Varios prototipos de BEAM / Bigelow Aerospace

El 8 de abril, la NASA volará con SpaceX para una nueva misión de reabastecimiento de la ISS. Esta vez, además de seguir atentos al tradicional intento de aterrizaje del Falcon 9, miraremos hacia arriba con curiosidad. La razón es una de estas llamativas cápsulas inflables llamadas BEAM.

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La NASA est√° lista para ampliar la Estaci√≥n Espacial Internacional con su primer m√≥dulo hinchable. Es b√°sicamente un globo de 2,5 metros de di√°metro por 3,6 de largo fabricado por la compa√Ī√≠a estadounidense Bigelow Aerospace. Se lanzar√° plegado, ocupando mucho menos espacio, dentro de la nave Dragon de SpaceX. Una vez arriba lo extraer√°n con el brazo rob√≥tico Canadarm-2 y lo acoplar√°n al puerto de atraque trasero de la ISS. Tras pulsar un bot√≥n, el BEAM (Bigelow Expandable Activity Module) empezar√° a inflarse solo hasta adquirir un volumen √ļtil de 11 metros c√ļbicos. El proceso durar√° 45 minutos.

Algo así:

BEAM lleva en pruebas desde el a√Īo 2006. En 2012, la NASA firm√≥ un contrato de 17,8 millones de d√≥lares con Bigelow Aerospace para construir un prototipo de la c√°psula inflable como parte de la Misi√≥n a Marte. En la era de la exploraci√≥n del espacio profundo har√°n falta nuevos sistemas habitacionales, amplios y fiables, pasar largas temporadas muy lejos de la Tierra. Los interiores di√°fanos de estos m√≥dulos pueden ser la soluci√≥n. Especialmente porque son muy ligeros y pueden lanzarse sin inflar.

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La NASA esperaba acoplar un BEAM a la ISS el a√Īo pasado, pero el lanzamiento se retras√≥ hasta esta primavera. La idea es probar el rendimiento del m√≥dulo durante dos a√Īos, sin aprovechar a√ļn el espacio extra que proporciona por una cuesti√≥n de seguridad. M√°s adelante, este tipo de c√°psulas dotar√° a la tripulaci√≥n de un mayor espacio de almacenamiento a bordo, como si fuera una nueva habitaci√≥n.

El BEAM plegado a punto de entrar en la c√°psula Dragon / SpaceX

Los astronautas de la Estación Espacial entrarán cuatro veces al BEAM para comprobar la temperatura, la protección contra la radiación y el funcionamiento general. La prueba más larga durará tres horas. Podrían permanecer mucho tiempo más si quisieran: aunque sea inflable y flexible, el BEAM ofrece una gran protección. El tejido con el que están fabricadas sus paredes es más fuerte que el metal de la ISS. Bigelow usa muchas capas superpuestas de Vectran, un material el doble de resistente que el Kevlar.

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Por lo dem√°s, la tripulaci√≥n se encontrar√° como en casa dentro de esta c√°psula inflable. Lo √ļnico que cambia son las temperaturas, ligeramente m√°s fr√≠as. Adem√°s se espera que el aire se condense cuando el m√≥dulo se expanda por primera vez. En dos a√Īos, el BEAM ser√° expulsado de la ISS hacia el espacio y la misi√≥n habr√° acabado. Pero si resulta exitosa, entonces empezaremos a hablar de algunas posibilidades m√°s interesantes.

Concepto de estación espacial con varios BEAM interconectados / Bigelow Aerospace

Bigelow Aerospace imagina varios de sus m√≥dulos inflables conectados entre s√≠ para alojar a toda una tripulaci√≥n. Con varios BEAM de mayor tama√Īo que el de este lanzamiento se podr√≠an construir naves enteras, con espacios m√°s abiertos que los de la ISS. Una de las propuestas del fabricante es una estaci√≥n espacial de 2.100 metros c√ļbicos presurizados, casi el triple que los 916 disponibles en d√≠a en la ISS (de los cuales s√≥lo 388 son habitables). Estas mismas estructuras podr√≠an usarse para construir colonias enteras en la Luna o en Marte. [Bigelow, NASA]

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