La búsqueda de una señal que confirme la existencia de la materia oscura trae de cabeza a astrónomos desde hace décadas. Podemos deducir que la materia oscura existe, pero nunca se ha podido detectar ni confirmar. Ahora, físicos de la Universidad de Leicester, en Reino Unido, aseguran haber captado una señal proveniente del Sol que, por su comportamiento, podría tratarse de materia oscura. De confirmarse, sería un hallazgo histórico.

La materia oscura es una forma hipotética de materia que no emite suficiente radiación electromagnética para ser detectada, pero que causa un efecto gravitacional sobre la materia visible. Se calcula que compone hasta el 85% de toda la materia del universo. Sabemos que existe porque el comportamiento de la materia visible en las galaxias no tendría sentido si no hubiera otras fuerzas empujando y moviendo el resto de objetos y creando campos gravitacionales, pero aún no se ha podido demostrar.

El hallazgo realizado por un grupo de astrónomos y físicos de la Universidad de Leicester, liderados por el profesor George Fraser, abre una nueva posibilidad para confirmarlo. Fraser, quien falleció el pasado Marzo sin ver finalizado el trabajo, y sus colegas, han analizado datos captados durante 12 años por el observatorio espacial de rayos X de la ESA XMM-Newton.

En esos datos han identificado variaciones en las emisiones de rayos X del Sol que coinciden con lo que ocurriría si los axiones (partículas subatómicas y sin carga eléctrica cuya existencia aún no se ha demostrado) chocaran con el campo magnético de la Tierra. En concreto, observaron que la intensidad de los rayos X aumentaba un 10% al llegar al borde del campo magnético terrestre que está justo frente al Sol, en comparación con la otra cara del campo magnética. Descontando fuentes conocidas de rayos X (otras galaxias, estrellas...), la cantidad medida por el XMM-Newton debería ser la misma independientemente de la ubicación, aseguran los científicos.

Advertisement

Ninguna de las teorías convencionales ni demostradas del Universo explican esta diferencia, por la que los astrónomos acudieron a otra teoría: la posibilidad de que el núcleo del Sol emitiera la partícula teórica conocida como axión, produciendo rayos X al chocar contra el campo magnético de la Tierra. ¿Posible? Sí. ¿Demostrado 100%? Aún no.

Podrían pasar todavía varios años antes de que los astrónomos prueben o no esta teoría. Los resultados de la investigación se publicarán el próximo día 20 de octubre en la revista científica Monthly Notices of the Royal Astronomical Society. Es un indicador de su fiabilidad pero, como resume Andy Read a Nature, uno de los co-autores de la investigación, "hemos encontrado un resultado inusual que no podemos explicar de forma convencional, y esta teoría de los axiones lo explica. Pero es solo una hipótesis, y la mayoría de las hipótesis acaban por no ser ciertas".

Advertisement

¿Hallazgo histórico o más material de parodia sobre la materia oscura? Ojalá sea lo primero. [vía Universidad de Leicester]

***

Psst! también puedes seguirnos en Twitter, Facebook o Google+ :)