Imagen: Everett Historical / Shutterstock

En el verano de 1959 el se√Īor Griffin sale del dermat√≥logo convencido de que su plan finalmente ser√≠a posible. La combinaci√≥n de potentes medicamentos junto a largas sesiones de rayos uva lo convertir√≠an en un hombre negro. As√≠ daba comienzo una de las mayores odiseas que pod√≠a experimentar un periodista de investigaci√≥n de la √©poca. Su plan: recorrer la Am√©rica profunda y abrir los ojos a la sociedad sobre la segregaci√≥n racial.

Advertisement

La historia de John Howard Griffin ha dado para una pel√≠cula, film basado a su vez en un libro, el cl√°sico de la literatura americana que pari√≥ el mismo Griffin tras ese road trip al infierno negro, Black like me. Una historia brillante que no deja de ser ins√≥lita e ir√≥nica por el propio personaje: se trata de la historia de un hombre ciego durante a√Īos que abri√≥ los ojos a toda una naci√≥n.

Howard Griffin, el hombre blanco

Imagen: Griffin / Babelio

Advertisement

John Howard Griffin naci√≥ el 16 de junio de 1920 en Dallas (Texas). Hijo de John Walter Griffin y Lena May Young, el joven creci√≥ en el seno de una familia cristiana que como muchas otras de la √©poca, ve√≠a a los negros como inferiores. Lena era una pianista de m√ļsica cl√°sica que le inculc√≥ a su hijo la pasi√≥n por la m√ļsica. Sus dotes musicales llevaron al joven Griffin con 15 a√Īos hasta Francia con una beca musical para estudiar lengua y literatura francesa en la Universidad de Poitiers y posteriormente medicina en la escuela de medicina.

All√≠ descubri√≥ que el mundo donde hab√≠a vivido hasta entonces era muy diferente, al menos, a Francia. Sorprendido, pod√≠a ver como los estudiantes negros no s√≥lo asist√≠an a las clases con los alumnos blancos, tambi√©n frecuentaban los mismos lugares p√ļblicos y caf√©s. Fue una √©poca de revelaci√≥n y un impacto ante lo que hasta ahora era ‚Äúlo normal‚ÄĚ. Como dir√≠a m√°s tarde en sus escritos:

Hasta ese momento simplemente había aceptado las costumbres de mi región, costumbres que por ejemplo decían que los negros no podían comer en la misma habitación con nosotros. Jamás se me había ocurrido ponerlo en duda hasta ese momento.

Advertisement

En Francia acab√≥ form√°ndose como music√≥logo especializado en cantos gregorianos. Luego llegar√≠a la Segunda Guerra Mundial en 1939, momento en el Griffin ampl√≠a su enfoque sobre el mundo y decide alistarse con la resistencia francesa como m√©dico y trabajando en el puerto de Saint-Nazaire, espacio donde ayud√≥ a pasar de contrabando ni√Īos jud√≠os de Austria a Inglaterra.

Imagen: Howard Griffin. G. Hocfell

En 1940 huye de Francia tras ser descubierto y perseguido por la Gestapo. Vuelve a Estados Unidos y se une al Cuerpo A√©reo del Ej√©rcito poco antes del ataque a Pearl Harbor. All√≠ sirvi√≥ durante 39 meses, tiempo donde acab√≥ siendo condecorado por su valent√≠a. Entre 1943 y 1944 es enviado a Nuni, una de las Islas Salom√≥n, donde se le asigna el estudio de los ind√≠genas y la cultura local. Poco m√°s de un a√Īo donde sufre un ataque de malaria que lo dej√≥ parapl√©jico temporalmente y donde conoce a una mujer de la isla con la que acaba cas√°ndose.

Advertisement

En 1945 llegar√≠a uno de los momentos clave en su vida. Cerca del final de la guerra y durante un ataque a√©reo, Griffin es alcanzado por la metralla y queda parcialmente ciego. Una experiencia que le cambia y le obliga a buscar nuevos retos y caminos en la vida. El hombre se convierte al catolicismo, deja a su mujer y se vuelve a su ciudad natal en Texas para dedicarse a dar conferencias sobre la historia de la m√ļsica y los cantos gregorianos junto a la escritura de dos ensayos relacionados con sus experiencias durante la guerra.

En Texas se vuelve a casar y a finales de los 40 escribe una serie de ensayos sobre la experiencia de la pérdida de la vista y su vida. En 1954 publica su primera novela, The Devil Rides Outside, una historia de misterio ambientada en un monasterio en la Francia de la posguerra, lugar donde un joven compositor estadounidense va a estudiar canto gregoriano.

Advertisement

En el 55 la situaci√≥n m√©dica de nuestro hombre empeora, sus piernas comienzan a paralizarse de la misma forma que lo hicieron cuando tuvo el ataque de malaria. En 1957 experimenta una mejora de la vista, momento donde comienza a estudiar y practicar la fotograf√≠a. Un a√Īo antes publicaba la novela Nuni (1956), una obra semi-autobiogr√°fica donde narraba su experiencia en las Islas Salom√≥n. Precisamente con esta obra experimenta ese inter√©s por el desarrollo de la etnograf√≠a. Llegados a 1959 Griffin ya sabe cual es su destino, estaba convencido de que ten√≠a que cerrar la brecha entre las razas y ten√≠a un plan para ello.

Howard Griffin, el hombre negro

Imagen: Griffin antes y después del tratamiento.

Advertisement

En el verano de 1959 lo consulta con su esposa. Estaba decidido a investigar de primera mano la situación de los afroamericanos en el Sur de Estados Unidos, un lugar y una época donde la segregación racial era legal, los negros habían sido privados de sus derechos desde el cambio de siglo, oprimidos y alejados del sistema político mientras los blancos luchaban por mantener esa dominancia frente al cada vez más numeroso movimiento por los derechos civiles.

Así que con la ayuda de su esposa acude a un dermatólogo para consultarle sobre las posibilidades que tiene de convertirse en un hombre negro a través del oscurecimiento de la piel. El dermatólogo lleva a cabo un tratamiento a base de fármacos, rayos uva y cremas. A su vez Griffin se afeita la cabeza para ocultar su cabello lacio.

Imagen: Griffin en su viaje / Don Rutledge

Advertisement

Llegado el oto√Īo el hombre est√° listo para comenzar esta aventura que no sabe como terminar√°. √Čl, un hombre blanco de nacimiento, hab√≠a oscurecido su piel para viajar durante semanas como un hombre negro por Nueva Orleans y parte de Mississippi (junto a Carolina del Sur y Georgia).

As√≠ parti√≥ atravesando el sur, lo hizo acompa√Īado por un fot√≥grafo que documentaba el viaje, traslad√°ndose principalmente en autob√ļs y autostop. Adem√°s, el proyecto estaba apoyado econ√≥micamente por la revista Sepia a cambio de los derechos y exclusividad de los art√≠culos que Griffin pensaba escribir. Una serie que fue publicada bajo el t√≠tulo de Journey into Shame (viaje a la verg√ľenza) para finalmente publicar una versi√≥n ampliada del proyecto a trav√©s del libro Black like Me (1961).

En cualquier caso los escritos describ√≠an los problemas que un afroamericano encontraba a los niveles m√°s b√°sicos de la vida. La segregaci√≥n le lleg√≥ a afectar en necesidades de primer orden como eran la propia alimentaci√≥n, vivienda o ba√Īos.

Advertisement

Imagen: Griffin como limpiabotas / / Don Rutledge

Poco despu√©s de partir ya fue engullido por el racismo extremo. No pod√≠a entrar en la mayor√≠a de los restaurantes, no pod√≠a beber agua de la misma fuente que los blancos, no pod√≠a ir al mismo ba√Īo que los blancos‚Ķ en la mayor√≠a de los espacios p√ļblicos exist√≠a un cartel donde se indicaba ‚Äúsolo para blancos‚ÄĚ.

Griffin pens√≥ que si esto era solo el principio del viaje ten√≠a que planificar el futuro que le esperaba. Su piel oscura tambi√©n dio lugar a cambios significativos en la forma en que la gente blanca le trataba. No hab√≠a grises, ‚Äúo eran extremadamente educados conmigo o absolutamente llenos de odio‚ÄĚ. Precisamente de estos √ļltimos Griffin habla en numerosas ocasiones en su libro como ‚Äúla mirada de odio de la sociedad‚ÄĚ:

Te sientes perdido, con el corazón enfermo ante tal odio desenmascarado, no tanto por la amenaza, sino por la muestra de luz tan inhumana. Puedes ver una especie de locura en ellos…

Advertisement

Aquellos que eran extremadamente educados con Griffin eran los que a menudo les recogían cuando estaban haciendo dedo. Griffin albergaba ciertas dudas sobre los motivos, pensaba que quizá buscaban un encuentro sexual. Y es que de acuerdo a Griffin, en demasiadas ocasiones se encontró con conversaciones que derivaban en la vida sexual de los negros:

La mayoría de estas conversaciones giraban en torno a la curiosidad morbosa de saber sobre la vida sexual de los negros, de si era verdad que tenían… o de la imagen estereotipada de que los negros son unas inagotables máquinas sexuales…

... Un hombre blanco incluso lleg√≥ a razonar y tratar de justificarse por su deseo por las mujeres negras diciendo que muchos blancos hac√≠an ‚Äúel favor‚ÄĚ para conseguir que sus hijos tuvieran algo de sangre blanca...

... Otro hombre, mientras trabajé de limpiabotas, fue muy amable conmigo. Al final del trabajó me preguntó si sabía donde habían prostitutas en la zona. Parecía claro que el hombre negro era una fuente potencial de transgresión sexual.

Advertisement

El viaje al infierno de Griffin no se limitó a los servicio esenciales de un ser humano o a los estereotipos ridículos, también experimentó los efectos económicos del racismo. Cuando llegó a Alabama intentó apuntarse a una entrevista de trabajo. Esta fue la respuesta del capataz (blanco):

Ahora mismo estamos despidiendo a tu gente de los mejores puestos de trabajo en este planta pero muy pronto tendremos una lista de aquellos trabajos que los blancos no quieran.

Imagen: Portada del libro Black Like Me

Advertisement

El viaje continu√≥ como un deja v√ļ, repiti√©ndose situaciones y experiencias que parec√≠a que ya hab√≠a vivido. Un odio de los sure√Īos blancos por el hombre negro en todos los estratos sociales: desde el empleado de una tienda, hasta el vendedor de tickets o el conductor de un autob√ļs.

Cuando acabó el viaje y antes de que fuera publicado el libro o los artículos, la historia comenzó a filtrarse. Cuando regresó a su ciudad natal en Dallas, Texas, recibió una paliza de un grupo de desconocidos y fue amenazado de muerte. Huyó con su familia a México, espacio donde estuvo nueve meses antes de volver al país y lugar desde el que escribió los artículos y el libro.

Advertisement

El trabajo de Griffin fue un éxito tremendo (particularmente en el norte del país) que convirtió al hombre en toda una celebridad nacional. El libro fue un éxito de ventas y se publicó en 14 idiomas, se hizo una película (1964) bajo el mismo nombre e incluso se incluyó su trabajo en los planes de estudio de secundaria en el país.

Imagen: Poster original de la película Black Like Me

El New York Times lo catapult√≥ con una rese√Īa donde dec√≠a que era ‚Äúun documento esencial de la vida norteamericana contempor√°nea‚ÄĚ. Una descripci√≥n certera, aunque para muchos, sobre todo en el sur, el nombre de Griffin estaba escrito en rojo.

Advertisement

Muchos sure√Īos estaban indignados con Griffin y se la ten√≠an jurada. Ocurri√≥ a su vuelta al pa√≠s. En 1964 y mientras estaba parado en una carretera de Mississippi con una rueda pinchada, un grupo del Ku Klux Klan lo abord√≥ y le peg√≥ una paliza con cadenas que lo tuvieron cinco meses al borde de la muerte.

Griffin pas√≥ los √ļltimos a√Īos de su vida dando conferencias y escribiendo sobre las relaciones raciales y la justicia social. El 9 de septiembre de 1980, a los 60 a√Īos de edad, John Howard Griffin fallec√≠a debido a una insuficiencia card√≠aca.

Cuentan en el pr√≥logo del libro que John Lennon fue aquel que dijo que ‚Äúvivir es f√°cil con los ojos cerrados‚ÄĚ. Griffin fue la historia viviente que abri√≥ los ojos a todo una naci√≥n.

Advertisement


Síguenos también en Twitter, Facebook y Flipboard.

Click here to view this kinja-labs.com embed.