Marte es un planeta fascinante. Uno de los rasgos m├ís caracter├şsticos del planeta es el gigantesco Valles Marineris, una "cicatriz" de 3.000 kil├│metros de longitud, 600 de ancho y hasta ocho de profundidad. Nuevos datos aportados por la sonda Mars Reconnaissance Orbiter (MRO) apuntan un origen inesperado para este colosal ca├▒├│n: glaciares.

Hasta ahora, se barajaban m├║ltiples teor├şas que trataban de explicar el origen de este enorme accidente geogr├ífico. En sus inicios incluso se pens├│ que el sistema de ca├▒ones de Valles Marineris pod├şa ser obra de vida inteligente, o de la colisi├│n con alg├║n tipo de objeto. Desechadas estas hip├│tesis, se atribuy├│ la formaci├│n del ca├▒├│n a la retirada de flujos de lava, a la erosi├│n causada por posibles r├şos de agua, o a la erosi├│n por derrumbamiento del permafrost.

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Ninguna de estas nuevas hip├│tesis pudo reunir suficientes pruebas hasta ahora. Un reciente estudio realizado por investigadores del Colegio Bryn Mawr de Pennsylvania, sobre datos de la NASA, aporta pruebas de que el arquitecto de Valles Marineris fue un complejo sistema de glaciares.

Analizando los datos de espectrometr├şa de la MRO, el equipo ha encontrado rastros de un mineral llamado jarosita. Esta roca de color entre amarillo y ocre se forma en dep├│sitos de mena por la oxidaci├│n de sulfuros de hierro. En la tierra, la jarosita est├í asociada a la evaporaci├│n de aguas termales con un alto grado de acidez. Sin embargo, las trazas de jarosita aparecen a media altura en las paredes de los ca├▒ones de Valles Marineris, lo que descarta un sistema termal.

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La hip├│tesis m├ís probable es que la jarosita se form├│ debido al agua ├ícida fundida por la fricci├│n de grandes masas de hielo contra las paredes de los ca├▒ones. Este mismo fen├│meno ha podido ser observado en glaciares terrestres como los Svalbard, en Noruega. Esta es una imagen a alta resoluci├│n de Valles Marineris tomada desde la sonda Viking en los 70. [Colegio Bryn Mawr v├şa New Scientist]

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