El Stratolaunch, el avión más grande del mundo, tiene como objetivo llevar a cohetes con satélites al espacio.
Foto: Matt Hartman (AP Photo)

El sábado, el Stratolaunch, el avión más grande del mundo, hizo su primer vuelo. Salió desde el desierto de Mojave en California y voló durante dos horas y media antes de volver a su punto de inicio. El Stratolaunch, proyecto fundado por uno de los fundadores de Microsoft, Paul Allen, ha estado en desarrollo durante ocho años. Su vuelo exitoso podría cambiar el rol de los aviones en el futuro.

El objetivo del Stratolaunch es poder lanzar cohetes con satélites de 250 toneladas al espacio, un negocio que actualmente se encuentra muy limitado debido a que pocas sitios pueden realizar lanzamientos de cohetes. Sin embargo, los aviones pueden despegar desde aeropuertos, lo cual abriría nuevas oportunidades para el negocio.

Para poder lanzar un cohete al espacio, el Stratolaunch lo lleva a la estratosfera a una altura de aproximadamente 10.600 metros. Desde ahí, el piloto del cohete lo lanza, y el avión regresa a Mojave. Tras instalar el satélite en el espacio, el cohete regresa a la Tierra, quemándose en el cielo.

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“Todos ustedes han sido muy pacientes y muy tolerantes a lo largo de los años mientras esperaban que lanzáramos este pájaro gigante, y por fin lo hicimos”, dijo Jean Floyd, el CEO de la empresa (que tiene el mismo nombre que el avión).

El Stratolaunch tiene seis motores de Pratt & Whitney and 28 ruedas para aterrizar, elementos que originalmente fueron diseñados para los Boeing 747s. Está hecho principalmente por fibra de carbono para asegurar que sea fuerte y ligero. Aunque el avión es el más grande del mundo según su envergadura (117 metros), hay otros aviones que son más grandes en términos de longitud.

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Entre otros detalles, el avión pesa más de 200.000 kilos. De hecho, es tan grande que tiene dos cabinas de piloto, aunque solamente se utiliza una para volar el avión.

El Stratolaunch en su primer vuelo.
Foto: Matt Hartman (AP Photo)

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Stratolaunch no ha publicado el coste del avión, y el futuro de la compañía no está claro. De acuerdo con la CNN, Allen, que murió en 2018, dejó dinero para la empresa antes de su muerte el año pasado. Sin embargo, la empresa no dio detalles sobre cuándo realizaría más lanzamientos. También necesitará una certificación de la Administración Federal de Aviación de Estados Unidos (FAA) antes de poder lanzar cohetes y satélites al espacio.

La empresa reportó que el avión había logrado llegar a una velocidad de 304 kilómetros por hora y una altura de 5.181 metros durante su vuelo.

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No obstante, la empresa Stratolaunch no está sin su competición, que incluye al multimillonario Richard Branson, fundador de la empresa Virgin Orbit.

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La empresa de Branson también tiene como objetivo ofrecer servicios de lanzamiento para satélites, y está intentando realizar una prueba de un Boeing 747 modificado a lo largo del año. El Boeing modificado de Branson también ha sido creado para llevar a cohetes con satélites al espacio.

Aparte de celebrar el éxito del Stratolaunch, Floyd, el CEO de la empresa, también recordó a Allen, su fundador, el día del lanzamiento.

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“Aunque no estaba ahí hoy, cuando el avión despegó elegantemente de la pista, susurré un pequeño ‘gracias’ a Paul [Allen] por permitir que fuera parte de este éxito impresionante”, afirmó Floyd.

[Wired y CNN]