Todo por la ciencia. Ese es el slogan que hace no tanto tiempo se tomaba como principio ético. Los resultados y el objetivo importaban más que las consecuencias. En 1945 se llevó a cabo uno de esos experimentos, se buscaba estudiar la caries y para ello escogieron a 660 personas como cobayas.

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Si algo tuvo positivo esta serie de pruebas con humanos fue que a partir del mismo se han debatido muchos de los principios de los c√≥digos deontol√≥gicos cient√≠ficos, sobre los l√≠mites y la √©tica de llevar a cabo experimentos con humanos. Esta es la historia del experimento m√°s ‚Äúgoloso‚ÄĚ que se recuerde.

Dos a√Īos de golosinas

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Foto: Carlos Osorio / Getty

1938, se funda en Suecia el Servicio Dental Nacional, un pa√≠s que en ese momento ten√≠a un grave problema con la salud dental de sus ciudadanos. Cientos de casos de gente con caries dieron lugar a los primeros estudios, se sospechaba que las dietas ricas en az√ļcar causaban la caries dental, el problema era que no exist√≠a ninguna prueba cient√≠fica que lo corroborara. Esta situaci√≥n dio paso en 1945 al comienzo de los experimentos Vipeholm. Se trataba de un encargo del Comit√© m√©dico, quer√≠an llevar a cabo un estudio sobre la caries con el fin de determinar si los hidratos de carbono ten√≠an alg√ļn tipo de relaci√≥n con la formaci√≥n de cavidades dentales.

¬ŅPor qu√© en Vipeholm? Aunque suene bastante escabroso, la elecci√≥n de esta localidad a las afueras de Lund estaba relacionado con que tambi√©n era el lugar donde estaban las instalaciones m√°s grandes en Suecia para la educaci√≥n y cuidado de personas que ten√≠an alg√ļn tipo de retraso. Por esta raz√≥n la eligieron y se dispusieron a llevar a cabo el hasta entonces mayor experimento con humanos en Suecia, 660 personas.

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Unas pruebas y estudios donde los primeros dos a√Īos, hasta 1945, tambi√©n participaron los empleados del centro, aunque m√°s tarde saldr√≠an del mismo al modificarse las ‚Äúreglas‚ÄĚ. En las primeras pruebas que se realizaron esos dos primeros a√Īos todo fue m√°s o menos ‚Äúnormal‚ÄĚ, los participantes deb√≠an tomar una serie de vitaminas que hab√≠an sido aprobadas por el propio gobierno.

El problema llegar√≠a a partir de 1947, un momento donde el experimento cambi√≥ sus bases sin el conocimiento de las autoridades. Fueron los propios investigadores con la aprobaci√≥n del Comit√© m√©dico los que decidieron ir m√°s all√° y modificar las vitaminas por az√ļcar. La idea era fomentar la p√©rdida dental con excesos. Una aut√©ntica crueldad donde basaron la dieta de los participantes en una variedad de dulces muy pegajosos.

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As√≠, de 1947 a 1949 se llev√≥ a cabo este s√°dico experimento con un grupo de pacientes, todos con alg√ļn tipo de retraso mental, y con el √ļnico fin de provocarle caries para obtener resultados. En cuanto a la dieta en s√≠, los pacientes recib√≠an una alimentaci√≥n basada en grandes cantidades de golosinas (muchas de ellas caramelos tipo toffee) que hab√≠an desarrollado espec√≠ficamente para el experimento. Para que nos hagamos una idea, las golosinas dise√Īadas eran especialmente pegajosas a los dientes con la idea de que se adhieran y produzcan lo m√°s r√°pido posible la caries.

Resultados tras destrozar los dientes de los pacientes

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Foto: Media for Medical / Getty

El experimento con az√ļcar finaliz√≥ a los dos a√Īos, en 1949. La mayor√≠a de los pacientes termin√≥ con los dientes literalmente destrozados, a√ļn as√≠, para los investigadores se trat√≥ de todo un √©xito. A finales de ese mismo a√Īo se retomaron las pruebas aunque de forma m√°s light, en este caso se a√Īad√≠a a la dieta una cantidad rica en carbohidratos. Cuando comenz√≥ esta fase ‚Äúnormal‚ÄĚ, 50 de los 660 pacientes ya hab√≠an perdido todos sus dientes.

Seg√ļn indicaron los investigadores, el estudio y sus resultados proporcionaron un conocimiento profundo sobre la salud dental, tambi√©n se obtuvieron suficientes pruebas y datos emp√≠ricos con los que asociar el consumo del az√ļcar con el desarrollo de la caries dental. No s√≥lo eso, tras los resultados, la recomendaci√≥n que se dio a la sociedad en Suecia era que lo mejor para los ni√Īos era comer dulces √ļnicamente una vez por semana.

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Un experimento oculto durante varios a√Īos

Foto: Bloomberg / Getty

Uno de los donantes y mecenas para el desarrollo de este experimento fue la propia industria pastelera, quienes hab√≠an dado grandes sumas de dinero adem√°s de chocolates y caramelos para llevar a cabo las pruebas. Un sector que al finalizar las pruebas y obtener los resultados se mostr√≥ disconforme con el mismo, principalmente por la clara relaci√≥n directa entre el consumo de az√ļcar y la caries dental.

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Esta fue la raz√≥n de que el experimento no viera la luz hasta cuatro a√Īos despu√©s. En 1953 y tras hacerse p√ļblico (y aunque parezca incre√≠ble) la sociedad no se tom√≥ el experimento como una aberraci√≥n, en cambio, se discut√≠a y debat√≠a sobre las razones del embargo del estudio. Se acusaba a los cient√≠ficos de estar comprados por la industria.

Y es que hasta la d√©cada de los 90 no aparecieron los primeros estudios que ven√≠an a criticar la √©tica de la investigaci√≥n. Finalmente, en el a√Īo 2006 ser√≠a la historiadora Elin Bommenel la que llevar√≠a a cabo un estudio sobre los experimentos. Ella fue la primera investigadora en tener acceso a los documentos originales de la investigaci√≥n en Vipeholm. En su trabajo acabar√≠a describiendo c√≥mo se encontraban los cient√≠ficos ante el experimento:

Se encontraron a sí mismos en la intersección entre la investigación y el cuidado, y bajo una gran presión entre los intereses políticos y económicos.

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Foto portada: Photofusion / Getty

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