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El interior de esta caca de puma prehistórica revela una inesperada sorpresa para la ciencia

Imagen: Cambridge University Press

Pocas veces una pieza de excremento de un animal contiene tanta historia para la ciencia. Y es que una pila de heces prehistórica de puma albergaba el ADN del parásito más antiguo registrado hasta la fecha. Dicho de otra forma, la caca abre un nuevo espacio para comprensión de la historia paleobiológica de los ecosistemas prehistóricos en la Tierra.

Al parecer, un equipo de arqueólogos y biólogos encontró a los coprolitos (heces fosilizadas) en Peñas de las Trampas, un refugio de rocas arqueológicas en el sur de la Puna Andina de Argentina. El área fue el hogar de algunos de los primeros humanos y la megafauna ahora extinta que los pumas habrían aprovechado.

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Como explican en su trabajo publicado en Parasitology, extrajeron el ADN de las heces y los huevos para la identificación molecular, confirmando que la caca era de un Puma concolor y que los huevos eran de Toxascaris leonina, un gusano redondo que infecta el tracto gastrointestinal. La datación por radiocarbono sugiere que los gusanos tienen hasta 17.000 años.

Imagen: El excremento analizado (Cambridge University Press)

Dicho de otra forma, se trata del parásito molecular más antiguo jamás registrado y respalda la presencia del parásito en América desde el Pleistoceno. Según ha explicado Romina Petrigh, autora principal del estudio:

Si bien hemos encontrado evidencia de parásitos en los coprolitos antes, esos restos fueron mucho más recientes, datan de unos pocos miles de años. El último hallazgo muestra que estos gusanos redondos estaban infectando la fauna de Sudamérica antes de la llegada de los primeros humanos en el área hace unos 11.000 años. 

Es difícil recuperar el ADN de una edad tan avanzada, ya que generalmente sufre daños con el tiempo. Nuestras condiciones de trabajo tuvieron que ser extremadamente controladas para evitar la contaminación con los productos modernos, por lo que utilizamos reactivos descontaminados especiales y suministros desechables. Se realizaron varios experimentos para autenticar las secuencias de ADN obtenidas y los esfuerzos del equipo de investigadores que participaron fueron esenciales.

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T. leonina todavía se encuentra en el tracto digestivo de gatos, perros y zorros modernos, y su presencia en las heces de puma analizadas cambia lo que una vez conocimos sobre los métodos de transmisión. Además, se confirma la presencia de los carnívoros en la región durante el Pleistoceno. [Parasitology vía The Guardian]

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Miguel Jorge

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