Image: Im√°genes tras el accidente (AP)

El 12 de noviembre de 1996, las barreras en el idioma y unos equipos técnicos obsoletos produjeron el considerado como el accidente aéreo más grave en pleno vuelo en la historia de la aviación. Murieron más de 300 personas.

La tragedia tuvo lugar poco después del despegue del vuelo 763 de Saudi Arabian Airlines, un Boeing 747 con destino a Dhahran (Arabia Saudita) desde el aeropuerto Indira Gandhi de Nueva Delhi que llevaba a 289 pasajeros y 23 miembros de la tripulación a bordo.

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Muy cerca de la pista donde estaba despegando el avión comercial, el vuelo 1907 de Kazakhstan Airlines iniciaba la maniobra de descenso para el aterrizaje. En este caso, la aeronave llevaba a 27 pasajeros y 10 miembros de la tripulación a bordo. El comandante al mando, Gennady Cherapanov, informó al control de tráfico aéreo que descendía al aproximarse al aeropuerto. A su vez, el controlador de tráfico aéreo le da permiso a Cherapanov para descender a 4.500 metros de distancia.

Image: Un avión Boeing 747 HZ-AIA de Saudi Arabian Airlines similar al involucrado (Wikimedia Commons)

Posiblemente al unísono, el Capitán del Vuelo 763 le comunicaba a control de tráfico aéreo que estaba a 3.000 metros. Le dan permiso para ascender a 4.200 metros. Hasta aquí, todo era pura rutina, el vuelo 763 salía de Nueva Delhi tres veces por semana, y la tripulación del Boeing 747 conocía el viaje de memoria.

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Por tanto, se dieron dos circunstancias. Por un lado, el avión kazajo estaba llegando al aeropuerto, mientras que el avión comercial saudita lo estaba abandonando.

Minutos después, el control del tráfico aéreo le comunica al piloto kazajo que había otro avión a 22 kilómetros de distancia. Los controladores supusieron que ambos aviones cruzarían caminos separados por unos 300 metros.

Image: El Il-76 de Kazakhstan Airlines involucrado en el choque (Wikimedia Commons)

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Sin embargo, no fue así. Para que nos hagamos una idea, ambos aviones viajaban a más de 400km/h con una fuerza casi 1.000 veces más fuerte que la de un accidente de coche cuando se encontraron de frente.

Desde el radar obsoleto del controlador se apreció durante una fracción de segundo dos puntos que significaban cada avión, y luego se convertía en uno para finalmente desaparecer. Ese día, cualquier persona en tierra que estuviera observando el cielo sobre la región de Charkhi Dadri, en las afueras de Nueva Delhi, se encontró con una bola de fuego gigantesca en el aire.

Tal y como se narró en los medios, la gente de los pueblos cercanos vio enormes trozos de aviones cayendo y aterrizando en sus campos alrededor de las 18:40 hora local. Los escombros llovieron sobre un área de varios kilómetros de ancho.

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Image: Im√°genes tras el accidente (AP)

Y sorprendentemente, hasta cuatro personas sobrevivieron al impacto inicial, aunque luego murieron poco despu√©s de que los aviones cayeron al suelo. Seg√ļn cont√≥ un piloto de la Fuerza A√©rea de Estados Unidos que volaba con un avi√≥n de carga C-141 y vio inmediatamente despu√©s de la colisi√≥n:

Notamos una gran nube iluminada con un resplandor anaranjado desde dentro de las nubes. Luego, dos bolas de fuego distintas emergieron de la nube que golpeó el suelo en menos de un minuto.

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Tras el accidente, los equipos de emergencia y los medios de comunicación llegaron al escenario del horror casi al mismo tiempo. Un olor a carne quemada y cadáveres impregnaba toda la zona, los restos ardiendo todavía estaban calientes, y cualquier intento de los servicios de emergencia por tratar de salvar vidas fue imposible.

Image: Im√°genes tras el accidente (AP)

Fallecieron todos las personas que iban a bordo de ambos aviones. La mayoría de las víctimas eran de nacionalidad india. Había 312 personas a bordo del Saudi 747 y 39 en el avión kazajo.

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Los investigadores teorizaron que los pilotos de Kazajstán en 1996 también volaron aviones con la Unión Soviética. Los soviéticos usaban el sistema métrico, pero el control del tráfico aéreo en Nueva Delhi daba instrucciones en unidades inglesas. En lugar de metros sobre el suelo, el tráfico aéreo les indicó a ambos aviones que ascendieran o descendieran a cierto nivel en pies. Además, la tripulación kazaja tampoco entendía muy bien el inglés.

De acuerdo con las transcripciones de las comunicaciones entre tierra y las tripulaciones, el control del tráfico aéreo actuó de manera adecuada. Los controladores advirtieron a los dos pilotos que había otro avión en el área. Ambos aviones sabían que había otra aeronave en su campo de visión y que se estaban acercando de forma rápida.

Image: Im√°genes tras el accidente (AP)

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Por √ļltimo, la tecnolog√≠a, o m√°s bien la falta de ella, tambi√©n jug√≥ un papel fundamental en el choque. El 1 de junio de 1996, se supon√≠a que todos los aviones que sobrevolaran el espacio a√©reo indio tendr√≠an transpondedores actualizados que alertar√≠an a los pilotos de los aviones cercanos.

El avi√≥n saud√≠ ten√≠a dicho transpondedor, pero la tecnolog√≠a en tierra en Nueva Delhi a√ļn no estaba lista para la actualizaci√≥n tecnol√≥gica. El radar necesario para comunicarse con el transpondedor no estaba instalado, por lo que el sistema de alerta de proximidad no funcionaba.

Image: Im√°genes tras el accidente (AP)

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La colisi√≥n en el aire sobre Charkhi Dadri fue el tercer peor desastre a√©reo de la historia con 351 muertes. El n√ļmero dos ocurri√≥ el 12 de agosto de 1985, cuando 520 personas murieron despu√©s de la descompresi√≥n explosiva a bordo del vuelo 123 de Japan Airlines.

El primero tuvo lugar en Espa√Īa, el accidente m√°s mortal ocurri√≥ el 27 de marzo de 1977 cuando 538 personas perdieron la vida en la isla de Tenerife.