica adaptativa pudieron realizar las mediciones más precisas del planeta, confirmando así la presencia de agua y la ausencia de metano. [Universe Today]