Esc√°ner del cerebro del paciente. The Lancet

Imagina tener una vida relativamente normal y saludable. Con un trabajo, una familia y buena condici√≥n f√≠sica. As√≠ vive un franc√©s de 54 a√Īos de edad. Con una salvedad, el se√Īor ‚Äúx‚ÄĚ es todo un misterio para la medicina. Un d√≠a descubri√≥ que la mayor parte de su cerebro se hab√≠a ‚Äúperdido‚ÄĚ.

Desde entonces, el estudio de este paciente le ha dado la vuelta a muchas ideas que teníamos. La primera y más importante: repensar lo que es, desde una perspectiva biológica, lo que nos hace conscientes.

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Lo cierto es que a pesar de d√©cadas de investigaci√≥n, nuestra comprensi√≥n de la conciencia, ser conscientes de la existencia de uno mismo, sigue siendo bastante √≠nfima. Muchos investigadores piensan que la fuente f√≠sica de la conciencia se basa en el propio cerebro pero, de ser as√≠, ¬Ņc√≥mo puede ser posible que alguien pierda la mayor√≠a de sus neuronas y siga siendo consciente de s√≠ mismo y de lo que le rodea?

El hombre que perdió el 90% de su cerebro

El sistema límbico en el cerebro. Wikimedia Commons

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Descrito por primera vez en The Lancet en el a√Īo 2007, el caso del hombre que parece estar perdiendo la mayor parte de su cerebro ha sido todo un misterio desde hace 10 a√Īos. El paciente ten√≠a 44 a√Īos en el momento en que sali√≥ el art√≠culo, y aunque su identidad se mantuvo en secreto, los investigadores explicaron c√≥mo hab√≠a vivido la mayor parte de su vida sin darse cuenta de que algo estaba mal.

Ocurri√≥ un d√≠a y de forma casi casual, cuando acudi√≥ al m√©dico aquejado de un peque√Īo dolor muy leve en su pierna izquierda. Los esc√°neres cerebrales revelaron que su cr√°neo estaba lleno de l√≠quido, dejando √ļnicamente una capa externa delgada de tejido cerebral real, con la parte interna de su cerebro pr√°cticamente erosionada.

Tomografía mostrando acumulación del líquido cefalorraquídeo. Wikimedia Commons

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Los m√©dicos piensan que la mayor√≠a de su cerebro se fue destruyendo lentamente en el transcurso de unos 30 a√Īos. ¬ŅLa raz√≥n? La acumulaci√≥n de l√≠quido en el cerebro, una condici√≥n conocida como hidrocefalia. Se la hab√≠an diagnosticado de peque√Īo y lo trataron con un stent (tubo diminuto que se coloca dentro de una estructura hueca en el cuerpo), pero se lo quitaron cuando ten√≠a 14 a√Īos y, desde entonces, la mayor√≠a de su cerebro parece haber seguido el proceso destructivo.

Sin embargo, a pesar del poco tejido cerebral que le quedaba, el hombre no estaba mentalmente discapacitado, de hecho, ten√≠a un coeficiente intelectual de 75 y estaba trabajando como funcionario p√ļblico. Adem√°s, estaba casado, ten√≠a dos hijos y estaba relativamente sano.

La mínima expresión para la vida

Claustrum. Wikimedia Commons

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Su estudio es un caso esencial a la hora de cuestionarnos lo que se necesita para sobrevivir, un estudio que también desafía nuestra comprensión de la conciencia.

Hasta la llegada del paciente, la mayor√≠a de los investigadores suger√≠an que la conciencia podr√≠a estar vinculada a varias regiones espec√≠ficas del cerebro como el claustrum, una capa delgada de neuronas que se activan entre las principales regiones del cerebro o la corteza visual. Sin embargo, si esas hip√≥tesis eran correctas, entonces el paciente franc√©s no deber√≠a ser consciente, no con la mayor√≠a de su cerebro da√Īado.

Seg√ļn explica Axel Cleeremans, psic√≥logo cognitivo de la Universidad de Bruselas en B√©lgica, la soluci√≥n al enigma podr√≠a encontrarse en el aprendizaje de la conciencia una y otra vez, en vez de nacer con ella. De ser as√≠, su ubicaci√≥n podr√≠a ser flexible y aprendida en diferentes regiones cerebrales. Para Axel:

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Representación de la conciencia en el S.XVII. Wikimedia Commons

Cualquier teoría de la conciencia tiene que ser capaz de explicar por qué una persona como este hombre, que está perdiendo el 90% de sus neuronas, todavía exhibe un comportamiento normal.

Creo que la conciencia es la teoría no conceptual del cerebro sobre sí misma, adquirida a través de la experiencia, es decir, aprender, interactuar consigo misma, con el mundo y con otras personas.

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Cleeremans llama a su hip√≥tesis la ‚Äútesis de la plasticidad radical‚ÄĚ, y explicado de forma sencilla viene a decir que el cerebro adulto es m√°s adaptable de lo que pens√°bamos anteriormente, y con ello es capaz de asumir nuevos roles en caso de lesi√≥n.

Seg√ļn el investigador, a pesar de que el cerebro restante del paciente era(y es) peque√Īo, las neuronas que quedaron fueron capaces de generar una teor√≠a sobre s√≠ mismas, lo que significa que el hombre permaneci√≥ consciente de sus acciones.

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Es una hip√≥tesis que en los √ļltimos a√Īos ha ganado fuerza. Sea como fuere, la historia de este paciente sin el 90% de su cerebro es fascinante. Ya que desaf√≠a toda idea de que la conciencia surge s√≥lo en una parte del cerebro.

Al parecer y mientras no se demuestre lo contrario, tan sólo necesitamos un 10% de nuestro cerebro para vivir normalmente. De llevar a cabo estudios con algunos ejemplos de nuestra especie, algo me dice que esa cifra bajaría de forma insólita. [BigThink, The Lancet, NCBI, Quarz]