Screenshot: The Martian

Ocurri√≥ en el 2007, y posiblemente fue la historia m√°s extra√Īa de cuantas han envuelto a la NASA en nuestro planeta. La polic√≠a de Orlando anunciaba la detenci√≥n de una astronauta de la agencia en un parking. A partir de entonces, cada noticia que se supo sobre el acontecimiento era m√°s surrealista que el anterior.

Al cabo de unas horas se sab√≠an los motivos del arresto de la astronauta Lisa Marie Nowak: estaba acusada de intento de asesinato a Colleen Shipman despu√©s de conducir m√°s de 1.000 kil√≥metros desde Houston a Orlando, Florida, acompa√Īada de un cuchillo, una pistola BB, gas pimienta, una soga, una gabardina, una peluca negra y guantes de l√°tex. Adem√°s, al parecer iba con un pa√Īal espacial puesto durante el viaje para no tener que detenerse en el camino y llegar hasta su supuesta v√≠ctima a tiempo.

Image: Nowak el día de su detención (AP)

En realidad, y antes de lo ocurrido, parec√≠a que Lisa Nowak ten√≠a todo lo que alguien pudiera desear. Como astronauta de la NASA ingres√≥ en el espacio como ingeniera de vuelo de la misi√≥n del 4 de julio de 2006. Ella fue miembro de la tripulaci√≥n en una misi√≥n de traslado de 13 d√≠as, operando el brazo rob√≥tico durante varias caminatas espaciales. Nowak era aparentemente una mujer feliz, casada y madre de tres hijos peque√Īos, tambi√©n era oficial de vuelo en la Marina de los Estados Unidos.

¬ŅQu√© hab√≠a ocurrido? Que Shipman hab√≠a comenzado hac√≠a muy poco tiempo un romance con el astronauta de la NASA William Oefelein. Casualmente, Nowak tambi√©n hab√≠a sido pareja de Oefelein. Aunque rompieron unos meses antes, la astronauta tuvo una aventura con √©l mientras estaba casada con su marido. Oefelein rompi√≥ su relaci√≥n a finales de 2006 y comenz√≥ a ver a Shipman al poco tiempo.

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Image: William Oefelein (Wikimedia Commons)

Despechada, la astronauta supo que Shipman aterrizar√≠a una noche en el aeropuerto de Orlando, y Nowak estaba decidida a llegar all√≠ al mismo tiempo, supuestamente conduciendo 14 horas en pa√Īales para no tener que detenerse en el camino.

Tal y como contar√≠a en el juicio Colleen Shipman, Capit√°n de las Fuerzas A√©reas de Estados Unidos, ella no sab√≠a nada del pasado de Nowak con Oefelein, y por tanto no ten√≠a ni idea de la existencia de Novak. Seg√ļn narr√≥:

Escuché un ruido a mis espaldas cuando me acercaba al coche. Podía oír el sonido de alguien poniéndose unos pantalones. Entonces corrí hacia mi automóvil y me encerré dentro. Aquella persona en la oscuridad comenzó a golpear en mi ventana. Era Nowak, quién se inventó una historia pidiéndome ayuda. Finalmente rompió mi ventana, me roció en la cara con gas pimienta e intentó subirse al automóvil. Entonces pisé el acelerador y me pregunté si habría un arma apuntando a mi cabeza. 

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Lo cierto es que las acciones de Nowak cuando llegó a Orlando ya sugerían que planeaba hacer algo mucho más grave que simplemente hablar con Shipman. Las cámaras de vigilancia la captaron usando una peluca y una gabardina mientras seguía a Shipman desde la terminal hasta su automóvil.

Image: Nowak (Wikimedia Commons)

En una audiencia posterior, la polic√≠a testific√≥ que registraron el veh√≠culo de Nowak y encontraron mapas del √°rea y el dise√Īo del aeropuerto, as√≠ como una carta que Novak que aparentemente escribi√≥ a la madre de su ex amante. Adem√°s, la polic√≠a verific√≥ que hab√≠a armas y pa√Īales usados (y limpios) en el coche. En la carta, la astronauta le dec√≠a a la madre de Oefelein que quer√≠a dejar a su marido para estar con √©l.

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Nowak fue finalmente acusada de intento de secuestro, agresi√≥n, intento de robo de veh√≠culos y destrucci√≥n de pruebas (cuando la polic√≠a la encontr√≥ trababa de tirar los pa√Īales y las armas a un contenedor). A pesar de la naturaleza de su crimen, la astronauta solo cumpli√≥ dos d√≠as en la c√°rcel y recibi√≥ libertad condicional.

Fue despedida de la Marina y expulsada del programa espacial, adem√°s de perder el rango de Capit√°n a Comandante, un t√≠tulo que afect√≥ a su calificaci√≥n salarial y su pensi√≥n. Debido a que no ten√≠a antecedentes penales y su buena reputaci√≥n en la NASA, solo le dieron un a√Īo de libertad condicional.

Image: Pa√Īales de astronauta (Flickr)

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Durante varios meses, la mayoría de medios en Estados Unidos debatieron sobre los filtros que tenía la agencia para convertir a una persona en astronauta. Como escribía TIME en un extenso reportaje sobre el caso:

La NASA, un lugar brutalmente darwinista que ha estado explorando con astronautas durante casi 50 a√Īos, no debe dejar pasar esta clase de eventos. ¬ŅLa NASA no es tan buena en esto como pensamos? ¬ŅSon los astronautas unas almas m√°s destructibles de lo que parecen? ¬ŅY qu√© dice todo esto acerca de la capacidad de soportar un gran peso en cualquier mente humana cuando la carga crece demasiado?

Sea como fuere, los protagonistas de esta truculenta historia han seguido con sus vidas m√°s de una d√©cada despu√©s. Shipman y Oefelein se casaron en 2010 y se establecieron en Alaska. Ahora llevan la web Adventurewrite.com, que promueve la escritura para ni√Īos. Shipman adem√°s trabaja como escritora.

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Mientras tanto, Nowak, ahora con 54 a√Īos, ha desaparecido por completo de la vida p√ļblica. [Wikipedia, TIME, New York Times]